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WASHINGTON (Reuters) – Le secrétaire d'État Mike Pompeo a comparu mardi pour se distancier davantage de son affirmation la semaine dernière selon laquelle le général iranien Qassem Soleimani avait planifié des attaques imminentes contre des cibles américaines avant d'être tué lors d'une frappe de drones américains.

Le meurtre, vendredi, du commandant militaire, qui dirigeait la force d'élite iranienne Quds et a constitué le réseau d'armées de procuration de Téhéran dans la région, a suscité des menaces de représailles iraniennes et alimenté les attentes qu'une guerre plus large pourrait éclater.

S'exprimant quelques heures après la grève des drones, Pompeo a déclaré à CNN vendredi que "la nuit dernière était le moment où nous devions frapper pour nous assurer que cette attaque imminente sur laquelle il travaillait activement était perturbée".

Cependant, comparaissant devant des journalistes dans la salle de briefing du département d'État mardi et dans six interviews télévisées dimanche, il n'a pas utilisé le mot "imminent" pour justifier la décision américaine de tuer Soleimani.

Alors que le secrétaire à la Défense, Mike Esper, a déclaré mardi qu'il était "plus juste" de dire que l'attaque que Soleimani prévoyait d'exécuter en quelques jours plutôt qu'en quelques semaines, Pompeo a évité de spécifier un calendrier.

Pompeo a également tenu Soleimani responsable d'une attaque à la roquette du 27 décembre en Irak au cours de laquelle un entrepreneur civil américain a été tué et l'a citée comme justifiant l'attente de futures attaques.

«Nous savons ce qui s'est passé … en décembre, conduisant finalement à la mort d'un Américain. Donc, si vous recherchez l'imminence, vous n'avez pas besoin de chercher plus loin que les jours qui ont conduit à la grève qui a été prise contre Soleimani », a déclaré Pompeo mardi.

"Et puis, en plus de cela, vous avez pu voir clairement que vous poursuiviez vos efforts au nom de ce terroriste pour mettre en place un réseau d'activités de campagne qui allait potentiellement mener à la mort de beaucoup plus d'Américains", a-t-il ajouté.

S'adressant à CNN vendredi, Pompeo a été plus catégorique, affirmant que la mort de Soleimani "avait sauvé des vies américaines".

Le Département d'État n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaires sur la question de savoir si Pompeo se distanciait de ses déclarations antérieures selon lesquelles Soleimani prévoyait des attaques «imminentes» contre des cibles américaines.

L'administration du président américain Donald Trump n'a rendu public aucun renseignement spécifique justifiant sa décision de tuer Soleimani, bien que les responsables de l'administration devraient organiser mardi une réunion d'information avec un membre du Congrès.

Prenant la parole avant le briefing, une source du Congrès a déclaré que les membres du comité du renseignement n'avaient pas encore reçu d'informations suggérant qu'une attaque était imminente.

Pompeo s'éloigne des discussions sur l'attaque «imminente» planifiée par l'Iranien Soleimani
Diaporama (2 Images)

Quelques heures après l'attaque, certains responsables de la sécurité nationale et du Congrès des États-Unis avaient soulevé des questions sur l'utilisation du mot «imminent» pour justifier le meurtre.

Mark Warner, le démocrate qui occupe le poste de vice-président de la commission sénatoriale du renseignement, a déclaré vendredi à Reuters après un briefing: "Je pense qu'il y avait une menace, mais je veux répondre à la question de l'imminence de celle-ci."

Le mot «imminent» implique que des attaques contre des cibles américaines étaient sur le point de se produire et pourraient aider l'administration Trump à faire un argument juridique selon lequel tuer Soleimani était un acte de légitime défense.

Reportage par Arshad Mohammed et Daphne Psaledakis; Rapports supplémentaires de David Brunnstrom, Susan Heavey, Patricia Zengerle et Mark Hosenball; Écriture par Arshad Mohammed et Tim Ahmann; Montage par Lisa Shumaker

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