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Pour l’Europe et l’OTAN, une invasion russe n’est plus impensable

Le président russe Vladimir V. Poutine a un jour proclamé la dissolution de l’empire soviétique « la plus grande catastrophe géopolitique du 20e siècle ». À l’époque, en 2005, peu de gens s’attendaient à ce qu’il fasse quoi que ce soit.

Mais ensuite est arrivée l’occupation russe de l’Abkhazie et de l’Ossétie du Sud depuis la Géorgie en 2008, son soutien aux séparatistes ukrainiens et l’annexion de la Crimée en 2014 et, plus retentissant, l’invasion à grande échelle de l’Ukraine en 2022.

Aujourd’hui, avec l’avènement de l’ancien président Donald J. Trump, qui a juré par le passé de quitter l’OTAN et a récemment menacé de ne jamais venir en aide à ses alliés de l’allianceles pays européens craignent de plus en plus que M. Poutine envahisse un pays de l’OTAN au cours de la décennie à venir et qu’ils soient confrontés à ses forces sans le soutien des États-Unis.

Cela pourrait se produire cinq ans seulement après la fin de la guerre en Ukraine, selon certains responsables et experts qui estiment que cela laisserait suffisamment de temps à Moscou pour reconstruire et réarmer son armée.

“Nous avons toujours soupçonné que c’était la seule menace existentielle que nous avions”, a déclaré le général de division Veiko-Vello Palm, commandant de la principale division de combat terrestre de l’armée estonienne, à propos d’une éventuelle invasion russe.

« Ces dernières années ont également montré très clairement que l’OTAN, en tant qu’alliance militaire, et de nombreux pays ne sont pas prêts à mener des opérations à grande échelle – ce qui signifie, en langage humain simple, qu’un grand nombre d’armées de l’OTAN ne sont pas prêtes. combattre la Russie », a déclaré le général Palm lors d’un entretien en décembre. “Donc ce n’est pas très réconfortant.”

L’inquiétude suscitée par ce que les experts décrivent comme les ambitions impériales de M. Poutine fait depuis longtemps partie de la psyché des États frontaliers de la Russie ou inconfortablement proches. « Je pense que pour l’Estonie, c’est en 1991 » que la sonnette d’alarme a commencé à sonner, a déclaré ironiquement le général Palm, faisant référence à l’année où l’Estonie a déclaré son indépendance de l’Union soviétique en ruine.

Tout comme M. Poutine a minimisé les avertissements de l’administration Biden selon lesquels il envisageait d’envahir l’Ukraine, Moscou a rejeté les inquiétudes selon lesquelles la Russie envisageait d’attaquer l’OTAN. Le chef des services de renseignement extérieurs russes, Sergueï Narychkine, a déclaré dans un communiqué entretien la semaine dernière avec l’agence de presse publique RIA Novosti qu’ils font partie d’une campagne de désinformation occidentale visant à attiser le mécontentement contre Moscou.

L’inquiétude de l’Europe a été encore alimentée ces derniers mois par la militarisation de l’économie russe par M. Poutine et par l’augmentation considérable des dépenses consacrées à l’armée et à l’industrie d’armement, tandis que, dans le même temps, certains républicains du Congrès cherchent à limiter l’aide américaine à l’Ukraine.

“Si quelqu’un pense qu’il s’agit uniquement de l’Ukraine, il se trompe fondamentalement”, a déclaré le président ukrainien Volodymyr Zelensky. mis en garde lors du Forum économique mondial ce mois-ci. « Les orientations possibles et même le calendrier d’une nouvelle agression russe au-delà de l’Ukraine deviennent de plus en plus évidents. »

L’OTAN affirme qu’elle est prête à défendre les frontières de l’ensemble des 31 États membres qui, collectivement, ont augmenté leurs dépenses de défense nationale d’un montant considérable. estimé à 190 milliards de dollars depuis 2014, lorsque la Russie a envahi l’Ukraine pour la première fois. Mais c’était le début de la reconstruction de ce qui était devenu un réseau militaire épuisé à travers l’Europe dans les décennies qui ont suivi la fin de la guerre froide, un processus qui pourrait encore prendre des années, estiment les analystes.

Ces « dividendes de la paix », comme on a appelé ce changement, ont détourné des milliards de dollars des budgets militaires pour augmenter les dépenses en matière de soins de santé, d’éducation et de logement. L’industrie européenne de la défense a également diminué à mesure que la demande de chars de combat, d’avions de combat et de sous-marins s’effondrait.

En 2006, inquiets de ne pas être préparés au conflit, les hauts responsables de la défense de chaque pays de l’OTAN accepté de dépenser au moins 2 pour cent de leur production intérieure annuelle pour leurs forces armées. Mais ce n’était pas une exigence, et lorsque les dépenses militaires ont atteint leur plus bas niveau en 2014, seuls trois des 28 pays membres de l’OTAN à l’époque ont atteint ce critère. L’année dernière, seuls 11 pays avaient atteint le seuil de 2 %, même si un diplomate occidental a déclaré la semaine dernière qu’une vingtaine d’États membres devraient l’atteindre en 2024.

L’alliance testera son état de préparation lors d’un exercice militaire d’un mois – impliquant 90 000 soldats – qui a débuté la semaine dernière et que les responsables considèrent comme le plus grand exercice organisé par l’OTAN depuis la fin de la guerre froide. Le fait que cet exercice soit un test de la manière dont les forces de l’OTAN réagiraient à une invasion russe a ébranlé les nerfs des États frontaliers, en particulier des pays baltes et nordiques.

“Je ne dis pas que ça ira mal demain, mais nous devons réaliser que nous ne sommes pas en paix”, a déclaré l’amiral Rob Bauer des Pays-Bas, président du Comité militaire de l’OTAN. a déclaré aux journalistes le 18 janvier.

Notant les plans de réponse de l’OTAN à ses deux principales menaces” C’est pourquoi nous nous préparons à un conflit avec la Russie “, a-t-il ajouté, ainsi qu’à ce que l’OTAN considère comme son autre menace majeure, le terrorisme.

L’exercice de l’OTAN, connu sous le nom de Défenseur inébranlable 2024n’est qu’une des raisons pour lesquelles les alliés s’approchent d’un « paroxysme » de crainte que la Russie puisse envahir le pays le plus tôt possible, selon Christopher Skaluba, directeur de l’Initiative de sécurité transatlantique au Conseil atlantique de Washington.

Il a déclaré que la résilience de la Russie face à la contre-offensive de l’Ukraine l’été dernier avait montré que M. Poutine « restait sur le long terme » et pouvait réorienter son économie et sa population pour reconstituer l’armée d’ici trois à cinq ans. « Ce n’est pas parce que tout cela a été détruit en Ukraine qu’ils seront exclus du conseil d’administration pendant une décennie ou plus », a déclaré M. Skaluba.

Et la perspective d’un retour de M. Trump à la Maison Blanche a contraint les Européens à accepter la possibilité que le soutien américain à l’Ukraine, voire son rôle de leader au sein de l’OTAN, soit considérablement réduit dès l’année prochaine, a déclaré M. Skaluba. .

Dans l’ensemble, « cela revient à exagérer ces préoccupations plus larges concernant la Russie », a déclaré M. Skaluba. “C’est justement ce mélange unique de facteurs qui se combinent pour rendre cette crainte de longue date concernant la reconstitution russe, ou une attaque russe contre l’OTAN, devenue un peu plus tendue qu’elle ne l’a été au cours des deux dernières années.”

Les inquiétudes se sont accentuées au cours des dernières semaines.

Dans une interview du 21 janvier, le plus haut commandant militaire norvégien a averti que « nous manquons de temps » pour construire des défenses contre une Russie imprévisible. “Il y a maintenant une fenêtre qui durera peut-être un, deux, peut-être trois ans, où nous devrons investir encore plus dans une défense sécurisée”, a déclaré le commandant, le général Eirik Kristoffersen.

Le même jour, le président finlandais Sauli Niinistö a cherché à apaiser les inquiétudes suscitées par rapports ce scénario Steadfast Defender testera la manière dont l’OTAN réagirait à une invasion russe de la Finlande. “Aucun des jeux de guerre joués au fil des décennies n’a été joué en termes réels, et je ne réagirais pas de manière excessive ici”, a déclaré M. Niinistö lors d’une émission de radio nationale.

Et ce mois-ci, le plus haut commandant militaire suédois, le général Micael Byden, et son ministre de la défense civile, Carl-Oskar Bohlin, ont chacun averti que la Suède devait se préparer à la guerre.

“Permettez-moi de le dire avec le pouvoir de mon poste” et “avec une clarté sans fioritures : il pourrait y avoir une guerre en Suède”, a déclaré M. Bohlin lors d’une conférence sur la sécurité.

Ces avertissements ont déclenché une tempête de critiques de la part du parti d’opposition suédois et d’experts, qui ont qualifié ces propos d’alarmistes et d’hyperboliques.

“Les Suédois se demandent ce que le gouvernement sait et qu’il ne sait pas”, Magdalena Andersson, cheffe des sociaux-démocrates d’opposition. a écrit dans un article d’opinion de suivi. « Effrayer la population ne rendra pas la Suède plus sûre. »

Pourtant, la Suède est sur le point de rejoindre l’OTAN, après l’adhésion de la Finlande l’année dernière, alors que les deux pays mettent de côté des années de non-alignement militaire en raison de leur nervosité face aux agressions russes. Et même s’il a qualifié l’agitation d’« exagérée », le Premier ministre suédois Ulf Kristersson a clairement indiqué que la Russie restait une menace majeure.

« Rien n’indique que la guerre est désormais à nos portes, mais il est clair que le risque de guerre a considérablement augmenté », a déclaré M. Kristersson dans une interview à la radio Sveriges.

Il n’a pas échappé au gouvernement estonien que la superficie conquise par la Russie dans les premiers jours de son invasion de l’Ukraine en février 2022 – avant d’être repoussée sur les lignes de front actuelles dans l’est de l’Ukraine – est à peu près de la taille des États baltes.

« Leur ambition est de restaurer leur puissance », a déclaré le colonel Mati Tikerpuu, commandant de la 2e brigade d’infanterie estonienne, basée à environ 30 kilomètres de la frontière russe.

« Nous ne pensons pas que la question soit de savoir si la Russie tentera ou non d’envahir le territoire, a déclaré le mois dernier le colonel Tikerpuu depuis son quartier général de commandement de la base militaire de Taara. Pour de nombreux Estoniens, « la seule question est de savoir quand ».

Johanna Lemola a contribué au reportage d’Helsinki, en Finlande.