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Pourquoi les masques fonctionnent, mais pas les mandats

Les cas de Covid et les hospitalisations augmentent à nouveau aux États-Unis, et les décès commencent également à augmenter. En réponse, de nombreuses personnes demandent à juste titre ce que le pays peut faire pour minimiser le bilan du virus dans les semaines à venir.

Jusqu’à présent, de nombreuses discussions se sont concentrées sur les mandats de masque. Écoles à Philadelphie ; Providence, RI ; Berkeley, Californie ; et Brookline, Massachusetts, ont réimposé les leurs, tout comme plusieurs collèges. Ailleurs, certaines personnes sont frustrées que des responsables, comme le maire de New York, Eric Adams, ne l’aient pas fait.

Les critiques ont accusé ces dirigeants de manquer de courage politique, affirmant qu’ils cèdent à la fatigue de Covid plutôt que d’imposer les mesures de santé publique nécessaires. Mais je pense que la critique interprète mal à la fois l’histoire de la santé publique et les preuves scientifiques récentes sur les mandats de masque.

Les preuves suggèrent que les larges mandats de masque n’ont pas fait grand-chose pour réduire le nombre de cas de Covid au cours des deux dernières années. Aujourd’hui, les règles de masque peuvent faire encore moins que par le passé, étant donné la contagiosité des versions actuelles du virus. Et les campagnes de santé publique réussies impliquent rarement une lutte qui divise sur une mesure peu susceptible de faire une grande différence.

Depuis le début de la pandémie, il y a eu un paradoxe autour des masques. Comme le Dr Shira Doron, épidémiologiste au Tufts Medical Center, le met“Il est vrai à la fois que les masques fonctionnent et que les mandats de masque ne fonctionnent pas.”

Pour commencer par la première moitié du paradoxe : les masques réduisent la propagation du virus Covid en empêchant les particules virales de voyager du nez ou de la bouche d’une personne dans l’air et d’infecter une autre personne. Des études en laboratoire ont démontré à plusieurs reprises l’effet.

Compte tenu de cela, on pourrait penser que les communautés où le port du masque a été plus courant auraient eu beaucoup moins d’infections à Covid. Mais cela n’a pas été le cas.

Dans les villes américaines où l’utilisation de masques a été plus courante, Covid s’est propagé à un rythme similaire à celui des villes résistantes aux masques. Les mandats de masque dans les écoles semblent également avoir peu fait pour réduire la propagation. Hong Kong, malgré le port de masque presque universel, a récemment subi l’une des pires épidémies de Covid au monde.

Les partisans des mandats soutiennent parfois qu’ils ont un effet important même s’il n’est pas évident dans les données à l’échelle de la population, en raison du nombre d’autres facteurs en jeu. Mais cet argument semble peu convaincant.

Après tout, l’effet des vaccins sur les maladies graves est extrêmement évident dans les données géographiques : les endroits où les taux de vaccination sont plus élevés ont subi beaucoup moins de décès dus au Covid. Les schémas sont clairs même si le monde est un endroit désordonné, avec de nombreux facteurs autres que les vaccins influençant les taux de mortalité de Covid.

Pourtant, lorsque vous regardez les données sur le port du masque – à la fois avant que les vaccins ne soient disponibles et après, ainsi qu’aux États-Unis et à l’étranger – vous avez du mal à voir des tendances.

L’idée que les masques fonctionnent mieux que les mandats de masques semble défier la logique. Il inverse une notion liée aux écrits d’Aristote : que le tout doit être plus grand que la somme des parties, pas moins.

La principale explication semble être que les exceptions finissent souvent par avoir plus d’importance que la règle. Le virus Covid est si contagieux qu’il peut se propager pendant de brèves périodes où les gens retirent leur masque, même lorsqu’un mandat est en place.

Les passagers de l’avion enlèvent leur masque pour boire un verre. Les clients du restaurant passent sans masque dès qu’ils franchissent la porte. Les écoliers laissent glisser leur masque sur leur visage. Les adultes aussi : des recherches menées par l’Université du Minnesota suggèrent qu’entre 25 et 30 % des Américains portent systématiquement leur masque sous le nez.

“Même si les masques fonctionnent, amener des millions de personnes à les porter, et à les porter de manière cohérente et correcte, est un défi bien plus grand”, a écrit Steven Salzberg, biostatisticien à l’Université Johns Hopkins. Une partie du problème, explique Salzberg, est que les masques les plus efficaces ont également tendance à être moins confortables. Ils couvrent une plus grande partie du visage d’une personne, s’ajustent mieux et limitent le flux de plus de particules d’air.

Lors d’une crise aiguë – comme les premiers mois de Covid, lorsque les masques étaient l’une des rares formes de protection disponibles – des directives strictes peuvent néanmoins avoir du sens. Les responsables de la santé publique peuvent exhorter les gens à porter des masques bien ajustés et de haute qualité et à ne jamais les enlever en public. Si le mandat a même un avantage modeste, cela peut en valoir la peine.

Mais cette approche n’est pas durable pendant des années. Les masques entravent la communication, les lunettes de buée et peuvent être inconfortables. Il y a une raison pour laquelle les enfants et les passagers des compagnies aériennes ont éclaté en applaudissements lorsqu’on leur a dit qu’ils pouvaient enlever leur masque.

Au stade actuel de la pandémie, il existe des mesures moins conflictuelles qui sont plus efficaces que les mandats de masque. Les injections de rappel sont largement disponibles. Un médicament qui peut protéger davantage les personnes immunodéprimées, connu sous le nom d’Evusheld, est de plus en plus disponible. Il en va de même pour les traitements post-infection, comme Paxlovid, qui rendent Covid moins sévère.

(Pour les jeunes enfants, qui ne sont pas encore éligibles au vaccin, Covid est extrêmement bénin, similaire en gravité à la grippe.)

Continuer à élargir l’accès à ces traitements peut faire plus pour réduire les hospitalisations et les décès de Covid que n’importe quelle règle de masque ne le ferait probablement. “Les gens ont les moyens de se protéger”, m’a dit le Dr Robert Wachter, directeur du département de médecine de l’Université de Californie à San Francisco. En l’absence d’une augmentation beaucoup plus importante des hospitalisations pour Covid, a-t-il ajouté, les arguments en faveur des mandats sont plus faibles qu’auparavant.

Le Dr Aaron Carroll, directeur de la santé de l’Université de l’Indiana, a récemment écrit pour la section Opinion du Times : “Au lieu de continuer à se chamailler sur des choses qui sont devenues désespérément politisées comme les mandats de masque, les responsables de la santé publique pourraient se concentrer sur des efforts qui pourraient faire beaucoup plus une différence.

Les données disponibles suggèrent également que plus de la moitié des Américains ont eu Covid au cours des six derniers mois, ce qui rend beaucoup d’entre eux peu susceptibles de le contracter à nouveau maintenant. Comme Jennifer Nuzzo, épidémiologiste à l’Université Brown, l’a dit à Vox : “Beaucoup de gens qui ne portent pas de masques ont déjà eu Covid, alors ils se disent : ‘J’ai été vacciné, je l’ai déjà fait – combien de temps encore tu veux que je fasse ça?’ Et c’est un peu difficile de dire : ‘Non, tu dois absolument le porter.’ »

Le pays ne parviendra probablement jamais à un consensus sur les masques. Ils sont devenus une autre source de polarisation politique. Les démocrates sont plus susceptibles de porter des masques que les républicains, et les démocrates qui s’identifient comme «très libéraux» sont plus susceptibles de soutenir les mandats.

Heureusement, les preuves scientifiques indiquent un compromis raisonnable. Parce que les masques fonctionnent et que les mandats ne fonctionnent souvent pas, les gens peuvent prendre leurs propres décisions. Quiconque souhaite porter un masque confortable et de haute qualité peut le faire et sera moins susceptible de contracter Covid.

Au contraire, cette approche – le masquage à sens unique – est conforme à ce que les hôpitaux font depuis longtemps, comme le souligne Doron, l’épidémiologiste de Tufts. Les patients, y compris ceux atteints de maladies infectieuses, n’ont généralement pas porté de masque, contrairement aux médecins et aux infirmières. “Le masquage à sens unique est la façon dont nous les avons toujours utilisés”, a-t-elle écrit.

Le même système peut fonctionner pour Covid en dehors des hôpitaux. Wachter, par exemple, estime que le temps des mandats est révolu mais en porte toujours un au supermarché, dans les salles de classe, dans les avions et ailleurs. Différentes personnes peuvent raisonnablement faire des choix différents.

Un programme hebdomadaire où les immigrants préparent des plats à emporter, appelé United We Eat @Home, a transformé Ghalia Ahmad Fayez AlMasri en une célébrité locale à Missoula, Mont. « Quand je cuisine, mon repas va très, très vite – 15 minutes cette fois », a déclaré AlMasri, qui a fui la Syrie en 2017, au Times.

Le programme a aidé les réfugiés à faire des demandes de permis pour les marchés fermiers et à trouver des emplois dans la restauration. Et il a diversifié la scène gastronomique de la ville : sans lui, les Missouliens n’auraient pas de place pour commander de la nourriture congolaise, pakistanaise ou guinéenne. Voici plus d’informations sur le programme, ainsi que des photos appétissantes.