Les craintes de récession s’intensifient alors que la Réserve fédérale se lance dans une campagne agressive pour augmenter les taux d’intérêt, et les politiciens et les membres du public se demandent de plus en plus pourquoi les banquiers centraux envisagent de causer des difficultés à l’économie.

La réponse courte est : c’est l’outil dont dispose la Fed pour maîtriser l’inflation.

La banque centrale tente de forcer la hausse des prix à ralentir. Pour ce faire, il augmente les taux d’intérêt, ce qui rend les prêts hypothécaires, les prêts automobiles et les emprunts commerciaux plus coûteux. À mesure que l’argent devient plus cher, il pèse sur les dépenses et l’embauche, affaiblissant le marché du travail et l’économie en général, peut-être notamment. Une croissance plus lente donnera à l’offre une chance de rattraper la demande.

Le processus d’ajustement est déjà désagréable : les cours des actions ont chuté, les ventes de maisons commencent à ralentir et le chômage devrait augmenter. Mais la Fed a un moyen de ramener l’inflation en ligne, et c’est en martelant les ménages et les entreprises jusqu’à ce qu’ils cessent de dépenser autant. Les banquiers centraux ont reconnu que la transition pourrait être cahoteuse et qu’une récession est un risque réel.

“La politique monétaire est notoirement un outil contondant”, a déclaré Jerome H. Powell, président de la Fed, lors d’un témoignage devant les sénateurs mercredi. “Il y a un risque que des résultats plus faibles soient certainement possibles, mais ce n’est pas notre intention.”

Dans le même temps, ils disent que ne pas essayer de calmer l’inflation – lui permettre de continuer à augmenter et de s’enraciner – serait le plus gros problème.

“C’est une inflation très élevée, et cela nuit à tout le monde”, a déclaré M. Powell.

Les responsables de la Fed ont fait valoir qu’ils pourraient être en mesure de ralentir suffisamment l’économie pour permettre à l’inflation de se modérer sans étouffer la demande au point de plonger l’Amérique dans la récession. Les banquiers centraux ont prévu la semaine dernière qu’ils augmenteront légèrement le chômage, mais pas fortement, cette année et l’année prochaine.

Mais cet atterrissage en douceur est loin d’être certain. Alors que les chocs continuent de secouer l’économie – la guerre en Ukraine a fait grimper les prix des aliments et du carburant, les fermetures chinoises pour contenir la pandémie ont ralenti la production des usines et les problèmes d’expédition persistent – cela signifie que la banque centrale pourrait devoir ralentir encore plus la demande pour l’adapter à une offre contrainte de biens et de services.

« C’est certainement une possibilité ; ce n’est pas du tout notre intention », a déclaré M. Powell à propos d’une récession. “Il est certain que les événements des derniers mois dans le monde ont rendu plus difficile pour nous la réalisation de ce que nous voulons, c’est-à-dire une inflation de 2% et un marché du travail toujours solide.”

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