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Pourquoi la Chine a des kilomètres d’avance dans une course d’influence du Pacifique

SUVA, Fidji – Promenez-vous dans la ville où le ministre chinois des Affaires étrangères a rencontré lundi les dirigeants de près d’une douzaine de pays insulaires du Pacifique, et l’empreinte de la Chine est indubitable.

D’un côté de Suva, la capitale des Fidji, se trouve un pont reconstruit grâce à des prêts chinois et dévoilé avec le Premier ministre du pays aux côtés de l’ambassadeur de Chine. De l’autre, en bas de Queen Elizabeth Drive, se trouve la nouvelle ambassade de Pékin, où la route à l’avant a été réparée par des ouvriers portant des gilets fluo portant le nom d’une entreprise d’État chinoise.

Au-dessus de tout cela se dresse Wanguo Friendship Plaza, une tour d’appartements squelettique construite par une société chinoise et censée être le plus haut bâtiment du Pacifique Sud, jusqu’à ce que le gouvernement des Fidji interrompe la construction pour des raisons de sécurité.

Huit ans après la visite de Xi Jinping aux Fidji, offrant aux nations insulaires du Pacifique un voyage à bord du « train express du développement de la Chine », Pékin est pleinement ancré, son pouvoir irrépressible sinon toujours embrassé. Et cela a laissé les États-Unis rattraper leur retard dans une arène stratégique vitale.

Partout dans le Pacifique, les plans de Pékin sont devenus plus ambitieux, plus visibles et plus source de division. La Chine ne se contente plus de rechercher des opportunités dans les chaînes d’îles qui ont joué un rôle essentiel dans la planification stratégique du Japon avant la Seconde Guerre mondiale. Alors que le ministre chinois des Affaires étrangères est à mi-parcours d’une tournée dans huit pays des îles du Pacifique, la Chine cherche à lier la vaste région par des accords pour un meilleur accès à ses terres, ses mers et ses infrastructures numériques, tout en promettant développement, bourses et formation en retour.

L’intérêt de la Chine pour les îles du Pacifique, rendu plus explicite par une série de documents récemment divulgués, commence par l’immobilier maritime. De la Papouasie-Nouvelle-Guinée aux Palaos, les pays de la région ont juridiction sur une zone océanique trois fois plus grande que la partie continentale des États-Unis, s’étendant du sud d’Hawaï aux zones économiques exclusives jouxtant l’Australie, le Japon et les Philippines.

Les flottes de pêche chinoises dominent déjà les mers entre les quelque 30 000 îles de la région, saisissant d’énormes prises de thon tout en partageant occasionnellement des renseignements sur les mouvements de la marine américaine. Si la Chine peut ajouter des ports, des aéroports et des avant-postes pour les communications par satellite – qui se rapprochent tous de la réalité dans certains pays insulaires du Pacifique – cela pourrait aider à intercepter les communications, à bloquer les voies de navigation et à s’engager dans des combats spatiaux.

La Chine a déjà montré comment accomplir la «capture d’élite» dans des pays à faible population, aux besoins de développement majeurs et aux dirigeants qui font souvent taire les médias locaux. Et bien que le ministre chinois des Affaires étrangères, Wang Yi, n’ait pas rapidement obtenu la proposition radicale qu’il a présentée à une région qui a longtemps mis l’accent sur la souveraineté et le consensus, il a déjà remporté un certain nombre de petites victoires.

Plus important encore, aux Îles Salomon, M. Wang a signé plusieurs nouveaux accords, dont un accord de sécurité qui donne à la Chine le pouvoir d’envoyer des forces de sécurité pour apaiser les troubles ou protéger les investissements chinois, et éventuellement de construire un port à usage commercial et militaire.

Les responsables chinois nient que ce soit le plan. Mais l’accord – ainsi que d’autres aux Salomon et à Kiribati dont les détails n’ont pas été divulgués – a été rendu possible grâce à quelque chose d’autre qui est visible et très discuté dans le Pacifique : un manque de longue date d’urgence, d’innovation et de ressources américaines.

Pour de nombreux observateurs, le Pacifique Sud révèle aujourd’hui à quoi ressemble le déclin américain. Même si les responsables de Washington ont tenté d’intensifier leur jeu, ils sont encore loin derrière, confondant les discours avec l’impact et l’intérêt avec l’influence.

“Il y a beaucoup de discussions”, a déclaré Sandra Tarte, chef du département des affaires gouvernementales et internationales à l’Université du Pacifique Sud à Suva. “Et pas beaucoup de substance réelle.”

Les Yanks, dit-on souvent, étaient autrefois plus productifs. De nombreux aéroports et hôpitaux encore utilisés dans le Pacifique ont été construits par les États-Unis et leurs alliés pendant la Seconde Guerre mondiale.

Dans certaines de ces anciennes installations, il y a des plaques commémoratives dans des coins cachés, mais l’infrastructure a pour la plupart été laissée à l’abandon. L’aéroport de Suva-Nausori a été construit par l’US Navy Seabees en 1942. Huit décennies plus tard, il semble que peu de choses aient changé.

Richard Herr, professeur de droit américain en Australie et consultant en démocratie pour les pays du Pacifique depuis les années 1970, a déclaré qu’il se demandait souvent pourquoi le principal aéroport des Îles Salomon – connu pendant la Seconde Guerre mondiale sous le nom de Henderson Field, le site de batailles majeures contre le Japonais – n’avait jamais été réhabilité avec l’expertise technologique américaine.

Tout Américain qui passe par Honiara est susceptible de poser cette question. C’est l’un des nombreux endroits de la région où les États-Unis manquent à l’appel au-delà des panneaux indiquant Coca-Cola.

“Les États-Unis n’ont pas du tout une présence significative dans le Pacifique”, a déclaré Anna Powles, maître de conférences en études de sécurité à l’Université Massey en Nouvelle-Zélande. “Je suis toujours choqué qu’à Washington, ils pensent qu’ils ont une présence significative alors qu’ils ne le font tout simplement pas.”

Les responsables américains soulignent que les États-Unis ont de grandes bases militaires à Guam, ainsi que des liens étroits avec des pays comme les Îles Marshall. Et en février, Antony J. Blinken est devenu le premier secrétaire d’État en 36 ans à se rendre aux Fidji, où il a annoncé que les États-Unis rouvriraient une ambassade aux Îles Salomon et s’engageraient davantage sur des questions telles que la pêche illégale et le changement climatique.

Le Premier ministre par intérim des Fidji à l’époque, Aiyaz Sayed-Khaiyum, l’a qualifié de retour américain et “d’engagement philosophique très fort”. La question est de savoir si c’est suffisant.

M. Blinken a déclaré la semaine dernière que “la Chine est le seul pays ayant à la fois l’intention de remodeler l’ordre international et, de plus en plus, la puissance économique, diplomatique, militaire et technologique pour le faire”. Il a promis que les États-Unis “façonneraient l’environnement stratégique autour de Pékin pour faire avancer notre vision d’un système international ouvert et inclusif”.

Mais cette vision dans cette partie du monde a mis du temps à arriver. L’administration Biden a mis plus d’un an pour publier sa stratégie indo-pacifique, qui est légère sur les détails et lourde sur les phrases vaporeuses («maximum favorable») qui ont surtout du sens dans les rassemblements clubby d’hommes en costumes sombres avec des épinglettes de drapeau.

Même les républicains et les démocrates au Congrès qui conviennent que quelque chose doit être fait pour contrer la Chine se chamaillent depuis 15 mois sur un projet de loi visant à rendre les États-Unis plus compétitifs – et cela ne ferait toujours rien, voire rien, pour des endroits contestés comme le Pacifique.

L’ambassade de start-up aux Salomon semble également moins impressionnante à y regarder de plus près. Remplaçant une ambassade fermée dans les années 1990 lors du retrait américain après la guerre froide, l’avant-poste commencera dans des bureaux loués avec deux membres du personnel américain et cinq employés locaux.

Comparé à la présence de la Chine dans la région, c’est loin d’être une poussée équivalente. Aux Fidji, par exemple, l’ambassade de Chine est située au centre et bien dotée en personnel, avec des fonctionnaires qui parlent mieux l’anglais que leurs prédécesseurs et apparaissent souvent dans les médias locaux.

L’ambassade américaine, en revanche, se trouve sur une colline loin du centre-ville de Suva dans un complexe fortement fortifié. Il couvre cinq nations (Fidji, Kiribati, Nauru, Tonga et Tuvalu), n’a pas d’ambassadeur à plein temps – le président Biden a nommé quelqu’un la semaine dernière seulement – ​​et est connu pour être en sous-effectif.

Joseph Veramu, un ancien consultant de l’ONU qui dirige Integrity Fiji, qui se concentre sur des valeurs telles que la transparence, a déclaré dans une interview à Suva qu’il avait invité des responsables de l’ambassade américaine à des événements cinq ou six fois ces dernières années. Une seule fois, quelqu’un est venu – sans dire grand-chose et en refusant d’autoriser les photos.

“Je suppose qu’ils doivent être très occupés”, a-t-il déclaré.

De nombreux pays insulaires du Pacifique n’accueillent pas une nouvelle ère de compétition entre grandes puissances. Comme Matthew Wale, le chef de l’opposition aux Salomon, l’a déclaré dans une récente interview : « Nous ne voulons pas être l’herbe piétinée par les éléphants.

Mais ce qu’ils veulent, et ce que la Chine semble mieux fournir en ce moment, c’est un engagement constant et un renforcement des capacités.

Alors que les États-Unis ont montré les navires de la Garde côtière qu’ils utilisent pour contrôler la pêche illégale, la Chine prévoit de construire des centres de transport maritime et des centres d’application de la loi de haute technologie où les officiers chinois peuvent fournir leur expertise et leur équipement.

Alors que les États-Unis et leurs alliés l’Australie et la Nouvelle-Zélande offrent une aide humanitaire – après le tsunami aux Tonga, par exemple – la Chine offre des milliers de bourses pour une formation professionnelle, diplomatique et d’intervention en cas de catastrophe, ainsi qu’une “coopération en observation météorologique”. ”

“La Chine a toujours soutenu que les grands et les petits pays sont tous égaux”, a déclaré lundi M. Xi, le dirigeant chinois, dans un message écrit aux ministres des Affaires étrangères du Pacifique. “Peu importe les fluctuations des circonstances internationales, la Chine sera toujours un bon ami.”

Les nations insulaires du Pacifique se retrouvent maintenant à décider dans quelle mesure faire confiance ou résister à cette amitié. M. Wang n’a pas encore obtenu de soutien pour les propositions les plus sensibles, notamment la collaboration sur les systèmes douaniers et d’autres opérations numériques du gouvernement. Dans des endroits comme Suva, où les églises pentecôtistes diffusent de la musique de louange au-dessus des orages, le communisme chinois peut toujours être observé avec méfiance.

Mais la réunion de lundi à Suva était la deuxième rencontre de M. Wang avec les dirigeants des îles du Pacifique au cours des huit derniers mois, et d’autres sont prévues. De toute évidence, la Chine a l’intention de continuer à souligner que l’amitié signifie construire des choses et offrir des promesses de prospérité, tout en s’attendant à la censure des informations, à l’accès aux ressources et aux opportunités de sécurité en échange.

La question pressante dans cette partie du monde est : que signifie l’amitié pour l’Amérique ?

Chris Buckley a contribué aux reportages de Sydney, en Australie.