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Les plans d’Elon Musk pour coloniser Mars viennent de prendre un coup dans le bras, alors que des chercheurs italiens ont annoncé la découverte de plusieurs plans d’eau liquide sous les calottes glaciaires du pôle Sud – ce qui signifie que la planète rouge pourrait soutenir la vie.

Les données renvoyées par la sonde Mars Express de l’Agence spatiale européenne (ESA) ont déjà indiqué de l’eau liquide à la base de la région d’Ultimi Scopuli. Aujourd’hui, trois autres plans d’eau ont été découverts à proximité, selon une nouvelle étude publiée lundi dans la revue Nature Astronomy.

Des chercheurs de l’Université Roma Tre, en Italie, ont utilisé des procédures de traitement du signal normalement appliquées aux calottes glaciaires polaires sur Terre, comme en Antarctique, au Canada et au Groenland, pour analyser les données envoyées par le radar avancé de Mars pour les sondages souterrains et ionosphériques (MARSIS).

Le premier réservoir souterrain a été découvert par MARSIS en 2018. Des données supplémentaires montrent un lac d’environ 20 kilomètres sur 30, entouré de plusieurs plus petits.

«Nous suggérons que les eaux sont des saumures de perchlorate hypersalines, connues pour se former dans les régions polaires martiennes et censées survivre pendant une période de temps prolongée à une échelle géologique à des températures inférieures à l’eutectique». dit la nouvelle étude. En termes simples, cela signifie qu’ils sont suffisamment salés pour ne pas se transformer en glace, même à des températures auxquelles l’eau pourrait geler.

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«S’il n’est pas possible pour l’eau de rester stable à la surface aujourd’hui, le nouveau résultat ouvre la possibilité qu’un système entier d’anciens lacs puisse exister sous terre, peut-être des millions, voire des milliards d’années», L’ESA a noté dans un communiqué annonçant l’étude.

Bien que manifestement difficiles d’accès, ces lacs souterrains seraient «Des emplacements idéaux pour rechercher des preuves de vie sur Mars» a ajouté l’agence spatiale.

Les données les plus récentes constituent une avancée significative par rapport à une étude de 2019 qui a également utilisé les données de l’orbiteur de Mars Express pour cartographier le système d’eau souterrain martien. Ces découvertes étaient basées sur des images radar montrant des caractéristiques qui n’auraient pu être créées que par l’eau, telles que des vallées et des canaux sur les parois du cratère, ou des deltas supposés s’être formés par la montée et la baisse des niveaux d’eau.

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La majeure partie de Mars est maintenant aride, mais l’eau a survécu sous forme de glace sur les calottes polaires de la planète, en particulier dans le sud. En décembre 2018, l’ESA a partagé des images composites de la caméra stéréo haute résolution Mars Express à bord de la sonde, montrant un «  piège à glace  » de 82 kilomètres de large et de deux kilomètres de profondeur à l’intérieur du cratère Korolev, dans la région martienne d’Olympia Undae.

Le PDG de SpaceX, Elon Musk, a été franc dans ses projets d’envoyer des humains sur Mars, lançant un Tesla Roadster sur la planète rouge en février 2018 comme preuve de concept. La société travaille actuellement sur un vaisseau interplanétaire baptisé Starship, avec l’intention d’atterrir sur Mars d’ici 2022. Le plus difficile est de trouver le support vital pour la mission – ce que l’existence de l’eau liquide pourrait énormément aider.

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L’ESA a lancé Mars Express en juin 2003, à bord d’une fusée russe Soyouz-FG / Fregat depuis Baïkonour au Kazakhstan. La sonde a fait son orbite en décembre de cette année-là, et depuis, elle renvoie des données. Il comprenait également un atterrisseur, nommé Beagle 2, qui était censé collecter des données de la surface, mais qui n’a pas réussi à se déployer correctement.

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