Où regarder les films de Melvin Van Peebles

Melvin Van Peebles était beaucoup de choses – cinéaste, romancier, musicien, dramaturge, peintre, négociant en stock-options, conteur – mais par-dessus tout, il était un showman, un auto-promoteur magistral et un bonimenteur sans vergogne. Lorsqu’il est décédé mardi à 89 ans, il était à une semaine de la sortie du nouveau coffret de Criterion Collection »Melvin Van Peebles : les films essentiels” (disponible sur Blu-ray le 28 septembre), et Van Peebles, qui a toujours fait preuve d’un sens de l’humour aiguisé sur lui-même et le monde qui l’entoure, aurait peut-être apprécié le moment choisi – son décès a également servi de dernier acte de fête pour le l’homme et son travail.

« Essential Films » offre, comme d’habitude pour Criterion, un trésor de matériaux supplémentaires : commentaires audio, premiers courts métrages, interviews, images d’archives et autres. Mais les longs métrages qui y sont rassemblés – ses quatre premiers, réalisés dans un remarquable élan de créativité entre 1967 et 1973 – sont la principale attraction. Comme tant de nécrologies et d’hommages parus cette semaine donnent à Van Peebles son (qui lui revient) en tant que non-conformiste cinématographique, pionnier du cinéma indépendant et parrain du film noir, l’ensemble Criterion témoigne de ses compétences considérables, d’abord et avant tout en tant que cinéaste. Ces quatre œuvres montrent ses prouesses techniques, son incisivité sociale et son sens de la narration. Mais surtout, ils affichent sa gamme étonnante.

Il a commencé, comme le font la plupart des cinéastes, par refléter ses influences. « L’histoire d’un laissez-passer de trois jours » a été réalisé en France, basé sur l’un des romans qu’il a écrit là-bas en tant qu’Américain à l’étranger au milieu des années 1960, et les empreintes de la nouvelle vague française sont partout : une manière ludique avec du montage, un sens de l’humour visuel et (surtout) un sens du cool profondément ancré, alors qu’il photographie son héros, resplendissant dans ses lunettes de soleil et son feutre, déambulant dans les rues de Paris comme un protagoniste Godard.

Mais comme pour la plupart des grands cinéastes, ces influences ne sont qu’un simple pistolet de départ, le brouillard d’où émerge la propre voix de Van Peebles – le plus important, dans son exploration des complexités et des complications de Blackness. Il écrit son GI (joué par Harry Baird), en tant que soldat modèle, et dramatise son conflit intérieur avec une série de scènes dans lesquelles le GI est attaqué par son propre reflet dans le miroir (« Tu es l’oncle Tom du capitaine », le chiffre d’identification grogne). Les moments les plus personnels du film sont les plus calmes, alors que sa caméra observe son protagoniste comme un homme hors de son élément et hors de sa place, dans un pays où même les autres Noirs qu’il rencontre le considèrent avec méfiance.

Van Peebles suivrait ces fils dans son prochain film. Le succès critique de « L’histoire d’un laissez-passer de trois jours » lui a valu la plus insaisissable des bêtes, un accord avec un studio grand public, et le résultat a été « Homme pastèque», un mélange délicat de comédie de haut niveau et de satire sociale. Le comédien de boîte de nuit noir Godfrey Cambridge joue, d’abord en whiteface, en tant que vendeur d’assurances raciste et satisfait de lui-même qui se réveille un matin et se retrouve, inexplicablement, noir de la tête aux pieds.

Le changement stylistique entre les films est frappant – il s’agit d’un film plus large et plus stupide, échangeant la partition jazzy de ses débuts avec des indices musicaux farfelus, et sa photographie en noir et blanc austère pour un look Day-Glo sursaturé et suburbain. Et le script d’Herman Raucher fonctionne au sein de rythmes comiques traditionnels, d’installation-punchline – au début. Mais il y a une vraie morsure et une vraie colère en dessous, car l’expérience d’être noir en Amérique radicalise rapidement (et sans surprise) notre personnage central, dont les collègues se retournent contre lui, dont les voisins le harcèlent et dont la femme apparemment libérale le quitte. Le film se termine avec notre héros embrassant Black Power.

Columbia Pictures n’était pas fou de cette fin; Van Peebles n’était pas fou de leur interférence. Alors il a fait « Sweet Sweetback’s Baadasssss Song » indépendamment, à une époque où cela se faisait rarement, encore moins par un cinéaste de la couleur. (Une restauration 4K du film sera projetée la semaine prochaine au New York Film Festival.) Le récit était léger, concernant un arnaqueur en fuite après avoir attaqué une paire de flics sales qui devient une sorte de héros folklorique.

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