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Poutine fait bouger les choses chez lui alors que son optimisme quant à la guerre en Ukraine augmente

Les protestations périodiques contre l’incompétence et la corruption au sommet de l’armée russe ont entravé l’effort de guerre du président Vladimir V. Poutine depuis le début de son invasion de l’Ukraine début 2022.

Lorsque ses forces ont vacillé autour de la capitale ukrainienne, Kiev, la nécessité d’un changement s’est révélée évidente. Lorsqu’ils furent chassés quelques mois plus tard de la ville de Kharkiv, les attentes d’un bouleversement grandissaient. Et après que le chef mercenaire Eugène V. Prigozhin ait fait marcher ses hommes vers Moscou, se plaignant de la profonde pourriture et de l’ineptie à la tête des forces russes, M. Poutine a semblé obligé de réagir.

Mais, à chaque fois, le président russe a évité toute mesure publique majeure qui aurait pu être considérée comme validant les critiques, gardant son ministre de la Défense et son général en chef en place pendant la tempête tout en remaniant les commandants du champ de bataille et en prenant d’autres mesures plus bas dans la chaîne.

Aujourd’hui, alors que les crises sur le champ de bataille semblent derrière lui et que M. Prigojine est mort, le dirigeant russe a décidé d’agir, en changeant de ministre de la Défense pour la première fois depuis plus d’une décennie et en autorisant un certain nombre d’arrestations pour corruption parmi de hauts responsables du ministère.

Ces mesures ont marqué le début de la plus grande refonte du ministère russe de la Défense depuis le début de l’invasion et ont confirmé la préférence de M. Poutine d’éviter de grands changements réactifs dans le feu d’une crise et d’agir plutôt à un moment moins visible de son choix.

« Nous devons comprendre que Poutine est une personne têtue et peu flexible », a déclaré Abbas Gallyamov, un ancien rédacteur de discours de Poutine qui vit désormais hors de Russie. « Il estime que réagir trop vite et trop rapidement à une situation changeante est un signe de faiblesse. »

Le timing des récentes actions de M. Poutine est très probablement le signe qu’il a une plus grande confiance dans ses perspectives de champ de bataille en Ukraine et dans son emprise sur le pouvoir politique alors qu’il entame son cinquième mandat de président, disent les experts.

Les forces russes progressent en Ukraine, prenant des territoires autour de Kharkiv et dans la région du Donbass, alors que l’Ukraine est aux prises avec des retards dans l’aide des États-Unis et des réserves de munitions et de personnel mises à rude épreuve. Les hauts responsables du Kremlin se montrent optimistes.

« Ils jugent probablement la situation au sein de la force comme suffisamment stable pour punir certains dirigeants militaires pour leurs échecs antérieurs », a déclaré Michael Kofman, expert de l’armée russe et chercheur principal au Carnegie Endowment for International Peace.

La demande de changement au sommet de l’armée russe a été refoulée depuis les premiers jours de l’invasion, lorsque des histoires ont circulé selon lesquelles des soldats russes partaient en guerre sans nourriture ni équipement adéquat et perdaient la vie en répondant à des chefs militaires irresponsables.

La colère a atteint son paroxysme avec un soulèvement avorté mené l’année dernière par M. Prigozhin, décédé dans un accident d’avion qui, selon les responsables américains, était très probablement un assassinat sanctionné par l’État.

M. Prigozhin, un traiteur devenu chef de guerre qui s’est enrichi grâce à des contrats avec l’État, était un messager improbable. Mais il a mis la corruption de haut niveau dans l’esprit de la base russe et du grand public, en publiant des tirades grossières contre Sergei K. Shoigu, alors ministre de la Défense, et le plus haut officier en uniforme russe, le général Valery V. Gerasimov. À un moment donné, M. Prigozhin s’est filmé devant une pile de combattants russes morts et a dénoncé de hauts responsables pour « se rouler dans la graisse » dans leurs bureaux lambrissés.

L’échec de la mutinerie qui a suivi a montré que les problèmes qui couvaient au sein du ministère de la Défense sous M. Choïgou depuis plus d’une décennie avaient débordé et que la population avait soif de renouveau, a déclaré une personne proche du ministère qui s’est exprimée sous couvert d’anonymat afin de discuter de sujets sensibles. les sujets.

Le dirigeant russe semble désormais s’attaquer aux responsables mêmes que M. Prigozhin avait attaqués.

Le premier signe avant-coureur de changement est apparu le mois dernier avec l’arrestation de Timur Ivanov, un protégé de M. Shoigu et vice-ministre de la Défense chargé des projets de construction militaire, que les autorités russes ont accusé d’avoir accepté un pot-de-vin important. Il a nié tout acte répréhensible. M. Ivanov avait déjà attiré le l’attention de la Fondation anti-corruption d’Alexeï A. Navalny pour son style de vie visiblement somptueux et celui de sa femme, y compris la location de yachts sur la Côte d’Azur.

Puis, ce mois-ci, quelques jours après que M. Poutine a commencé son nouveau mandat de président, le Kremlin a annoncé qu’il avait remplacé M. Shoigu et avait choisi Andrei R. Belousov, l’un de ses conseillers économiques de longue date, comme nouveau ministre de la Défense. M. Shoigu a été amené à diriger le Conseil de sécurité russe, où il aurait toujours accès au président mais aurait peu de contrôle direct sur l’argent.

« Si vous voulez gagner une guerre, la corruption à plus grande échelle ayant un impact sur les résultats sur le champ de bataille n’est, en théorie du moins, pas quelque chose que vous voulez », a déclaré Maria Engqvist, directrice adjointe des études sur la Russie et l’Eurasie au Centre suédois de recherche sur la défense. Agence.

Pourtant, Mme Engqvist a qualifié la corruption de haut niveau en Russie de « caractéristique et non d’un bug ».

« La corruption est un outil pour gagner de l’influence, mais elle peut aussi être utilisée contre vous à tout moment, selon que vous dites la mauvaise chose au mauvais moment ou que vous prenez la mauvaise décision au mauvais moment », a-t-elle déclaré. « Vous pouvez donc être évincé avec une explication raisonnable que le public peut accepter. »

Mme Engqvist a déclaré que les changements soulevaient également des questions sur la durée pendant laquelle le général Gerasimov resterait à son poste de chef d’état-major et de haut commandant du champ de bataille en Ukraine.

Les arrestations au ministère de la Défense se sont accélérées ce mois-ci, avec quatre autres généraux et responsables de la défense arrêtés pour corruption. Dmitri S. Peskov, le porte-parole du Kremlin, a nié jeudi que les arrestations constituaient une « campagne ».

Les accusations de corruption portées contre de hauts responsables du ministère de la Défense se sont accompagnées de promesses d’avantages financiers et sociaux plus importants pour les soldats de base, une tentative apparente d’améliorer le moral et d’apaiser les critiques populistes.

M. Belousov a utilisé ses premières remarques après sa nomination au poste de ministre de la Défense pour décrire ses projets visant à réduire la bureaucratie et à améliorer l’accès aux soins de santé et à d’autres services sociaux pour les anciens combattants de la guerre. Et jeudi, le président de la chambre basse du Parlement russe, Viatcheslav V. Volodine, et le ministre des Finances Anton G. Siluanov ont exprimé leur soutien à l’exonération des combattants en Ukraine des augmentations d’impôt sur le revenu proposées.

Il est peu probable que les arrestations de haut niveau éradiquent une vaste corruption au sein de l’establishment militaire russe, mais elles pourraient inciter les hauts responsables à réfléchir à deux fois avant de commettre des vols à une échelle particulièrement importante, au moins pendant un certain temps, a déclaré Dara Massicot, chercheur principal au Carnegie. Fondation pour la paix internationale.

«Cela va refroidir le système et inciter tout le monde à réfléchir au nouveau code de conduite accepté», a déclaré Mme Massicot.

Au-delà de l’envoi d’un message anticorruption, au moins une des arrestations semblait viser à régler un compte politique.

Le général de division Ivan Popov, un haut commandant russe qui a dirigé les forces qui ont empêché la contre-offensive ukrainienne, a réprimandé les dirigeants militaires russes dans un enregistrement largement diffusé l’année dernière après avoir été démis de ses fonctions. Il a été arrêté mardi pour fraude, selon l’agence de presse officielle TASS. Il a nié tout acte répréhensible, a déclaré son avocat.

« En fin de compte, la guerre a révélé de nombreux problèmes différents – corruption, incompétence et ouverture aux expressions publiques d’insubordination – que les dirigeants estiment devoir résoudre », a déclaré Samuel Charap, politologue principal à la RAND Corporation. « C’est le bon moment pour le faire, précisément parce qu’il n’y a pas de risque aigu à court terme sur le champ de bataille. »


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