Paramount peut-il concurrencer Netflix et Disney ?

En janvier, le conseil d’administration de Paramount, dont Shari Redstone, la présidente de l’entreprise, a rencontré un groupe de banquiers pour faire le point sur l’industrie des médias et pour entendre parler d’accords potentiels qui pourraient aider l’entreprise à mieux concurrencer les géants du streaming comme Netflix et Disney. .

Les banquiers, de Goldman Sachs et LionTree, sont venus avec de nombreuses idées d’accords, selon quatre personnes au courant de la réunion. La plus logique, ont déclaré les banquiers, consistait à combiner certaines parties de Paramount – qui possède des réseaux comme Nickelodeon et MTV, et le service de streaming Paramount + – avec celles appartenant à Comcast, le géant du câble qui possède NBCUniversal et le service de streaming Peacock. Les deux sociétés ont déjà une coentreprise de streaming en Europe.

Mais en fin de compte, le conseil d’administration, Mme Redstone et Bob Bakish, le directeur général de la société, ne se sont pas sentis obligés de poursuivre l’une des combinaisons. Ils continueraient à zigzaguer pendant qu’Hollywood zagait.

C’est-à-dire, Paramount – avec sa collection de services de streaming, y compris Pluto TV et Showtime en plus de Paramount + – continuerait à faire cavalier seul.

L’essor rapide du streaming a remodelé l’industrie des médias en quelques années seulement, car les entreprises ont ressenti la pression de dépenser des milliards dans de nouvelles émissions de télévision et de nouveaux films pour attirer suffisamment d’abonnés pour rivaliser avec les géants de l’industrie. MGM, le célèbre studio de cinéma, vendu à Amazon. Et Discovery s’est associé à WarnerMedia, le géant du cinéma et de la télévision derrière “Game of Thrones” et “Succession”.

Pas primordial. Depuis que la société a été créée à partir de la fusion de Viacom et CBS il y a trois ans, elle n’a pas cherché un autre gros problème. Au lieu de cela, la société a essayé de créer sa propre activité de streaming rentable avant que le flux de trésorerie de la télévision traditionnelle, toujours sa grande source de revenus, ne s’épuise.

Dans des entretiens, Mme Redstone et M. Bakish ont déclaré que Paramount, avec son empreinte mondiale, ses activités de streaming et le studio de cinéma derrière le nouveau film à succès “Top Gun : Maverick”, aurait du succès à ses propres conditions.

« À bien des égards, nous continuons d’être les outsiders, et ce n’est pas grave », a déclaré M. Bakish. “Mais je pense qu’avec le temps, les gens continueront de voir de plus en plus que Paramount est puissant.”

Mme Redstone et M. Bakish doivent encore convaincre une grande partie de Wall Street. Dans les années qui se sont écoulées depuis que Mme Redstone a défendu l’effort visant à unir les deux moitiés de l’empire médiatique de sa famille – Viacom et CBS – pour former Paramount, la valeur de la société combinée a considérablement diminué. Le jour de l’annonce de la fusion, en août 2019, Wall Street valorisait les deux sociétés à 29,6 milliards de dollars. Aujourd’hui, Paramount vaut 22,1 milliards de dollars, soit une baisse de 25 %. Les cours des actions des concurrents de Paramount, dont Disney et Netflix, ont également baissé au cours de la même période.

Rich Greenfield, co-fondateur et analyste chez LightShed Partners, une société de recherche, est sceptique quant à la capacité de Paramount à survivre seule. L’activité de streaming de Paramount se développe rapidement, mais elle n’est toujours pas rentable, a déclaré M. Greenfield. Et une grande partie de l’audience du contenu de signature de Paramount – pensez à MTV et Nickelodeon – s’est déplacée vers de nouvelles plateformes médiatiques comme TikTok et Instagram.

“Je pense que personne ne croit que dans cinq ans, cette société n’aura pas acheté d’autres choses ou ne fera pas partie de quelque chose de plus grand”, a déclaré M. Greenfield. “C’est l’heure de manger ou d’être mangé.”

Ces dernières semaines, Wall Street a mis davantage l’accent sur la rentabilité des entreprises de streaming. Netflix a déclaré en avril avoir perdu des abonnés au streaming au premier trimestre de l’année, inversant une décennie de croissance et faisant chuter son stock. M. Bakish a déclaré que des concurrents comme Netflix – qu’il appelle avec effronterie “streamers hérités” – ne comprennent que maintenant l’importance des stratégies de revenus que Paramount a adoptées pendant des années, y compris la publicité.

Le box-office, une autre activité traditionnelle largement évitée par Netflix, est un autre exemple, a déclaré M. Bakish. “Top Gun: Maverick” est en passe de générer 150 millions de dollars de ventes de billets lors de son week-end d’ouverture, mais, à l’exception de la plupart des films produits par le studio, il n’apparaîtra pas sur Paramount + dans la fenêtre typique de 45 jours.

Pourtant, certains experts pensent que la stratégie de Paramount est solide. Brett Feldman, analyste chez Goldman Sachs, a déclaré que le marché mondial des abonnés au streaming est bien plus important que l’audience des abonnés à la télévision payante. Paramount + a ajouté 6,8 millions d’abonnés au premier trimestre 2022. M. Feldman fait partie de la minorité des analystes qui ont un « achat » sur Paramount.

“Tout le monde ne paie pas pour le câble, surtout en dehors des États-Unis”, a déclaré M. Feldman. “La plupart des gens ont une connexion Internet ou un téléphone portable pour diffuser des vidéos.”

Paramount a récemment obtenu un vote de confiance ce mois-ci de la part de Berkshire Hathaway, la société holding dirigée par le milliardaire Warren Buffett. Berkshire Hathaway a déclaré dans un dossier qu’il avait amassé une participation de 2,6 milliards de dollars dans Paramount. Berkshire Hathaway n’a pas expliqué sa raison d’être d’investir dans Paramount, et la société a refusé d’accorder une interview au Times. Mais la nouvelle a fait grimper les actions de Paramount de 15 %.

Mme Redstone a déclaré que l’investissement de Berkshire Hathaway dans Paramount l’avait prise par surprise. Elle a appris la nouvelle quelques heures après qu’elle soit devenue publique.

“J’étais sortie dîner et la personne m’a dit:” Que pensez-vous de l’investissement de Buffet? “”, A déclaré Mme Redstone. “Et j’étais comme, ‘Quoi?'”

Le destin ultime de Paramount sera très probablement déterminé par Mme Redstone, qui est sortie victorieuse en 2018 d’une âpre bataille juridique avec Les Moonves, alors directrice générale de CBS, pour garder le contrôle des actifs de divertissement que sa famille possédait depuis des décennies. Comme son père, l’avocat astucieux et belliqueux devenu magnat Sumner Redstone, Mme Redstone contrôle Paramount par l’intermédiaire de National Amusements, une société holding qu’elle dirige et qui détient des actions avec droit de vote dans la société.

Alors que M. Redstone était connu pour ses décisions acariâtres et impulsives – il a déjà menacé de rompre les liens de Paramount avec Tom Cruise après son épisode de saut de canapé sur « The Oprah Winfrey Show » – Mme Redstone est une dirigeante plus discrète. Elle a souligné le contraste avec une blague.

“Comme je l’ai dit à mon père une fois, j’ai dit:” Tout ce que je suis est grâce à toi, à l’exception des belles parties – qui viennent de ma mère “”, a-t-elle déclaré en riant.

Mme Redstone a déclaré qu’elle pesait sur la direction de la Paramount lors de conversations individuelles avec M. Bakish et passait du temps à cultiver des relations commerciales à l’intérieur et à l’extérieur de l’entreprise. Elle a présenté M. Bakish à Brian Robbins, qui est finalement devenu président de Paramount avec son soutien, et a aidé à négocier un accord avec la société de divertissement sud-coréenne CJ ENM en reliant M. Bakish à Miky Lee, la vice-présidente de la société mère de la société.

Mme Redstone a été l’une des premières à soutenir la décision de Paramount de concurrencer directement des acteurs majeurs comme Disney et Netflix dans le streaming direct au consommateur – une stratégie qui était encore en suspens lorsque Viacom et CBS ont fusionné en 2019.

Au lendemain de la fusion, les dirigeants de la société ont débattu de l’opportunité d’investir dans son service de streaming par abonnement existant – alors connu sous le nom de CBS All Access – ou de renoncer au streaming pour une stratégie de « marchand d’armes » : vendre des films et des émissions de télévision à d’autres sociétés de streaming. , selon trois personnes au courant des discussions.

Ainsi, au début de 2020, quelques semaines seulement après la conclusion de l’accord, Paramount a décidé de faire une première incursion dans le streaming : la société mettrait du contenu de Viacom sur CBS All Access, augmentant efficacement le service rapidement sans dépenser pour produire du contenu original.

Quelques mois plus tard, avec les encouragements de Mme Redstone et de Marc Debevoise, alors chef numérique de la société qui avait cofondé CBS All Access, Paramount a décidé de dépenser de l’argent pour des films et des émissions de télévision originaux pour le service, entrant ainsi dans la mêlée du streaming. , disaient les gens.

Ce printemps-là, M. Bakish a convoqué une série de réunions et a demandé aux chefs de chacun des groupes de réseau de l’entreprise de présenter des projets à inclure dans un service de diffusion en continu par abonnement à l’échelle de l’entreprise.

En juillet de cette année-là, l’entreprise finalisait son cours actuel. Lors d’une réunion du conseil d’administration, les dirigeants de l’entreprise ont résumé la stratégie, ainsi que plusieurs noms possibles pour le service de streaming encore inconnu : Paramount+, Honeycomb, The Eye et Pluto+. (La dernière option a été inspirée par le populaire service de streaming financé par la publicité de la société.) Au cours de l’été, ils se sont installés sur Paramount +, selon deux personnes proches du dossier.

Dans le cadre de la stratégie de streaming remaniée, les principaux films Paramount – à l’exception de certains succès, comme “Top Gun: Maverick” – sortent sur Paramount + dans les 45 jours suivant leur sortie en salles. L’idée derrière cette approche est qu’elle donne à Paramount un pied dans l’ère émergente du streaming et un planté fermement dans les méthodes traditionnelles de gain d’argent du vieil Hollywood.

Lors de la première de “Top Gun: Maverick” le mois dernier, peu de temps après une promotion éclatante sur un porte-avions loué à San Diego, M. Cruise a rendu hommage à Sumner Redstone. Alors que Mme Redstone regardait, M. Cruise a noté que le film était largement diffusé le 27 mai, ce qui aurait été le 99e anniversaire de Sumner Redstone. (Il est décédé en 2020.)

Mme Redstone a déclaré qu’elle pensait que son père serait généralement d’accord avec son approche envers Paramount. Et elle a dit qu’elle pensait que Wall Street finirait par se rétablir, à condition que la société tienne ses promesses.

“Je pense que le marché n’arrête pas de dire:” Montrez-moi, montrez-moi “”, a déclaré Mme Redstone. “Et je crois vraiment que nous continuons à leur montrer.”