Peu de touristes vivent Noël à Bethléem après la pandémie

En avance sur Noël, un écran en bois imposant – autrefois noirci par la suie de millions de bougies de fidèles – est en train d’être restauré dans sa gloire dorée dans l’église de la Nativité, construite sur le site où beaucoup croient que Jésus est né.

Mais peu de visiteurs devraient le voir pendant la prochaine saison des vacances de Noël.

Bethléem biblique a lutté depuis le début de la pandémie de coronavirus il y a près de deux ans. Noël est normalement la haute saison pour le tourisme dans le lieu de naissance traditionnel de Jésus, situé en Cisjordanie occupée par Israël. À l’époque pré-pandémique, des milliers de pèlerins et de touristes du monde entier ont célébré dans l’église de la Nativité et sur la place de la crèche adjacente.

LE PAPE FRANÇOIS APPORTE DE L’ESPOIR AUX PAUVRES EN VISITE À ASSISE

Des touristes posent pour une photo avec des colonnes de calcaire poli rénovées, lors d’une visite à l’église de la Nativité, dans la ville cisjordanienne de Bethléem, le mardi 16 novembre 2021.
(Photo AP/Nasser Nasser)

Israël a rouvert ses frontières aux touristes vaccinés plus tôt ce mois-ci, mais on s’attend à ce que relativement peu de personnes se rendent à Bethléem cette saison des vacances, et pas autant que pendant l’année record précédant la pandémie. La plupart des touristes visitant Bethléem arrivent en Israël car la Cisjordanie n’a pas d’aéroport.

De nombreux hôtels de Bethléem ont fermé et les commerçants ont eu du mal à se maintenir à flot. Aladdin Subuh, un commerçant dont le magasin se trouve juste à côté de Manger Square, a déclaré qu’il n’ouvrait ses portes que pour aérer le magasin.

« C’est bientôt Noël et il n’y a personne. Imaginez ça », a-t-il dit en sondant les quelques passants dans l’espoir de repérer un étranger à la recherche d’un souvenir. « Pendant deux ans, pas d’affaire. C’est comme mourir lentement. »

Bien que la pandémie ait ravagé l’industrie touristique autrefois florissante de la Terre Sainte pour les Israéliens et les Palestiniens, pour Bethléem, dépendante du tourisme, l’impact a été particulièrement grave. Israël, la principale porte d’entrée pour les touristes étrangers, avait interdit la plupart des visiteurs étrangers depuis un an et demi avant la réouverture de ce mois-ci.

Un peu plus de 30 000 touristes sont entrés en Israël au cours de la première quinzaine de novembre, contre 421 000 en novembre 2019, selon le ministère de l’Intérieur israélien.

Le gouvernement palestinien autonome qui administre les enclaves autonomes de Cisjordanie n’a fourni qu’un soutien limité, sous forme d’exonérations fiscales et de programmes de formation, aux hôteliers, voyagistes et guides touristiques, a déclaré Majed Ishaq, directeur du marketing à l’Office du tourisme palestinien. Ministère. Il a déclaré que le ministère lançait une campagne pour encourager les citoyens palestiniens d’Israël à visiter Bethléem et d’autres villes de Cisjordanie pendant la période des fêtes. Il a ajouté qu’il espérait que le nombre de touristes étrangers représenterait 10 à 20 % des chiffres d’avant la pandémie.

D’autres ne sont pas aussi optimistes.

« Je ne pense pas que le tourisme reviendra très bientôt », a déclaré Fadi Kattan, un chef et hôtelier palestinien de la vieille ville de Bethléem. La pandémie l’a contraint à fermer sa maison d’hôtes syrienne Hosh en mars 2020, et au fil des mois, il a dû licencier son personnel.

Il a déclaré qu’il n’était ni financièrement ni pratiquement faisable de rouvrir avant Noël, en particulier à la lumière d’une nouvelle vague d’infections à coronavirus qui déferle sur l’Europe. Il a déclaré qu’il faudrait des années pour récupérer « l’impact aggravé de la pandémie sur deux ans » sur l’économie de Bethléem – des hôtels et restaurants aux agriculteurs, épiciers et nettoyeurs à sec qui dépendaient de leur entreprise,

« Pour rouvrir en toute sécurité, nous devons voir qu’il y a une perspective à long terme », a-t-il déclaré.

Une section d'une mosaïque rénovée orne l'église de la Nativité, dans la ville cisjordanienne de Bethléem, le jeudi 11 novembre 2021.

Une section d’une mosaïque rénovée orne l’église de la Nativité, dans la ville cisjordanienne de Bethléem, le jeudi 11 novembre 2021.
(Photo AP/Nasser Nasser)

Un jour récent à l’église de la Nativité, le joyau de la couronne de Bethléem, un groupe solitaire de touristes italiens est entré dans la basilique du VIe siècle qui, des années avant COVID-19, aurait une file d’attente jusqu’à la porte. Les employés municipaux commençaient à accrocher des lumières de Noël derrière eux sur la place Manger.

L’église a subi un lifting de plusieurs millions de dollars depuis 2013 qui a été organisé par un comité présidentiel palestinien. Il a restauré les mosaïques aux carreaux d’or et les sols en marbre à leur ancienne gloire et a effectué des réparations structurelles majeures sur le site du patrimoine de l’UNESCO, l’une des plus anciennes églises de la chrétienté.

Des travaux supplémentaires restent à faire, a déclaré Mazen Karam, directeur de la Bethlehem Development Foundation, le groupe à la tête de certaines des restaurations de l’église. L’entreprise a déjà coûté 17 millions de dollars, mais Karam a déclaré que 2 millions de dollars supplémentaires sont nécessaires pour rénover les dalles de l’église et installer des systèmes de lutte contre les incendies et de microclimat.

Un projet distinct de l’Église orthodoxe grecque visant à rénover l’iconostase autrefois incrustée de suie – un écran en bois de la fin du XVIIIe siècle séparant le sanctuaire de la nef du bâtiment – ​​a été retardé par l’épidémie de coronavirus, mais est maintenant presque terminé avant Noël après trois ans d’un travail minutieux.

« C’est un grand défi », a déclaré Saki Pappadopoulos, sculpteur sur bois chez Artis, une entreprise de restauration grecque qui dirige le projet.

Des enfants palestiniens passent devant des boutiques de souvenirs fermées sur le marché aux touristes adjacent à l'église de la Nativité, dans la ville cisjordanienne de Bethléem, le mardi 16 novembre 2021.

Des enfants palestiniens passent devant des boutiques de souvenirs fermées sur le marché aux touristes adjacent à l’église de la Nativité, dans la ville cisjordanienne de Bethléem, le mardi 16 novembre 2021.
(Photo AP/Nasser Nasser)

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Mais le père Issa Thaljieh, prêtre grec orthodoxe de l’église de la Nativité, reste optimiste avant les fêtes de fin d’année.

« Dieu merci, un peu plus de jour en jour, nous pouvons voir plus de groupes venir à Bethléem – ne pas rester à Bethléem, peut-être seulement pour une visite – mais c’est un bon signe », a-t-il déclaré, debout sur le bema de marbre récemment remis en état de l’église, ou plate-forme surélevée. « Bethléem sans touristes, sans que personne ne vienne à Bethléem, ce n’est rien. »

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