Pour les Ukrainiens russophones, les clubs de langues offrent un moyen de défier les envahisseurs

LVIV, Ukraine — L’enseignante prononçait ses mots lentement, en prenant soin de montrer quelle syllabe accentuer : Sourcil. Pommettes. Cheveux.

Les élèves, disposés en demi-cercle autour d’elle, les répétaient. Mais ils n’étaient pas là pour apprendre une langue étrangère : âgés de 11 à 70 ans, ils étaient Ukrainiens, en Ukraine, essayant de maîtriser la langue officielle de leur propre pays.

Depuis l’invasion de la Russie, un certain nombre de clubs de langues ont ouvert dans les villes de l’ouest de l’Ukraine. Les enseignants et les volontaires tendent la main à des millions de personnes déplacées qui ont fui vers la sécurité relative de villes occidentales comme Lviv depuis l’est russophone, les encourageant à pratiquer et à adopter l’ukrainien comme langue de leur vie quotidienne.

On estime qu’un Ukrainien sur trois parle russe à la maison, selon des chercheurs, et beaucoup d’entre eux – indignés par la violence de l’invasion russe – font le changement avec enthousiasme en signe de défi.

La grande population de russophones de l’Ukraine est un héritage de siècles de domination par son voisin le plus puissant – de l’âge de l’Empire russe à la montée de l’Union soviétique. Bien que la plupart connaissent la langue ukrainienne, la transition n’est pas sans inquiétude pour certains comme Anna Kachalova, 44 ans, qui a grandi en parlant russe. Les clubs de langues offrent un espace invitant pour renforcer la confiance.

« Je comprends l’ukrainien, je ne peux tout simplement pas le parler », a-t-elle déclaré. Malgré le sentiment que le changement était important, la transition soudaine vers une autre langue a été difficile, a-t-elle ajouté. “C’est une chose psychologique.”

Elle a trouvé de l’aide dans un club de langues dans une bibliothèque de Lviv dirigée par une organisation bénévole privée, Yamova. Grimaçant en trébuchant dans son histoire en ukrainien, elle continua quand même.

“Dès le moment où nous sommes arrivés ici, mes enfants et moi avons convenu : nous ne parlerons qu’ukrainien”, a déclaré Mme Kachalova, qui est à moitié russe et a fui sa ville natale meurtrie de Tchernihiv, au nord de Kyiv, la capitale. “J’essaie même d’utiliser l’ukrainien maintenant dans ma tête – pour mes dialogues intérieurs.”

Les militants de la langue ukrainienne voient une opportunité unique dans le déplacement vers l’ouest.

“Lorsque vous changez de langue, c’est comme si vous changez d’identité”, a déclaré Natalya Fedelchko, qui a fondé un autre club de langues, Yadinya, qui signifie United Ones.

«Maintenant, alors qu’ils sont encore dans une région de langue ukrainienne, nous avons pensé qu’il serait plus facile de faire la transition. Avec ces clubs, nous voulons qu’ils sentent que tout le monde les accepte, quelle que soit leur façon de parler l’ukrainien.

La tendance se fait sentir de la musique pop aux médias sociaux. Sur TikTok et Instagram, les influenceurs font la promotion des mots ukrainiens du jour ou recommandent des groupes ukrainiens comme alternatives à des genres autrefois populaires comme le rap russe.

Dantès, un chanteur qui ne chantait autrefois qu’en russe ou en anglais, a récemment sorti une chanson en ukrainien, “Hug Me”, qui encourage les russophones à “faire le changement”.

Mais la plupart des militants linguistiques faisaient la promotion de l’ukrainien bien avant l’invasion russe en février.

Yamova a émergé après l’annexion par la Russie en 2014 de la péninsule ukrainienne de Crimée. Cette même année, Yadinya de Mme Fedelchko n’a pas été motivée par la guerre, mais par l’indignation que l’école de son fils à Kyiv enseigne en russe.

Après l’effondrement de l’Union soviétique et la déclaration d’indépendance de l’Ukraine en 1991, le pays a connu de nombreuses vagues d’« ukrainisation », a déclaré Olga Onuch, qui étudie la relation entre la langue et la politique à l’Université de Manchester. Le président Volodymyr Zelensky a été une source d’inspiration pour l’une des vagues récentes, a-t-elle déclaré.

Ancien comédien, M. Zelensky a grandi en parlant russe, mais est passé à l’ukrainien en 2017 avant de se présenter aux élections.

Sous sa direction, Kyiv a renforcé sa loi sur la langue ukrainienne en 2019, obligeant les écoles et les lieux publics à utiliser l’ukrainien. La Russie a invoqué cette loi avant son invasion pour faire valoir que les russophones ukrainiens étaient attaqués.

Pourtant, le russe reste une langue courante dans le pays. Certains Ukrainiens ont déclaré que dans leur jeunesse, le russe ressemblait à la langue des cosmopolites urbains – une notion qu’ils rejettent maintenant dans le cadre de ce que beaucoup appellent la « décolonisation » de leur culture.

L’Ukraine s’irrite des références de la Russie à elle en tant que « petit frère ». Tout au long des siècles de domination russe, des intellectuels et des nationalistes ont été périodiquement exécutés ou emprisonnés. Ils ont également fait l’objet de transferts de population sous Staline, dont le gouvernement a expulsé plus d’un demi-million d’Ukrainiens vers la Russie.

C’est une histoire sensible pour certains de ceux qui se tournent maintenant avec enthousiasme vers l’ukrainien.

Dans un club de langue Yadinya, l’enseignante Maria Hvesko a fait valoir que la Russie avait intentionnellement tenté d’effacer la culture ukrainienne à l’est lorsque l’une de ses élèves, Victoria Yermolenko, a offert une opposition polie.

“Cette ‘russification’ – je ne sais pas si elle a toujours été intentionnelle”, a-t-elle dit avec hésitation.

Une autre raison, a-t-elle soutenu, était l’industrialisation soviétique rapide au milieu du XXe siècle. Cela a amené de nombreux ingénieurs et techniciens russes dans l’est de l’Ukraine, ainsi que des spécialistes d’autres parties de l’Union soviétique, et ils ont utilisé le russe comme langue commune.

Mme Yermolenko est passée à l’ukrainien par conviction politique. Mais elle l’a également fait par considération pour les habitants de Lviv, craignant qu’ils ne soient peinés d’entendre parler russe en ces jours de guerre.

“J’ai fait beaucoup de – quel est le mot ukrainien pour réévaluer?” demanda-t-elle en russe.

Tandis que son professeur offrait un mot, Mme Yermolenko terminait la pensée en ukrainien : « Alors, je réévalue. Pour moi, c’est quelque chose d’assez radical. C’est comme bouleverser mon monde. »

Mariia Tsymbaliuk, directrice du club de langue Yamova à Lviv, a déclaré qu’il s’agissait “de reconstruire des voies neuronales” plus que d’apprendre la langue.

De nombreux étudiants sont moins familiers avec les prononciations ukrainiennes, dit-elle, ou répondent simplement en russe à des locuteurs ukrainiens sans s’en rendre compte. Il est courant en Ukraine, en particulier dans les zones métropolitaines comme Kyiv, d’entendre des conversations où une personne parle russe et l’autre ukrainienne. Le mélange des deux est également courant en Ukraine.

Bien qu’ils soient tous les deux slaves, les deux langues sont différentes. La plupart des Ukrainiens disent que sans avoir grandi dans un environnement où les deux sont parlés, ils ne seraient pas mutuellement intelligibles.

Mme Tsymbaliuk a déclaré qu’elle croyait qu’aider les gens à ne parler que l’ukrainien était son devoir national.

Malgré la chaleureuse étreinte linguistique que la plupart des locuteurs ukrainiens montrent à leurs compatriotes russophones, les tensions persistent. Certains ont dit qu’ils ne voulaient pas exprimer publiquement leurs préoccupations en temps de guerre, alors qu’ils privilégiaient l’unité plutôt que la politique linguistique.

Les nouveaux étudiants et enseignants de langue ukrainienne de Lviv affirment qu’il existe également une dimension de classe qui ne peut être ignorée. Mme Hvesko a déclaré que la plupart des participants de son club étaient financièrement aisés.

“D’autres personnes en difficulté essaient simplement de subsister. Ils ne peuvent pas penser à la langue maintenant », a-t-elle déclaré.

Mme Onuch, la professeure, a déclaré qu’il y avait encore peu de données pour étayer l’idée que l’invasion de la Russie avait accéléré un changement. Et pour de nombreux Ukrainiens russophones, a-t-elle dit, la langue n’était pas si liée à la politique identitaire avant l’invasion.

“Maintenant, ils y réfléchissent et cela commence à signifier quelque chose”, a-t-elle déclaré. “Enlever cette lueur de grandeur russe, pour passer à l’ukrainien, est un pouvoir. Ils sont tellement impuissants en ce moment. C’est le seul pouvoir qu’ils ont.

Mme Yermolenko a présenté sa décision comme une étreinte positive.

« Je ne veux pas utiliser le russe, non seulement parce que c’est la langue de l’occupant, mais aussi parce que : pourquoi ne pas utiliser l’ukrainien ? C’est trop cool.”

Comme beaucoup d’habitants de l’Est, elle a déclaré qu’avant d’arriver à Lviv, ses souvenirs de parler ukrainien s’étaient limités à des visites avec ses grands-parents dans le village ancestral de la famille. Pendant la plus grande partie de sa vie, elle a associé la langue ukrainienne aux « paysans et aux personnes âgées ».

Entendre des adolescents faire des blagues et utiliser de l’argot en ukrainien, se promener dans les rues pavées la nuit, lui a semblé une révélation.

« Pour eux, ce n’est rien », dit-elle. “Pour nous, c’est comme un miracle.”