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Pence, s’éloignant de Trump sur la pointe des pieds, jette les bases de la course de 24 ans

AMES, Iowa – Pendant des mois, l’ancien vice-président Mike Pence s’est éloigné de son alliance de convenance avec l’ancien président Donald J. Trump.

Après quatre ans de service à la limite de l’asservissement, M. Pence, de plus en plus enhardi, cherche à se réintroduire auprès des électeurs républicains avant une éventuelle candidature présidentielle en se distinguant de ce que beaucoup de membres du GOP considèrent comme les pires impulsions de M. Trump. Il fait partie d’un petit groupe de son parti qui envisage de se présenter en 2024, quelle que soit la décision de M. Trump.

M. Pence a d’abord utilisé des discours très médiatisés pour critiquer les efforts de l’ancien président pour annuler les résultats des élections de 2020, déclarant catégoriquement que M. Trump avait « tort » dans son affirmation selon laquelle M. Pence aurait pu bloquer la ratification du Collège électoral le 6 janvier. , 2021. M. Pence a ensuite visité sans subtilité le mémorial de Charlottesville, en Virginie, à Heather Heyer, qui a été tuée lors de l’émeute de la suprématie blanche de 2017 que M. Trump a cherché à rationaliser en blâmant «les deux côtés».

Maintenant, lundi à l’extérieur d’Atlanta, M. Pence fait son pas le plus audacieux et le plus clair pour affronter son ancien patron politique. À la veille de la primaire de Géorgie, l’ancien vice-président se heurtera au gouverneur Brian Kemp, peut-être la principale cible de la campagne de vengeance de M. Trump en 2022 contre les républicains qui n’ont pas cédé à ses mensonges électoraux.

M. Pence s’est rapproché de M. Kemp pendant la pandémie et la campagne de 2020, et maintenant il fait la queue contre le candidat trié sur le volet par M. Trump, l’ancien sénateur David Perdue. Mais plus que cela, M. Pence cherche à revendiquer une part de crédit dans ce qui devrait être la répudiation la plus brutale à ce jour de la tentative de M. Trump de consolider le pouvoir, M. Kemp étant largement censé l’emporter.

C’est une rupture catégorique entre les anciens colistiers, qui n’ont pas parlé depuis près d’un an mais qui n’ont pas non plus mené publiquement de guerre par procuration jusqu’à présent. M. Pence, disent ses assistants, sait très bien ce que représente la descente en Géorgie et le symbolisme seul subsistera sans qu’il ne cible M. Trump ou même M. Perdue dans ses remarques.

Dans une déclaration avant la visite de M. Pence en Géorgie, M. Trump a rabaissé son vice-président par l’intermédiaire d’un porte-parole.

“Mike Pence était sur le point de perdre la course d’un gouverneur en 2016 avant qu’il ne soit arraché et que sa carrière politique ne soit sauvée”, a déclaré Taylor Budowich, le porte-parole. “Maintenant, désespéré de chasser sa pertinence perdue, Pence saute en parachute dans les courses, espérant que quelqu’un y prête attention. La réalité est que le président Trump est déjà 82-3 avec ses avenants, et rien ne l’empêche de sauver l’Amérique en 2022 et au-delà.

La Géorgie ne représente peut-être que le début d’une nouvelle rivalité.

Dans une interview avant un discours le mois dernier dans l’Iowa, M. Pence a ostensiblement refusé d’exclure la possibilité de se présenter même si M. Trump entre également dans la primaire de 2024. “Nous irons là où nous sommes appelés”, a déclaré M. Pence, expliquant que lui et sa femme agiraient sur la prière. “C’est ainsi que Karen et moi avons toujours abordé ces choses.”

Rappelant la gratitude qu’il tire de sa résistance aux demandes de M. Trump d’empêcher le Congrès d’affirmer la victoire du président Biden, il a déclaré: «J’ai été très ému de voyager à travers le pays à quel point les gens ont tenu à exprimer leur appréciation, cela a été très humiliant. tome.”

Pourtant, dans la même interview, il se souvient avoir passé “cinq ans dans le trou du renard” avec M. Trump, notant qu’il était “incroyablement fier du record”, avant de prononcer un discours au dîner claironnant l’administration “Trump-Pence” à plusieurs reprises.

Son approche équivaut aux premiers sondages d’une sorte de stratégie Trump sans le chaos, un pari que les électeurs primaires républicains aspirent au bilan politique de la dernière administration, mais sans l’impulsivité, la rupture des normes et la démagogie nue.

Il y a peut-être encore une circonscription pour un tel appel, car les primaires du GOP de cette année démontrent à quel point le Trumpisme est florissant, peu importe qui son architecte bénit.

Cependant, il est loin d’être clair que M. Pence, sobre d’esprit, est le meilleur véhicule pour ce message à un moment où de nombreux électeurs du GOP s’enthousiasment davantage pour la pugnacité Trumpienne à poing fermé que pour le pouvoir de la prière.

À partir de maintenant, M. Trump est clairement le favori. Pourtant, toutes ses allusions au fait de devenir le premier ancien président en plus d’un siècle à tenter de récupérer le poste n’ont pas arrêté une foule d’autres aspirants potentiels.

Qu’il s’agisse de M. Pence ou d’anciens membres du cabinet Trump ou d’une série d’autres élus, des républicains ambitieux visitent déjà les premiers États candidats comme l’Iowa et le New Hampshire, courtisant des législateurs influents et cultivant des relations avec des donateurs.

Même si M. Trump se présente, de nombreux républicains pensent qu’il y aura toujours une course très disputée.

“Je ne pense pas que cela mette fin à la primaire”, a déclaré le gouverneur Chris Sununu du New Hampshire, qui réfléchit à une campagne présidentielle. “Mon sentiment est que vous allez toujours avoir une primaire très robuste ici simplement parce que tout le monde doit la mériter.”

Jusqu’à présent, les candidats républicains votent avec leurs pieds.

Parmi ceux qui ont frayé un chemin vers les premiers États candidats : M. Pence ; l’ancien secrétaire d’État Mike Pompeo ; l’ancienne ambassadrice des Nations Unies Nikki Haley ; et les sénateurs Tom Cotton de l’Arkansas, Tim Scott de la Caroline du Sud et Rick Scott de la Floride.

Si M. Trump se présentait, il écarterait très probablement certains républicains qui le trouveraient difficile à battre ou attendraient tout de suite. Un petit groupe de prétendants, cependant, peut trouver le champ moins encombré plus attrayant.

Ces rangs incluent l’ancien gouverneur Chris Christie du New Jersey, qui était l’un des premiers et des plus éminents partisans de M. Trump en 2016, mais qui a rompu avec lui depuis les élections de 2020.

“Compte tenu des problèmes auxquels le pays est confronté à la maison et à l’étranger, si vous ne vous sentez que si quelqu’un d’autre ne se présente pas, eh bien, vous feriez mieux de ne pas vous présenter”, a déclaré M. Christie. “Tous ceux qui envisagent de se présenter à la présidence en 24 devraient avoir l’obligation morale de prendre cette décision, peu importe qui d’autre se présente.”

Quant à ses propres plans, il a dit : “Bien sûr, j’y réfléchis.”

L’empreinte populiste et pugiliste de M. Trump sur le parti a été cimentée, qu’il se présente ou non. C’est pourquoi le gouverneur Ron DeSantis de Floride est si étroitement surveillé par les électeurs conservateurs, les donateurs et les militants.

Saisissant toutes les chances d’affronter la gauche et les médias d’information, et d’attirer la couverture des médias de droite pour les deux, M. DeSantis s’est hissé à la deuxième place derrière M. Trump dans une série de sondages bien trop précoces auprès des électeurs républicains. .

Mais il a fermement refusé de se rendre dans l’Iowa et le New Hampshire en tant que candidat potentiel à la Maison Blanche, quittant la Floride principalement pour stocker plus d’argent pour sa réélection. Cela ne veut pas dire qu’il ne garde pas un œil sur la politique nationale – il a contacté le gouverneur Kim Reynolds de l’Iowa pour lui souhaiter bonne chance avant sa réponse au discours sur l’état de l’Union du président Biden cette année.

M. DeSantis, cependant, n’est guère aimé de ses collègues gouverneurs républicains, un groupe qui ne se ralliera probablement pas à lui de la même manière que George W. Bush, alors gouverneur du Texas, en 2000.

“Je sais qu’il y a beaucoup de discussions sur Fox News et des choses comme ça au niveau national ou en Floride, mais on ne parle vraiment pas de lui ici dans le New Hampshire”, a déclaré M. Sununu à propos de M. DeSantis.

Ce qu’il y a là-bas, a déclaré le stratège républicain de longue date Jim Merrill, c’est un appétit discret mais persistant parmi de nombreux membres de la base pour tourner la page sur M. Trump, du moins en tant que candidat du parti.

“Il y a un désir d’avancer ici et ce n’est pas seulement parmi la foule de John Kasich et Bill Weld”, a déclaré M. Merrill, faisant allusion à deux anciens gouverneurs républicains qui se sont présentés comme modérés anti-Trump dans la primaire de l’État.

Pourtant, si M. Trump fait face à un champ républicain divisé comme il l’a fait lors de la première vague de caucus et de primaires en 2016, il pourrait à nouveau revendiquer la nomination avec une pluralité plutôt qu’une majorité dans de nombreux États en raison de son emprise apparemment inébranlable sur un tiers des l’électorat de son parti.

Lors d’un dîner du GOP du comté à Ames – une communauté universitaire plus haut de gamme et décidément moins orientée vers Trump qu’une grande partie de l’Iowa – il n’a pas été difficile de trouver des républicains désireux de trouver un nouveau candidat, même s’ils en ont dit autant avec Midwest Jolis euphémismes.

“Il est calme et prévisible, donc c’est une bonne chose”, a déclaré Eric Weber à propos de M. Pence.

M. Trump était «trop diviseur même si ce qu’il a fait est formidable», a déclaré M. Weber alors que sa femme, Carol, suggérait qu’une autre offre de Trump «pourrait diviser les gens».

Pourtant, ils n’étaient pas prêts à signer avec M. Pence, car tous deux ont noté leur affection pour M. Cotton et M. DeSantis.

Le discours de M. Pence a été bien accueilli, sinon massivement. Il avait toutes les allures d’un républicain de l’Iowa penché vers une candidature présidentielle – connaissant les références aux politiciens locaux, aux totems du Midwest comme John Deere et aux attaques contre les démocrates au pouvoir à Washington.

Pourtant, il avait aussi l’air distinct d’une marque de républicanisme pré-Trump, avec seulement la moindre critique des médias d’information (et qui était même gantée avec “tout le respect que je vous dois”), des références à devenir grand-père et des blagues notées G qui aurait tout aussi bien pu être livré par Mitt Romney (cela impliquait Washington, DC, et “l’air chaud”).

Peu de personnes présentes au rassemblement ont autant aimé M. Pence que Kevin et Linda Lauver.

Leurs téléphones hurlant d’avertissements de tornade, les Lauvers se sont réfugiés dans le sous-sol du Ames Country Club avant le dîner du GOP d’avril. Et ils sont tombés sur le conférencier principal de la soirée.

“Nous voulons quelqu’un du Midwest”, a déclaré Mme Lauver à M. Pence, le poussant à se présenter à la présidence en 2024. “J’aime Mike”, a ajouté M. Lauver.

M. Pence a sincèrement tapoté son cœur et a offert ses remerciements.

Alors que M. Lauver remontait à l’étage après la fausse alerte de tornade, il voulait qu’il soit clair qu’il aimait M. Trump.

“Il a fait ce qu’il a dit ce qu’il allait faire”, a déclaré M. Lauver, avant d’ajouter dans l’impassibilité de l’Iowa: “Quand il a dit le moins, c’était le meilleur.”

Maintenant, a-t-il poursuivi, « Nous avons besoin qu’il dise : ‘OK, je vais m’écarter.’ » Puis M. Lauver s’est arrêté.

“Je ne sais pas s’il le fera.”