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Quand Wonder Woman a brisé les plafonds en verre et les ventes au box-office dans le monde entier.

Lorsque le son indubitable de Despacito est devenu la chanson la plus diffusée de tous les temps.

Il a marqué l'apogée de l'âge d'abondance du football et a promis d'inaugurer une nouvelle ère de super-dépenses.

Mais c'était alors. C'est maintenant. Une pandémie a changé la donne.

Les flux de trésorerie vitaux se tarissent. Les cordons de la bourse sont resserrés. La réduction des coûts devient rapidement roi.

Le football a appuyé sur le bouton pause et, ce faisant, se prépare à une ère d'austérité.

"C'est un réveil (…) Une grande chance pour le football de revenir un peu à la réalité", a déclaré à CNN Sport Lutz Pfannenstiel, directeur sportif du club de Bundesliga Fortuna Düsseldorf.

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Éclater la bulle

Avant la pandémie, la courbe des dépenses à la hausse du football avait montré peu de signes de ralentissement.

L'été dernier, les clubs des ligues "Big Five" européennes – Angleterre, Allemagne, Espagne, Italie et France – ont dépensé un montant record de 5,5 milliards d'euros, selon l'analyse du Sports Business Group de Deloitte – une augmentation de 900 millions d'euros par rapport à la même période en 2018.

Rien qu'en Premier League anglaise, 11 des 20 clubs ont fracassé leurs propres records de transferts tandis que les dépenses en Liga espagnole ont franchi la barre du milliard de dollars pour la première fois.

Cet été promet de ne pas être différent.

De gros mouvements d'argent avaient été réservés pour certaines des propriétés les plus en vogue du football européen – avec des spéculations frénétiques concernant l'avenir de l'ailier merveilleux de Borussia Dortmund, Jadon Sancho, le milieu de terrain énigmatique de Manchester United Paul Pogba et le défenseur commandant de Naples Kalidou Koulibaly pour n'en nommer que quelques-uns.

Bien que le nouveau champion de France, le Paris Saint-Germain, ait ouvert la voie avec la signature permanente de l'attaquant argentin Mauro Icardi pour un montant de 67 millions de dollars, la crise de Covid-19 a tout jeté en l'air.
Alors que les ligues du monde entier se démènent pour récupérer ce qu'elles peuvent de la saison 2019-2020, la dernière fenêtre de transfert, qui s'ouvre le 10 juin, a une atmosphère très différente.
L'équipe dirigeante néerlandaise Ajax est mieux placée que la plupart des clubs étant donné que son modèle commercial est principalement basé sur un programme de développement des jeunes qui a produit une série de joueurs de classe mondiale qui ont fourni un flux de revenus stable.

"Je suis sûr qu'il y aura du raisonnement avec de nouveaux contrats, avec des salaires, des honoraires d'agent et aussi avec des coûts en général pour un club (…) Je suis sûr que nous aurons une bonne somme d'argent, même à Corona ", a récemment déclaré le PDG de l'Ajax, Edwin van der Sar, à Patrick Snell, de CNN Sport.

Cela peut cependant être un vœu pieux.

Selon une analyse du cabinet de conseil KPMG, il estime que si les saisons nationales peuvent se terminer "à huis clos", la valeur des joueurs baissera de 6,6 milliards d'euros (7,23 milliards de dollars). Si les saisons à travers le continent sont annulées, ce chiffre atteindra 10 milliards d'euros (10,95 milliards de dollars).

La bulle de dépenses apparemment impénétrable du jeu se dirige vers un point d'éclatement.

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Exploiter le marché

Pourtant, même en période de crise, la perte d'un homme peut être un gain pour un autre.

En avril, le manager de Manchester United, Ole Gunnar Solskjaer, a exprimé sa conviction que United pourrait "exploiter" ces clubs gravement touchés financièrement par la pandémie. Bien que ses commentaires aient suscité des critiques de certains milieux, l'expert en finance du football, Kieran Maguire, pense que le Norvégien ne faisait qu'énoncer une réalité économique.

"L'écart entre riches et pauvres va se creuser parce que les grands clubs ont tendance à avoir des bilans plus solides et plus de liquidités en banque", explique Maguire.

"Supposons que vous ayez un joueur de très haute qualité – nous cherchons normalement à l'acheter entre 40 et 50 millions de livres sterling (48,8 à 61 millions de dollars). Dites-nous ce que nous vous offrirons 20 millions de livres sterling (24,4 millions de dollars) aujourd'hui en espèces et le club vendeur acceptera cette offre à contrecœur car il se battra pour son existence. "

C'est un point de vue partagé par l'avocat du sport, Daniel Geey, qui estime que la nature des négociations deviendra plus variée et nuancée.

"Les types de transactions qui peuvent donner le plus de flexibilité aux clubs vont être les plus attractifs en ce moment (…) des prêts à l'achat ou des prêts plus longs sur une ou deux saisons peut-être et avec des clauses de rupture."

Avec flexibilité, patience et prudence en passe de devenir les mots à la mode dominants dans le lexique du football, l'examen du recrutement des joueurs sera plus important que jamais.

"(Les clubs) réfléchiront à deux ou même trois fois avant de signer quelqu'un (…) Si vous n'êtes pas à 100%, vous ne signerez pas de joueur – vous préférez attendre", explique Pfannenstiel.

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Prudence et conservation

Van der Sar s'attend à ce que "la bouée de sauvetage du club" – comme il se réfère à l'académie de l'Ajax – continue dans la même veine et s'attend à ce que six ou sept jeunes joueurs soient récompensés par des contrats dans un an ou deux.

Et malgré le paysage changeant, il insiste sur le fait que la tenue d'Amsterdam ne sera pas obligée de vendre ses actifs précieux à bon marché.

"Si les grands clubs pensent qu'ils peuvent peut-être échanger trois joueurs ou un joueur avec nous, ce n'est pas la façon dont les affaires ont été faites et vont être faites, à notre avis.

"Cela pourrait aussi être une opportunité pour nous si les joueurs ne sont pas capables de bouger ou s'ils ne sont pas les bons montants, que vous pouvez maintenir une équipe un peu plus longtemps ensemble."

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Dépenses socialement inacceptables

Malgré tous les commérages insatiables sur les chaînes d'information en continu et les chuchotements dans les colonnes des journaux et les sites Web, la situation économique et humanitaire actuelle pose sans doute un défi moral aux clubs.

Les réalités sont austères – des millions de personnes dans le monde perdent leur emploi ou sont mises en congé et ont du mal à joindre les deux bouts. Le nombre de morts par jour continue d'augmenter par centaines et en milliers.

Le manager de Tottenham Hotspur, José Mourinho, a récemment déclaré qu'il ne croyait pas que le monde était prêt pour les transferts «  fous '' d'antan – et c'est un point de vue repris par Maguire.

"Il y aura une méfiance à l'idée que la consommation des clubs de football soit socialement inacceptable (…) Si vous êtes en train de signer un footballeur pour 100 millions de livres sterling qui a l'air incroyablement collant, n'est-ce pas?"

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Alors que la pandémie a conduit à des niveaux d'incertitude sans précédent, elle a incité le jeu à se regarder attentivement depuis longtemps.

Il y a de plus en plus d'appels à réexaminer les finances largement disproportionnées du football. De nouvelles idées émergent sur la façon dont les téléspectateurs peuvent consommer un produit qui, à certains moments, est apparu inaccessible.

Et peut-être le plus important de tous, Pfannenstiel pense qu'il y a maintenant un élan supplémentaire pour réévaluer les principes fondamentaux du jeu.

"Je pense que nous pouvons être de retour à la modestie (et) à la durabilité (…) Je pense que nous avons vu des valeurs très importantes qui vont maintenant recommencer à jouer un plus grand rôle dans la tête des propriétaires et directeurs de club."

Le football a une occasion en or de redresser ses torts.

Il ne pourra peut-être plus jamais avoir une telle chance et c'est une chance qu'il ne peut plus se permettre de gaspiller.

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