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Les anecdotes sont alarmantes. Une femme à Los Angeles semblait récupérer de Covid-19, mais des semaines plus tard, un virage s’est détérioré et a été testé à nouveau positif. Un médecin du New Jersey revendiqué plusieurs patients ont guéri d’un seul combat pour être réinfectés par le coronavirus. Et un autre médecin a déclaré qu’une deuxième série de maladies était une réalité pour certaines personnes et était beaucoup plus grave.

Ces récits récents puisent dans les angoisses les plus profondes des gens à l’idée de succomber encore et encore à Covid, se sentant progressivement plus malade, et ne sortiront jamais de cette pandémie cauchemardesque. Et ces histoires alimentent les craintes de ne pas pouvoir atteindre l’immunité collective – la destination ultime où le virus ne peut plus trouver suffisamment de victimes pour constituer une menace mortelle.

Mais les anecdotes ne sont que cela – des histoires sans preuve de réinfections, selon près d’une douzaine d’experts qui étudient les virus. «Je n’ai pas entendu parler d’un cas où cela a été vraiment démontré sans ambiguïté», a déclaré Marc Lipsitch, épidémiologiste à la Harvard TH Chan School of Public Health.

D’autres experts se sont montrés encore plus rassurants. Bien que l’on en sache définitivement peu sur le coronavirus, à peine sept mois après le début de la pandémie, le nouveau virus se comporte comme la plupart des autres, ont-ils déclaré, renforçant la conviction que l’immunité collective peut être obtenue avec un vaccin.

Il est peut-être possible que le coronavirus frappe la même personne deux fois, mais il est hautement improbable qu’il le fasse dans une fenêtre aussi courte ou qu’il rende les gens plus malades la deuxième fois, ont-ils déclaré. Ce qui est plus probable, c’est que certaines personnes ont une infection prolongée, le virus prenant des semaines à des mois après leur exposition initiale.

Les personnes infectées par le coronavirus généralement produire molécules immunitaires appelées anticorps. Plusieurs équipes ont récemment signalé que les niveaux de ces anticorps diminuent dans deux à trois mois, provoquant une certaine consternation. Mais une baisse des anticorps est parfaitement normale après la disparition d’une infection aiguë, a déclaré le Dr Michael Mina, immunologiste à l’Université Harvard.

De nombreux cliniciens «se grattent la tête en disant:« Quel virus extraordinairement étrange que cela ne mène pas à une immunité robuste », mais ils ont totalement tort», a déclaré le Dr Mina. « Il n’y a pas plus de manuel que ça. »

Les anticorps ne sont pas la seule forme de protection contre les agents pathogènes. Le coronavirus provoque également un vigoureux la défense de immunitaire cellules qui peut tuer le virus et réveillez rapidement des renforts pour de futures batailles. On en sait moins sur la durée de persistance de ces soi-disant cellules T mémoire – celles qui reconnaissent d’autres coronavirus peuvent persister à vie – mais elles peuvent renforcer les défenses contre le nouveau coronavirus.

«Si ceux-ci sont maintenus, et surtout s’ils sont maintenus dans les poumons et les voies respiratoires, alors je pense qu’ils peuvent faire un très bon travail pour empêcher une infection de se propager», a déclaré Akiko Iwasaki, immunologiste à l’Université de Yale.

Megan Kent, 37 ans, orthophoniste médicale qui vit juste à l’extérieur de Boston, a d’abord été testée positive pour le virus le 30 mars, après que son petit ami soit tombé malade. Elle ne pouvait ni sentir ni goûter quoi que ce soit, se souvenait-elle, mais se sentait bien autrement. Après une quarantaine de 14 jours, elle est retournée travailler à l’hôpital Melrose Wakefield et a également aidé dans une maison de soins infirmiers.

Dernières mises à jour: épidémie mondiale de coronavirus

Actualisé

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Le 8 mai, Mme Kent s’est soudainement sentie malade. «J’avais l’impression qu’un camion Mack m’avait heurté», a-t-elle dit. Elle a dormi tout le week-end et est allée à l’hôpital lundi, convaincue qu’elle souffrait de mononucléose. Le lendemain, elle a été testée positive pour le coronavirus – à nouveau. Elle était malade pendant près d’un mois et a appris depuis qu’elle avait des anticorps.

«Cette fois, c’était cent fois pire», dit-elle. «Ai-je été réinfecté?»

Il y a d’autres explications plus plausibles à ce que Mme Kent a vécu, ont déclaré les experts. «Je ne dis pas que cela ne peut pas arriver. Mais d’après ce que j’ai vu jusqu’à présent, ce serait un phénomène rare », a déclaré le Dr Peter Hotez, le doyen de l’École nationale de médecine tropicale du Baylor College of Medicine.

Mme Kent ne s’est peut-être pas complètement rétablie, même si elle se sentait mieux, par exemple. Le virus peut s’être sécrété dans certaines parties du corps – comme le virus Ebola est connu pour le faire – puis refaire surface. Elle n’a pas été testée entre les deux positifs, mais même si c’était le cas, des tests défectueux et de faibles taux viraux peuvent produire un faux négatif.

Compte tenu de ces scénarios plus probables, le Dr Mina avait des mots de choix pour les médecins qui ont provoqué la panique à cause des rapports de réinfections. «C’est tellement mauvais que les gens ont perdu la raison», a-t-il déclaré. « C’est juste un déclic sensationnaliste. »

Au cours des premières semaines de la pandémie, certaines personnes en Chine, au Japon et en Corée du Sud ont été testées positives à deux reprises, suscitant des craintes similaires.

Centres de contrôle et de prévention des maladies de la Corée du Sud enquêté sur 285 de ces cas, et a constaté que plusieurs des seconds positifs sont survenus deux mois après le premier, et dans un cas 82 jours plus tard. Près de la moitié des personnes présentaient des symptômes lors du deuxième test. Mais les chercheurs n’ont pas pu développer de virus vivant à partir de l’un des échantillons, et les personnes infectées n’avaient pas propagé le virus à d’autres.

«C’était une preuve épidémiologique et virologique assez solide que la réinfection ne se produisait pas, du moins chez ces personnes», a déclaré Angela Rasmussen, virologue à l’Université Columbia à New York.

La plupart des personnes exposées au coronavirus fabriquent des anticorps qui peuvent détruire le virus; plus les symptômes sont graves, plus la réponse est forte. (Quelques personnes ne produisent pas les anticorps, mais c’est vrai pour n’importe quel virus). Les inquiétudes concernant la réinfection ont été alimentées par des études récentes suggérant que ces niveaux d’anticorps chutent.

Par exemple, une étude publiée en juin a révélé que les anticorps dirigés contre une partie du virus sont tombés à des niveaux indétectables en trois mois chez 40% des personnes asymptomatiques. La semaine dernière, une étude qui n’a pas encore été publiée dans une revue à comité de lecture a montré que les anticorps neutralisants – le sous-type puissant qui peut empêcher le virus d’infecter les cellules – a fortement diminué d’ici un mois.

«C’est en fait incroyablement déprimant», a déclaré Michael Malim, virologue au King’s College de Londres. «C’est une énorme baisse.»

Mais d’autres travaux suggèrent que les niveaux d’anticorps diminuent – puis se stabilisent. Dans une étude de près de 20 000 personnes posté sur le serveur en ligne MedRxiv le 17 juillet, la grande majorité fabriquait des anticorps abondants, et la moitié de ceux avec de faibles niveaux avaient encore des anticorps qui pouvaient détruire le virus.

« Rien de tout cela n’est vraiment surprenant d’un point de vue biologique », a déclaré Florian Krammer, un immunologiste à l’école de médecine Icahn Mount Sinai qui a dirigé cette étude.