“Pas là pour l’argent”: pourquoi certaines familles poursuivent la Corée du Nord

SÉOUL – Un couple en deuil dans l’Ohio, un enseignant de maternelle à la retraite en Corée du Sud et une femme qui a quitté le Japon il y a 62 ans ont une chose en commun : ils font partie d’un petit nombre de personnes qui ont poursuivi la Corée du Nord.

Leur litige civil – souvent pour mauvais traitements physiques et enlèvements aux mains des autorités nord-coréennes – fait partie d’un effort discret de plusieurs années par une poignée d’individus cherchant justice malgré l’énorme défi de toujours collecter de l’argent auprès de la nation isolée. Des poursuites similaires ont été intentées contre les gouvernements de l’Iran, de la Syrie et d’autres adversaires américains.

Ces familles espèrent généralement que les poursuites garderont leurs accusations sous les yeux du public et jetteront les bases de poursuites pénales devant les tribunaux internationaux, a déclaré Gregory S. Gordon, professeur de droit qui a été procureur ou conseiller pour des affaires pénales internationales en Bosnie, au Cambodge. et Rwanda.

Sur le plan personnel, les cas sont des véhicules permettant aux familles de faire face au traumatisme de leur perte, a déclaré le professeur Gordon, qui enseigne à l’Université chinoise de Hong Kong. “Être en mesure de présenter ces réclamations leur permet de suivre ce processus de manière plus efficace et plus holistique”, a-t-il ajouté.

Même si les poursuites sont rares et les chances de paiements géants extrêmement minces, les tribunaux américains ont récemment accordé à quelques plaignants de l’argent provenant d’actifs nord-coréens saisis. Cela a donné à certaines familles aux États-Unis et en Asie de l’Est une raison d’être prudemment optimistes.

L’enseignant à la retraite, Choi Byung-hee, a une nouvelle audience en Corée du Sud plus tard cet été. “Je vais continuer à faire pression jusqu’à ce que justice soit rendue”, a déclaré Mme Choi, 73 ans, dont le père a été enlevé et envoyé en Corée du Nord alors qu’elle était bébé. “Puisque le gouvernement ne veut pas nous aider, je prends les choses en main.”

Aux États-Unis, une multitude d’affaires ont été déposées devant les tribunaux civils contre des particuliers, dont beaucoup étaient des fonctionnaires, à partir des années 1980, en vertu d’une loi obscure du XVIIIe siècle qui a depuis été restreinte par la Cour suprême. D’autres familles ont intenté des poursuites civiles en vertu de la loi de 1976 sur les immunités souveraines étrangères, qui a ouvert les tribunaux fédéraux à des catégories d’affaires, y compris le terrorisme, contre des gouvernements étrangers.

La victoire récente la plus notable est peut-être l’affaire impliquant les parents d’Otto Warmbier, un étudiant américain décédé en 2017 après avoir subi une lésion cérébrale dans une prison nord-coréenne. Ils ont reçu plus d’un demi-milliard de dollars de dommages et intérêts l’année suivante. Et en 2021, le même tribunal a accordé 2,3 milliards de dollars aux membres d’équipage (et à leurs proches survivants) de l’USS Pueblo, un navire de la marine américaine qui avait été retenu en otage par la Corée du Nord pendant 11 mois en 1968.

Ce succès partiel a inspiré certaines personnes en dehors des États-Unis à poursuivre la Corée du Nord devant les tribunaux locaux. L’une d’elles est Eiko Kawasaki, 79 ans, une femme coréenne de souche née au Japon, qui a déménagé en Corée du Nord en 1960 et a finalement épousé un homme nord-coréen. Elle n’est pas retournée au Japon jusqu’à sa défection en 2003 après la mort de son mari, laissant ses enfants derrière elle.

Mme Kawasaki s’était rendue dans le Nord dans le cadre d’un programme de réinstallation dirigé par Pyongyang et facilité par le Japon, qui avait colonisé la péninsule coréenne de 1910 à 1945. Elle a travaillé pendant des années dans une usine nord-coréenne et a souffert de discrimination et d’un manque de nourriture, dit-elle.

En 2018, quelques mois après que les Warmbiers aient gagné leur cause aux États-Unis, Mme Kawasaki et quatre autres transfuges ont poursuivi Kim Jong-un, le chef du Nord, devant un tribunal de Tokyo pour les dommages qu’ils ont déclaré avoir subis dans le cadre du programme de réinstallation.

Le tribunal a rejeté leur affaire en mars, en partie parce qu’un délai de prescription de 20 ans avait expiré. Mais il a accepté une grande partie des preuves qu’ils ont soumises, jetant potentiellement les bases de futures affaires contre le Nord. Leur avocat a déclaré à l’époque qu’ils prévoyaient de faire appel.

Les enfants de Mme Kawasaki restent en Corée du Nord et elle a déclaré dans une interview que la décision, ainsi que la victoire judiciaire de la famille Warmbier en 2018, lui avaient donné l’espoir de gagner l’appel. Elle a ajouté que sa demande financière – 100 millions de yens, environ 734 000 dollars – était bien moins importante que son désir de voir sa famille.

Il peut être difficile pour les jeunes d’aujourd’hui de comprendre comment de telles violations des droits humains peuvent avoir lieu en Corée du Nord, a-t-elle ajouté. “Mais cela pourrait vraiment arriver à n’importe qui, n’importe quand. Comme Otto. Ou moi.”

Gagner un jugement civil par défaut contre la Corée du Nord aux États-Unis ne se traduit pas par une indemnité immédiate en espèces, en partie parce que le pays possède peu d’actifs ou de propriétés que les autorités américaines peuvent saisir. Cela oblige les demandeurs à poursuivre d’autres options.

En 2019, les parents d’Otto Warmbier faisaient partie des plaignants qui ont collecté une somme d’argent non divulguée lorsque les autorités américaines ont vendu un cargo nord-coréen capturé. Et en janvier, un tribunal de l’État de New York a décidé que 240 000 dollars qui devaient être saisis dans une banque nord-coréenne appartenant à l’État devaient également être remis à la famille.

De multiples efforts pour joindre les Warmbiers et leurs avocats ont été infructueux. En 2018, le père d’Otto, Fred Warmbier, a déclaré lors d’un symposium au siège des Nations Unies à New York que la famille tentait de construire une “voie” légale pour tenir M. Kim, le chef du Nord, responsable de leurs 22 ans. la mort du fils aîné.

«Comment quelqu’un peut-il se taire quand cela se passe? La seule chose que nous pouvons faire est de leur frotter le nez là-dessus », a déclaré la mère d’Otto, Cindy Warmbier, lors du symposium, faisant référence aux responsables nord-coréens. “Cela les embarrasse.”

Les avocats de la famille semblent suivre une stratégie consistant à déposer des réclamations auprès des tribunaux sur les actifs nord-coréens saisis avant qu’ils ne puissent être déposés dans un fonds du gouvernement américain qui indemnise les victimes du terrorisme parrainé par l’État dans le monde, a déclaré Joshua Stanton, un avocat à Washington qui a aidé le Congrès à rédiger une législation relative aux sanctions contre la Corée du Nord.

Quant aux Warmbier, il a dit : « Ils ne sont pas là pour l’argent. Ils veulent la justice.

En Corée du Sud, il n’existe aucun système de soutien financier aux victimes d’enlèvements nord-coréens pendant la guerre de Corée, selon le ministère de l’Unification du pays. Quelques plaignants ont obtenu des jugements contre la Corée du Nord devant les tribunaux locaux, mais n’ont pas pu collecter d’argent.

Dans un cas, deux anciens soldats sud-coréens qui avaient été emmenés en Corée du Nord comme prisonniers de guerre dans les années 1950 ont poursuivi le pays en 2016, 15 ans après leur évasion. Les hommes, aujourd’hui âgés de 88 et 92 ans, ont chacun reçu environ 21 millions de wons, soit 16 200 dollars, en dommages et intérêts.

Dans une autre affaire, Mme Choi, l’enseignante à la retraite dont le père, Choi Tae-jip, a été enlevé et amené en Corée du Nord en 1950, a reçu 50 millions de wons, soit environ 39 000 dollars, en dommages-intérêts après avoir poursuivi la Corée du Nord.

Dans les deux cas, les plaignants ont demandé une indemnisation à la Fondation de coopération intercoréenne, une organisation à but non lucratif sud-coréenne qui avait collecté deux milliards de wons, soit environ 1,5 million de dollars, en redevances de droits d’auteur auprès de médias sud-coréens qui avaient utilisé du contenu dans les médias d’État nord-coréens. médias. Lorsque la fondation a refusé de payer, arguant devant un tribunal que ses redevances n’appartenaient pas à l’État nord-coréen, les plaignants ont intenté une action en justice.

Un tribunal de Séoul a rejeté l’affaire déposée par les anciens prisonniers de guerre, affirmant que l’argent n’appartenait pas à l’État nord-coréen. Tae-seob Um, un avocat qui les représente, a déclaré dans une interview qu’ils prévoyaient de faire appel.

Mme Choi, qui est née Choi Sook-yi, a une audience au tribunal en août. Elle a déclaré que la longue absence de son père avait infligé de profondes blessures psychologiques à sa famille. Lorsque sa mère est décédée en 1993, elle nourrissait depuis des décennies le faible espoir que son mari pourrait miraculeusement revenir.

“Si nous avions su qu’il était mort, nous aurions pleuré la perte et nous en aurions fini”, a déclaré Mme Choi à travers les larmes d’une voix chevrotante. “Au lieu de cela, ma mère a vécu une vie d’attente.”

Hisako Ueno a contribué aux reportages de Tokyo.