Peter Thiel soutient un rival de Neuralink d’Elon Musk

Peter Thiel, co-fondateur et président de Palantir Technologies Inc., prend la parole lors d’une conférence de presse à Tokyo, au Japon, le lundi 18 novembre 2019.

Kiyoshi Ota | Bloomberg | Getty Images

Le cofondateur et capital-risqueur de Palantir, Peter Thiel, a investi dans une entreprise qui met des puces informatiques dans la tête des gens dans le but de les améliorer d’une manière ou d’une autre.

Le premier investisseur de Facebook, qui a cofondé PayPal avec Elon Musk en 1998, a soutenu la société Blackrock Neurotech dans un tour de financement de 10 millions de dollars, prenant un montant non divulgué de capitaux propres dans le processus.

Le cycle de financement a été confirmé à CNBC par Blackrock Neurotech mais Thiel a refusé de commenter.

Fondée en 2008 et basée à Salt Lake City, Utah, Blackrock vend du matériel et des logiciels à la communauté de recherche en neurosciences depuis plus d’une décennie.

«C’est un marché de niche, mais nous savions que nous pourrions générer des revenus, et nous sommes rentables depuis 2015», a déclaré le PDG de Blackrock Neurotech, Marcus Gerhardt, à CNBC, ajoutant que la société n’avait pas pris de financement de capital-risque significatif jusqu’à présent.

« Nous sommes arrivés à un stade en 2020, où nous ne pouvions pas accepter tous les contrats qui nous étaient proposés, nous avons donc réalisé que nous avions besoin de capitaux externes pour ce faire », a-t-il ajouté.

Entre autres choses, Blackrock Neurotech, qui compte 88 employés, travaille également sur ses propres dispositifs d’interface cerveau-ordinateur (BCI).

En conséquence, il est en concurrence avec Neuralink, qui a été fondée en 2016 à San Francisco par Musk et Max Hodak, qui ont annoncé le 1er mai qu’il avait récemment quitté l’entreprise.

Mesurant à peine quelques millimètres, les BCI sont conçus pour permettre aux humains de faire des choses qu’ils ne pouvaient pas faire auparavant; Blackrock et Neuralink ciblent leurs premiers produits sur les personnes ayant des mouvements limités et d’autres handicaps.

En avril, Neuralink a montré comment son dispositif «Link» pouvait aider un singe à jouer à des jeux vidéo avec son esprit, et il cible des essais humains sur des patients plus tard cette année. Musk a également démontré la technologie sur un porc nommé Gertrude.

Pendant ce temps, Blackrock Neurotech affirme être plus avancé que Neuralink et avoir déjà installé ses appareils chez 28 patients aux États-Unis, en Chine et en Europe, ainsi que chez des primates et des rongeurs.

« Il y a des patients humains qui utilisent déjà nos implants et notre technologie pour accomplir des choses directement avec leur esprit qui étaient inimaginables il y a 10 ans », a déclaré Gerhardt, qui a rencontré son co-fondateur ingénieur électricien Florian Solzbacher au pensionnat au Pays de Galles il y a trois décennies.

Les patients tétraplégiques utilisent les interfaces cerveau-ordinateur de Blackrock pour contrôler les membres robotiques directement depuis et avec le cerveau, a déclaré la société, tandis qu’un autre qui ne pouvait pas parler en raison de la sclérose latérale amyotrophique (SLA) a pu communiquer via un synthétiseur vocal. c’est contrôlé par son esprit.

Comment fonctionnent les BCI

Les appareils miniatures sont implantés dans le cerveau dans les zones où les médecins souhaitent enregistrer l’activité. Si un patient a du mal avec le mouvement de la main, par exemple, le dispositif serait placé dans une partie du cerveau connue sous le nom de cortex moteur ou pré-moteur.

Une fois implantées, les électrodes fixées à l’appareil enregistrent l’activité neuronale (c’est-à-dire ce que la personne pense), amplifient le signal de ces pensées et l’envoient à un ordinateur.

Un logiciel sur l’ordinateur essaie alors d’interpréter ce que le cerveau essayait de faire, et un algorithme transforme cela en commandes qui peuvent contrôler un bras robotique, déplacer un curseur ou créer un modèle de voix, par exemple.

« C’est un problème complexe, tout comme aller sur la lune », a déclaré Solzbacher à CNBC, ajoutant que c’était un travail gratifiant.

«Un moment avec l’un de ces patients qui ont nos implants donne tellement d’énergie et de motivation», a-t-il déclaré. « Quand on est enfermé dans son corps, il est très difficile de ne pas être très déprimé et de voir très peu de sens dans la vie », a ajouté Solzbacher, affirmant qu’il aimait voir « le feu dans leurs yeux et l’espoir ».

Blackrock contre Neuralink

Andrew Jackson, professeur d’interfaces neuronales à l’Université de Newcastle, a déclaré à CNBC que le dispositif de Neuralink peut enregistrer plus d’activité des cellules cérébrales que les BCI de Blackrock car il a plus de «canaux» ou de sites d’enregistrement.

L’appareil de Neuralink enregistre l’activité en plusieurs points le long de chacune des électrodes flexibles cousu dans le cerveau par un robot chirurgical, A déclaré Jackson, alors que les BCI de Blackrock n’ont qu’un seul site d’enregistrement à l’extrémité de chacune de leurs électrodes rigides à broches en silicium.

Une autre chose à noter est que les essais sur les patients de Blackrock ont ​​impliqué des fils traversant la peau. Neuralink et Blackrock Neurotech travaillent maintenant sur des appareils sans fil.

Jackson a déclaré que les performances globales de la technologie de Blackrock étaient mieux connues que celles de Neuralink, en partie parce que la société existe depuis plus longtemps.

«Le principal défi (pour Blackrock Neurotech) est de savoir comment transformer une entreprise qui fournit principalement des réseaux d’électrodes aux scientifiques travaillant avec des animaux en un produit commercialement viable pour les humains», a-t-il déclaré.

Les patients qui ont fait installer l’un des appareils de Blackrock n’ont pas eu à payer car les procédures ont toutes fait partie d’essais cliniques, qui sont souvent financés par des millions de dollars.

Blackrock Neurotech souhaite à terme que ses appareils soient distribués de la même manière que les stimulateurs cardiaques et les implants cochléaires. «Nous visons un appareil disponible dans le commerce l’année prochaine, au plus tard», a déclaré Gerhardt.

Le bras droit de Thiel en Europe

Parmi les autres investisseurs de Blackrock Neurotech, citons le fondateur d’Apeiron Investment Group, Christian Angermayer, qui a soutenu plusieurs autres sociétés avec Thiel, notamment la société de développement de médicaments psychédéliques Atai. En effet, Angermayer est celui qui a présenté Blackrock à Thiel.

Angermayer a déclaré que Blackrock Neurotech permettra aux patients souffrant de toutes sortes de déficiences physiques et neurologiques graves de retrouver leurs fonctions et de reprendre leur vie.

« Permettre aux gens de marcher, de parler, de voir, d’entendre et de ressentir à nouveau est un marché énorme, car malheureusement 1,7% de la population américaine, soit environ 5,4 millions de personnes aux États-Unis, vivent avec une forme de paralysie », a-t-il déclaré.

Angermayer a ajouté que ce n’est que le début des interfaces cerveau-ordinateur.

«Je suis convaincu que dans moins de 20 ans, nous aurons tous un BCI», a-t-il déclaré. «Le potentiel ultime de cette technologie est d’être un dispositif d’entrée-sortie fondamental utilisé par nous tous, permettant de débloquer des cas d’utilisation et des capacités vraiment étonnants – comme l’augmentation de la mémoire surhumaine ou la communication télépathique. Il est aujourd’hui impossible d’imaginer à quoi ressemblera l’avenir comme, mais je crois que Blackrock sera celui qui nous y emmènera. « 

Ailleurs, des scientifiques de l’Université de Melbourne ont également eu un certain succès avec les interfaces cerveau-ordinateur.

Une étude de l’Université de Melbourne en octobre a montré que deux humains contrôlaient un ordinateur par la pensée à l’aide d’un stentrode (un petit réseau d’électrodes monté sur stent) développé par la société de biotechnologie australienne Synchron sans avoir à raser le crâne et à le percer.

L’interface cerveau-ordinateur Stentrode a permis à deux personnes atteintes de SLA de taper, d’envoyer des SMS, d’envoyer des e-mails, de faire des opérations bancaires en ligne et de faire des achats en ligne grâce à la réflexion.

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