Pour certains patients atteints de la maladie de Parkinson, la boxe peut être une thérapie

Pour Cheryl Karian, assistante médicale à la retraite de 72 ans, la boxe est un médicament. Mme Karian, dont la maladie de Parkinson a été diagnostiquée en 2020, ne fait pas de compétition ni de combat, mais tous les mardis et jeudis, elle s’entraîne pendant une heure à Main Street Boxing et Muay Thai au centre-ville de Houston.

Avant son diagnostic, Mme Karian courait, jouait au tennis et exerçait un travail exigeant auprès des patients du MD Anderson Cancer Center. Tout a changé dans les années qui ont précédé son diagnostic en 2020, alors qu’elle commençait à éprouver des difficultés cognitives et des chutes fréquentes. « Je ne peux plus faire ce que j’avais l’habitude de faire », a déclaré Mme Karian un jour après un cours de boxe.

Avec deux autres participants au cours, Mme Karian faisait du shadowboxing, ou frappait dans les airs, sous la direction du boxeur professionnel Austin Trout, connu sous le nom de No Doubt Trout. Cela faisait partie d’un programme appelé Rock Steady Boxing, spécialisé dans l’entraînement à la boxe sans contact pour les patients atteints de la maladie de Parkinson.

Alors que M. Trout criait des instructions – « Un, deux ! Un, deux, glissade ! – Mme Karian a lancé différents coups de poing, esquivant et roulant la tête, tout en conservant la position large des jambes d’un boxeur.

L’entraînement de boxe sans contact est devenu plus populaire au cours de la dernière décennie, avec 4 000 nouveaux gymnases apparus avant la pandémie et plus de cinq millions d’Américains portant des gants en 2020, alors même que le pays perd tout intérêt pour la boxe professionnelle. Les entraînements variés et à haute intensité de la boxe offrent un mélange de force et de conditionnement cardiovasculaire qui améliore l’agilité, la coordination et l’équilibre, et qui peut être particulièrement bénéfique pour les personnes atteintes de troubles neurologiques tels que la maladie de Parkinson.

La maladie de Parkinson est causée par une carence chronique en dopamine, qui provoque une augmentation de la raideur musculaire, des tremblements, des difficultés d’élocution, de la fatigue, des étourdissements et une perte de coordination et d’équilibre. Les mouvements des patients deviennent souvent très lents et petits. La chute est un gros problème, surtout à mesure que les symptômes progressent. Et bien qu’il n’y ait pas de remède, ni même de moyen d’arrêter les symptômes, l’entraînement à la boxe sans contact semble offrir un moyen de ralentir les effets et d’améliorer la confiance des patients.

“Si vous vous entraînez pour la boxe, vous verrez que votre coordination est meilleure, votre agilité est meilleure, votre équilibre est meilleur”, a déclaré M. Trout, un ancien champion du monde des poids moyens légers qui enseigne les cours de Rock Steady depuis quatre ans. “C’est une façon de lutter physiquement contre la maladie de Parkinson.”

Rock Steady Boxing a été fondée en 2006 par Scott Newman, un procureur du comté de Marion, dans l’Indiana, qui a découvert que les entraînements de boxe l’aidaient à gérer ses symptômes de la maladie de Parkinson précoce. Au début, il n’y avait que lui et cinq autres patients qui s’entraînaient avec une ancienne boxeuse professionnelle, Kristy Follmar.

L’étrangeté de la thérapie par la boxe ne leur a pas échappé – le sport a l’un des taux les plus élevés de commotions cérébrales et de lésions cérébrales. Bien qu’il ne soit pas clair qu’une vie de commotions cérébrales puisse causer la maladie de Parkinson, cela peut augmenter le risque. Muhammad Ali, l’une des figures les plus emblématiques du sport, a développé la condition après une carrière professionnelle au cours de laquelle il a usé les poids lourds les plus percutants de son temps en prenant coup après coup.

Dans les cours de Rock Steady, les participants ne prennent pas de coups; ils ne font que les jeter. Ryan Cotton, directeur scientifique de Rock Steady Boxing, a déclaré qu’au début, M. Newman et Mme Follmar travaillaient sur une intuition. À l’époque, les experts de la maladie de Parkinson recommandaient de se concentrer sur la mobilité et l’équilibre tout en évitant le surmenage. La position large des jambes d’un boxeur et le déplacement du centre de gravité lors du coup de poing semblaient parfaits pour l’entraînement de l’équilibre et de la posture.

“Il y avait une théorie selon laquelle cela devrait fonctionner, mais il n’y avait aucune preuve scientifique”, a déclaré le Dr Cotton. “Vraiment, la science nous a rattrapés et soutient maintenant beaucoup de choses que nous intégrions.”

Dans les années qui ont suivi, la recherche a montré que de nombreuses formes d’exercices de haute intensité, et en particulier la boxe, peuvent ralentir la progression des symptômes de la maladie de Parkinson. La boxe semble également aider avec d’autres troubles neurologiques, tels que la sclérose en plaques et les accidents vasculaires cérébraux.

Rock Steady compte plus de 850 programmes d’affiliation dans 17 pays, avec des programmes de formation et de certification pour des entraîneurs comme M. Trout, qui souhaitent offrir une formation spécifiquement aux personnes atteintes de la maladie de Parkinson présentant des symptômes de gravité variable.

Lorsque la maladie de Mme Karian a été diagnostiquée, elle savait à quoi pourrait ressembler son avenir si elle n’était pas proactive. Elle a observé sa mère, qui souffrait également de la maladie de Parkinson, pendant des années alors que sa qualité de vie déclinait. Mais elle a découvert que la boxe l’aidait à garder son équilibre, sa coordination et son fonctionnement mental. “Je vais faire tout ce que je peux, aussi longtemps que je le peux”, a déclaré Mme Karian.

Environ la moitié de tous les patients atteints de la maladie de Parkinson tomberont au cours d’une année donnée, la plupart plus d’une fois. M. Trout, comme de nombreux entraîneurs de boxe, enseigne à ses élèves à maintenir une position stable tout en gardant leurs mains près de leur visage et leurs bras repliés pour protéger le corps et le visage.

“Il s’agit d’un entraînement exceptionnel pour la prévention des chutes”, a déclaré Ben Fung, un physiothérapeute basé à San Diego, spécialisé dans l’aide aux patients, y compris ceux atteints de la maladie de Parkinson, pour éviter les chutes et ayant une formation en arts martiaux mixtes.

De nombreuses chutes se produisent lorsqu’une personne cherche quelque chose ou change de direction ou de vitesse. Apprendre la position d’un boxeur peut aider à maintenir l’équilibre, tandis que garder les mains levées peut protéger le corps et le visage des blessures en cas de chute.

Les participants pratiquent la chute dans le cadre du programme Rock Steady. « Se retrouver par terre est plus courant qu’autrement chez les personnes atteintes de la maladie de Parkinson », a déclaré le Dr Cotton, dont le père a reçu un diagnostic de maladie de Parkinson quelques années après avoir commencé à travailler avec Rock Steady. “Nos boxeurs tombent toujours, ils ne sont tout simplement pas paralysés par la peur.”

Moins de peur peut signifier moins de chutes. “L’un des facteurs les plus importants pour déterminer si une personne risque ou non de tomber est sa peur de tomber”, a déclaré Rebecca Martin, professeur de physiothérapie au Hanover College. La Dre Martin n’est pas affiliée à Rock Steady Boxing, mais voyant son efficacité l’a amenée à intégrer des techniques de boxe dans son travail, qui comprend des cours d’exercices hebdomadaires pour les personnes atteintes de la maladie de Parkinson.

Une étude récente sur la thérapie par la boxe a révélé que les patients atteints de la maladie de Parkinson qui suivaient un entraînement deux fois par semaine signalaient moins de chutes, le nombre de chutes augmentant pendant les fermetures de Covid-19 et redescendant une fois les restrictions levées et ils ont pu reprendre l’entraînement. C’est quelque chose que M. Trout a vu de ses propres yeux, car nombre de ses participants – ou «combattants», comme il les appelle – sont revenus de blocages plus rigides et plus fragiles qu’auparavant.

La maladie de Parkinson a également des effets psychologiques. Au fur et à mesure que les patients perdent leur coordination et leur équilibre, beaucoup commencent à remettre en question leurs capacités et à se replier sur eux-mêmes, se retirant de leurs amis et de leur famille et limitant les déplacements à l’extérieur de la maison, par peur de tomber.

“La maladie de Parkinson vous enlève votre confiance”, a déclaré Mme Karian. “Il faut y travailler pour le maintenir.”

Dans une récente enquête menée auprès de plus de 1 700 personnes atteintes de la maladie de Parkinson, près des trois quarts des participants à Rock Steady Boxing ont déclaré que le programme avait amélioré leur vie sociale, et plus de la moitié ont déclaré qu’il avait aidé à lutter contre la fatigue, la peur de tomber, la dépression et l’anxiété.

« La maladie de Parkinson n’est pas seulement une affection qui affecte les symptômes moteurs, comme la façon dont vous bougez, marchez et parlez. La maladie de Parkinson peut également affecter l’humeur des gens, les faisant se sentir seuls ou isolés », a déclaré Danielle Larson, neurologue à la Northwestern University et l’une des chercheuses à mener l’enquête. Elle n’est pas non plus affiliée à Rock Steady, mais a déclaré qu’elle recommandait maintenant souvent la boxe à ses patients.

Pour certains des combattants de M. Trout, le cours de boxe est souvent le seul moment où ils sortent de la maison chaque semaine. Kathy Smith, une institutrice à la retraite, a déclaré qu’elle se sentait souvent gênée par ses capacités dans les cours d’exercices. Dans Rock Steady Boxing, “ils comprennent et ils nous aident à nous adapter à nos différentes capacités”, a-t-elle déclaré.

Alors que le cours de M. Trout touchait à sa fin, se terminant par une série d’exercices de base, Mme Karian et les autres étaient silencieux, se concentrant sur faire tout ce qu’ils pouvaient, tandis que M. Trout les encourageait. Faire face aux effets de la maladie de Parkinson peut être accablant, dit-il, mais “ils ont la chance de se défendre chaque fois qu’ils viennent dans ma classe”.