Le président russe Vladimir Poutine a ordonné une mobilisation partielle des réservistes en Russie, dans une mesure qui semblait être un aveu que la guerre de Moscou contre l’Ukraine ne se déroule pas comme prévu après près de sept mois de combats.

Il s’agit de la première mobilisation en Russie depuis la Seconde Guerre mondiale et survient au milieu de pertes humiliantes sur le champ de bataille pour les forces du Kremlin ces dernières semaines.

Le dirigeant russe, dans un discours télévisé de sept minutes à la nation diffusé mercredi matin, a également averti l’Occident qu’il ne bluffait pas en utilisant tous les moyens à sa disposition pour protéger le territoire russe, dans ce qui semblait être une référence voilée à la capacité nucléaire de la Russie. Poutine a précédemment averti l’Occident de ne pas soutenir la Russie contre le mur et a reproché aux pays de l’OTAN de fournir des armes pour aider l’Ukraine.

Le nombre total de réservistes à appeler pourrait atteindre 300 000, ont indiqué des responsables.

Même une mobilisation partielle est susceptible d’accroître la consternation ou de semer le doute parmi les Russes au sujet de la guerre en Ukraine. Peu de temps après le discours de Poutine, les médias russes ont signalé une forte augmentation de la demande de billets d’avion à l’étranger dans un contexte de bousculade apparente pour partir malgré les prix exorbitants des vols.

Le porte-parole du Kremlin, Dmitri Peskov, à qui on a demandé ce qui avait changé depuis que lui et d’autres avaient précédemment déclaré qu’aucune mobilisation n’était prévue, a fait valoir que la Russie se battait efficacement contre un potentiel combiné de l’OTAN parce que les membres de l’alliance fournissaient des armes à Kyiv.

Seuls ceux qui ont une expérience pertinente du combat et du service seront mobilisés, a déclaré le ministre russe de la Défense, Sergueï Choïgou. Il a ajouté qu’il y a environ 25 millions de personnes qui répondent à ces critères, mais seulement environ 1% d’entre elles seront mobilisées.

Une autre clause du décret empêche la plupart des soldats professionnels de résilier leur contrat et de quitter le service tant que la mobilisation partielle n’est plus en place.

L’annonce de Poutine est intervenue dans le contexte de l’Assemblée générale des Nations Unies à New York, où l’invasion de l’Ukraine par Moscou le 24 février a été la cible de nombreuses critiques internationales qui ont maintenu une pression diplomatique intense sur Moscou.

Le président ukrainien Volodymyr Zelenskky doit s’adresser mercredi à l’assemblée dans un discours préenregistré. Poutine ne s’est pas rendu à New York.

Le stratagème de Poutine comporte un fort élément de risque – il pourrait se retourner contre lui, en rendant la guerre en Ukraine impopulaire dans son pays et en nuisant à sa propre réputation, et il expose les lacunes militaires sous-jacentes de la Russie.

Une contre-offensive ukrainienne lancée ce mois-ci a arraché l’initiative militaire à la Russie, ainsi que la capture de vastes zones que les Russes détenaient autrefois. La rapidité de la contre-offensive a vu les forces russes abandonner des véhicules blindés et d’autres armes alors qu’elles battaient en retraite à la hâte.

Un porte-parole de Zelenskyy a qualifié la mobilisation de “grande tragédie” pour le peuple russe.

Dans une déclaration à l’Associated Press, Sergii Nikiforov a déclaré que les conscrits envoyés sur la ligne de front en Ukraine subiraient le même sort que les forces russes mal préparées qui ont été repoussées lors d’une attaque contre Kyiv dans les premiers jours de l’invasion en février dernier.

“C’est une reconnaissance de l’incapacité de l’armée professionnelle russe, qui a échoué dans toutes ses tâches”, a déclaré Nikiforov.

Il est peu probable que la mobilisation ait des conséquences sur le champ de bataille pendant des mois en raison d’un manque d’installations et d’équipements d’entraînement.

L’ambassadrice américaine en Ukraine, Bridget Brink, a tweeté que la mobilisation est un signe “de faiblesse, d’échec russe”.

Le secrétaire britannique à la Défense, Ben Wallace, a fait écho à cette évaluation, décrivant la décision de Poutine comme “un aveu que son invasion échoue”.

L’analyste politique russe Dmitry Oreshkin a déclaré que l’annonce de Poutine ressemblait à “un acte de désespoir”. Il a prédit que les Russes résisteront à la mobilisation par le “sabotage passif”.

“Les gens vont échapper à cette mobilisation de toutes les manières possibles, soudoyer leur sortie de cette mobilisation, quitter le pays”, a déclaré Oreshkin à l’AP dans une interview mercredi.

L’annonce ne sera pas bien accueillie par le grand public, a déclaré Oreshkin, la décrivant comme “un énorme coup personnel pour les citoyens russes, qui jusqu’à récemment (ont pris part aux hostilités) avec plaisir, assis sur leurs canapés, (regardant) la télévision . Et maintenant, la guerre est entrée dans leur maison.

Le chef du comité de défense de la Douma, Andrei Kartapolov, a déclaré qu’il n’y aurait pas de restrictions supplémentaires pour les réservistes quittant la Russie sur la base de cette mobilisation, selon les médias russes. Kartapolov a déclaré qu’il voulait “calmer” les gens au sujet de la mobilisation.

L’ordre de mobilisation partielle est intervenu un jour après que les régions contrôlées par la Russie dans l’est et le sud de l’Ukraine ont annoncé leur intention de tenir des votes pour devenir des parties intégrantes de la Russie – une décision qui pourrait ouvrir la voie à Moscou pour intensifier la guerre après les succès ukrainiens.

Les référendums, qui doivent avoir lieu depuis les premiers mois de la guerre, débuteront vendredi dans les régions de Louhansk, Kherson et Zaporizhzhia et Donetsk, en partie contrôlées par la Russie.

Les bulletins de vote sont presque certains d’aller dans le sens de Moscou.

La guerre, qui a tué des milliers de personnes, a fait grimper les prix des denrées alimentaires dans le monde entier et provoqué une flambée des prix de l’énergie. Cela a également fait craindre une catastrophe nucléaire potentielle dans la plus grande centrale nucléaire d’Europe dans le sud-est de l’Ukraine, désormais occupé par la Russie. Des enquêtes sont également en cours sur d’éventuelles atrocités commises par les forces russes en Ukraine.

Dans son allocution, qui était beaucoup plus courte que les discours précédents sur la guerre en Ukraine, Poutine a accusé l’Occident de se livrer au «chantage nucléaire» et a noté «les déclarations de certains représentants de haut rang des principaux États de l’OTAN sur la possibilité d’utiliser des armes nucléaires de destruction massive contre la Russie.

Il n’a pas identifié qui avait fait de tels commentaires.

“A ceux qui se permettent de telles déclarations concernant la Russie, je tiens à rappeler que notre pays dispose également de divers moyens de destruction, et pour des composantes distinctes et plus modernes que celles des pays de l’OTAN et lorsque l’intégrité territoriale de notre pays est menacée, pour protéger la Russie et notre peuple, nous utiliserons certainement tous les moyens à notre disposition », a déclaré Poutine.

Il a ajouté: “Ce n’est pas un bluff.”

Les dirigeants étrangers ont décrit les scrutins comme illégitimes et non contraignants. Zelenskyy a déclaré qu’il s’agissait d’une “imposture” et d’un “bruit” pour détourner l’attention du public.

Poutine a déclaré qu’il avait déjà signé le décret de mobilisation partielle, qui doit commencer mercredi. Une mobilisation à grande échelle serait probablement impopulaire en Russie et pourrait encore nuire à la position de Poutine après les récents revers militaires en Ukraine.

“Nous parlons de mobilisation partielle, c’est-à-dire que seuls les citoyens qui sont actuellement dans la réserve seront soumis à la conscription, et surtout, ceux qui ont servi dans les forces armées ont une certaine spécialité militaire et une expérience pertinente”, a déclaré Poutine.

Choïgou, le ministre russe de la Défense, a également déclaré que 5 937 soldats russes sont morts dans le conflit ukrainien, bien inférieur aux estimations occidentales selon lesquelles la Russie en aurait perdu des dizaines de milliers.

Le mouvement d’opposition Vesna a appelé mercredi à des manifestations à l’échelle nationale, affirmant que « des milliers d’hommes russes – nos pères, frères et maris – seront jetés dans le hachoir à viande de la guerre. Pour quoi vont-ils mourir ? Pourquoi les mères et les enfants pleureront-ils ?

Il n’était pas clair combien oseraient protester face à la suppression globale de l’opposition par la Russie et aux lois sévères contre les soldats discrédités et l’opération militaire.