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Philippines rurales, longtemps négligées, nouvellement attrayantes à l’époque de Covid

LEYTE, Philippines – Pendant presque toute la pandémie, Marlen Zilmar s’est réveillée au son des coqs. Avant que le soleil n’atteigne son apogée féroce, elle balançait un arrosoir de fortune fait d’une bouteille en plastique perforée sur le jardin de sa maison familiale, où elle était revenue après que le coronavirus ait frappé Manille.

La scène des plants de gombo, des bananiers et de la récolte de la récolte du jour peut sembler intemporelle. Mais l’intérêt de Mme Zilmar pour le retour à ses racines rurales est nouveau. Historiquement, les perspectives économiques dans les zones urbaines ont attiré les Philippins de la campagne en plus grand nombre que les villes ne peuvent le faire. La pandémie a modifié ce schéma, et sa pérennité dépendra de la capacité et du désir de la nation de revigorer l’arrière-pays économiquement négligé.

Depuis les années 1970, l’ère de la dictature de Ferdinand E. Marcos, chaque dirigeant philippin a encouragé le développement rural, dans le but d’atténuer la surpopulation dans la région métropolitaine de Manille, le patchwork dense de 16 villes qui composent le noyau urbain des Philippines. Son fils, Ferdinand R. Marcos Jr., connu sous le nom de Bongbong, récemment élu prochain président du pays, a fait écho à un thème similaire dans sa campagne, invoquant l’héritage de son père.

Malgré les nombreux efforts du gouvernement, le pourcentage de citadins a généralement augmenté à mesure que la nation grandissait. Moins d’un tiers de la population était urbaine en 1970 ; 47 % vivent aujourd’hui dans des zones urbaines. Metro Manila comptait moins de quatre millions d’habitants en 1970; il en compte plus de 13 millions aujourd’hui.

Dans ce pays peuplé où la pauvreté est la plus intense dans les zones rurales et une main-d’œuvre plus instruite qu’il n’y a d’emplois, déménager en ville ou à l’étranger pour envoyer de l’argent à la maison est souvent une nécessité économique. C’est aussi le signe d’un déséquilibre fondamental : entre urbain et rural, entre qualification et opportunité, entre la vision de l’élite politique et les réalités des gens ordinaires.

Les disparités existent depuis des décennies, peu modifiées par la politique ou la politique. Les compromis, cependant, ont soudainement semblé un peu différents dans la pandémie.

Lorsque le travail s’est tari au milieu des fermetures, pour de nombreux nouveaux arrivants, l’attrait de la vie urbaine s’est également estompé. Dans les zones rurales où ils avaient encore des liens, il y avait au moins de la nourriture, un logement et un espace de distanciation sociale.

Mme Zilmar, 50 ans, avait passé cinq ans à Manille en tant que femme de ménage et caissière dans une aire de restauration pour aider à payer les frais de scolarité de cinq enfants. Lorsque l’aire de restauration a fermé au début de la pandémie, elle a emménagé avec son neveu, mais n’a pas pu joindre les deux bouts. Son mari était trop vieux pour continuer à pêcher et aucun de ses enfants n’avait de travail stable. Elle a commencé à envisager un retour à Leyte, à plus de 800 km de Manille, d’où est originaire sa famille.

Son timing était chanceux. En mars 2020, Manille a fermé ses portes, fermant les frontières régionales et interrompant les transports publics entre les provinces pendant des mois. Par la suite, les fermetures et les exigences strictes en matière de documents de voyage en ont piégé beaucoup d’autres.

Au fil des décennies, le gouvernement a conçu des programmes pour encourager les gens, en particulier les colons informels, à s’installer dans les zones rurales. Mme Zilmar a décroché une place dans une phase pilote de la dernière version, introduite après l’entrée en vigueur de Covid-19 et promulguée en mai 2020 par le président Rodrigo Duterte.

Les participants au programme, intitulé « Retour dans la province, nouvel espoir », ont reçu de l’argent de démarrage, une formation aux moyens de subsistance, une aide à la réinstallation et des subventions, ainsi qu’un billet aller simple en bus ou en avion dans le cadre de l’effort de réinstallation du projet. Mme Zilmar a également obtenu des graines ; d’autres ont reçu une paire de porcelets.

La phase initiale de réinstallation du programme a été de courte durée.

Au cours des 10 premiers jours, 53 000 personnes ont postulé. Mais après un premier transport de 112 personnes à Leyte, l’effort de réinstallation a été suspendu indéfiniment, le gouvernement expliquant qu’il voulait d’abord se concentrer sur les Philippins bloqués à Manille pendant le verrouillage – travailleurs étrangers de retour, touristes, étudiants -. Le programme a reçu environ 100 000 candidatures au total, même si certaines personnes n’étaient pas éligibles ou ont depuis perdu tout intérêt. Actuellement, un peu moins de 10 000 sont sur une liste d’attente, et de petits groupes ont été périodiquement envoyés au cours des deux dernières années.

Sans soutien gouvernemental, les familles des grandes villes font face aux mêmes défis dans les communautés rurales.

Endrita Jabaybay vivait à Tondo, le plus grand bidonville de Manille, depuis 12 ans. Lorsque le travail de son mari en tant que soudeur a ralenti au début de la pandémie, ils ne pouvaient plus payer leur loyer ou leur facture d’électricité.

Lorsque la page Facebook de Return to Province a été créée, elle s’est jointe à ceux qui imploraient le personnel du programme de l’inclure, pétitionnant chaque semaine, en vain. Elle a quand même décidé de quitter la ville fin 2020. Elle et son mari cultivent maintenant du riz pour s’en sortir.

Aux Philippines, il existe depuis longtemps une disparité entre les zones urbaines et rurales. À Leyte, où Mme Zilmar est retournée, l’agriculture, la pêche et la construction sont les moteurs de l’économie locale ; le salaire minimum nominal est d’environ 60 % de celui de Manille.

Dakila Kim Yee, sociologue à l’Université des Philippines Visayas Tacloban College, à Leyte, a déclaré que son université propose un programme en informatique, mais qu’il n’y a pas d’emplois locaux pour les diplômés titulaires de ce diplôme.

Sans de meilleures perspectives économiques dans les communautés rurales, Ladylyn Mangada, politologue à l’Université des Philippines Tacloban, a déclaré que le programme lui-même n’était pas viable, étant donné qu’il dépendait de petits paiements en espèces ou d’allocations ponctuelles.

« Comment vas-tu nourrir le porcelet ? » dit-elle, se référant à la promesse de bétail gratuit. “Comment vas-tu te nourrir ?”

Au-delà de l’effort de réinstallation, les créateurs de Return to the Province ont esquissé une vision de développement ambitieuse : nouvelles installations d’approvisionnement en eau et ports agrandis, Internet à haut débit et technologies agricoles modernes, centres de santé modernisés et nouvelles opportunités de prêt, nouvelles zones économiques et la « décentralisation des pouvoirs et des sièges de gouvernance.

Les gouvernements nationaux et locaux partageraient les coûts pendant les deux premières années, puis le programme dépendrait des fonds locaux.

Malgré les échecs précédents, les planificateurs ont bon espoir. Le programme a des plans à court, moyen et long terme visant à assurer un “développement régional équilibré” et la “répartition équitable des richesses, des ressources et des opportunités”, Kimberly Tiburcio, qui est impliquée dans le programme dans le cadre de l’Autorité nationale du logement. , a déclaré ce mois-ci.

Les candidats aux récentes élections, comme d’habitude, ont fait du développement rural et de la décentralisation de Manille les principaux sujets de discussion.

“Notre infrastructure devrait stimuler le développement rural car en ce moment, le développement est tellement concentré dans la région métropolitaine de Manille”, a déclaré la vice-présidente Leni Robredo en octobre, le mois où les candidats ont déposé leur candidature à la présidentielle. Elle est arrivée en seconde position dans le concours présidentiel.

M. Marcos, le candidat gagnant, s’est vanté sur son site Web de donner la priorité à l’agriculture pour le développement économique, inspiré par l’héritage de son père. (Bien qu’il n’ait pas parlé de l’avenir du programme actuel, la politique de retour dans la province a été introduite pour la première fois sous la dictature kleptocratique de l’ancien Marcos, qui a pris fin en 1986.)

Les Zilmar, parmi les quelque 730 personnes à avoir obtenu une place dans le programme jusqu’à présent, ont adoré leur transition vers la vie rurale.

Resty Zilmar, le plus jeune fils de Marlen, 24 ans, grimpait dans un arbre pour abattre une noix de coco en guise de collation. Pour obtenir du bois de chauffage pour la cuisine, il coupait des branches. Oui, leur toit fuyait, mais il n’y avait pas de loyer, pas de foule, pas de pollution, pas de facture de gaz, pas de facture d’eau.

Mais les emplois étaient difficiles à trouver, et à la fin de l’année dernière, lui et sa mère sont retournés à la vie urbaine. Il travaille comme aide-pharmacien dans la ville de Tacloban, à environ une heure de son domicile provincial, bien qu’il n’ait pas renoncé à la vie à la campagne. Dans la décennie, il veut revenir et ouvrir sa propre pharmacie, comblant ainsi une lacune dans l’accès aux médicaments de son village, a-t-il déclaré.

Jusque-là, il revient sur le moment où sa famille comptait sur des activités traditionnelles pour passer le temps au début de la pandémie. Pendant une pleine lune, l’électricité tomba en panne, un phénomène courant dans les provinces, alors les Zilmar se rassemblèrent dans des fauteuils en bambou à l’extérieur et chantèrent en grattant des guitares sous les bananiers éclairés par la lune.