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On l’appelle la muse du carnaval de Rio de Janeiro. Elle insiste sur le fait qu’elle est missionnaire

Mesurant 9 pieds de haut, Raquel Potí fait régulièrement la une des magazines et des journaux brésiliens, et samedi, l’artiste a enfilé un somptueux costume à plumes et a laqué son corps de paillettes dorées. À un moment donné, elle a chargé toute la fête de rue, balayant ses ailes arc-en-ciel comme si elle était sur le point de prendre son envol. C’est la dernière de ses performances charismatiques sur échasses qui a incité certains médias à l’appeler la muse du Carnaval de Rio de Janeiro.

Mais lors d’un week-end récent, elle s’était réduite à sa taille naturelle, petite et à son jean rapiécé. Lors d’un cours à l’extérieur du musée d’art moderne de Rio, elle a demandé à un groupe d’étudiants de croiser les yeux d’un partenaire. Chaque couple rappelait quelqu’un qui les avait façonnés et partageait leurs rêves. Puis ils se sont embrassés. Certaines ont pleuré, l’une d’elles en racontant comment sa grand-mère lui avait appris à sourire.

« Vous n’avez pas été trompés », leur a dit Potí, 40 ans. «C’est un cours de marche sur échasses. Et cela a déjà commencé !

La classe est au centre de son empreinte démesurée à Rio, qui comprend la gestion de plusieurs projets sociaux financés par le gouvernement pour enseigner les échasses, le théâtre et les arts du spectacle, la gestion d’une société de production et le recrutement de membres de son réseau en constante expansion pour des apparitions lors d’événements.

Mesurant un peu plus de 1,50 mètre, le petit titan est le principal responsable de la explosion d’échasses à Rio, ayant formé plus de 1 000 enfants et adultes au cours de la dernière décennie. Ce boom a modifié le paysage du plus grand carnaval du monde, où des centaines d’échassiers dominent les nombreuses fêtes bruyantes qui occupent et dominent les espaces publics.

Pour Potí, la marche sur échasses est bien plus qu’un spectacle ; c’est ancestral et rituel, et c’est un tremplin pour que les gens changent radicalement leur vie et eux-mêmes.

Les exercices de découverte de soi n’étaient pas ce que de nombreux étudiants attendaient de la part de la souple reine du Carnaval au sourire radieux. Les forcer à prendre en compte leurs vulnérabilités est essentiel, a déclaré Potí dans une interview, car la capacité d’enchantement des échassiers vient du fait qu’ils se sentent à l’aise avec l’instabilité, et ils doivent être conscients de ce qu’ils communiqueront à la foule.

« Cela pourrait être beaucoup de douleur, cela pourrait être beaucoup d’amour, cela pourrait être n’importe quoi, mais c’est ce qu’il y a en nous. Cela rapproche les gens de notre humanité », a-t-elle déclaré à l’Associated Press à l’intérieur de son appartement, où des costumes élaborés sont suspendus à chaque espace disponible sur les murs multicolores, et le plafond violet est marqué par les empreintes digitales d’une séance sur échasses avec son fils.

Ceux qui se trouvent dans l’orbite de Potí parlent d’elle avec révérence, comme s’il s’agissait d’une mystique qui, sur ses échasses, accède à un royaume voûté de sagesse. C’est une chose noble à avaler étant donné que, pour beaucoup, le Carnaval est une évasion ou une bacchanale turbulente. Mais plus que des paillettes, dit-elle, c’est pour élever les gens.

“Elle m’inspire à réfléchir à l’impact que je vais avoir sur les autres et à leur faire passer mon message”, a déclaré Camille Campão, 35 ans, une ancienne élève qui joue désormais pour les enfants sous le nom de Fada Folha, ou Leaf Fairy. “C’est quelque chose qui la dépasse, et elle y est totalement à son service.”

Potí — qui ne se considère pas comme une muse mais comme une missionnaire — enseigne dans toute la ville, des parcs aux pauvres, quartiers surpeuplés appelés favelas et le petit village de pêcheurs à l’extrême ouest de Rio où elle a grandi sous les filets de son grand-père. Ses cousins ​​prennent encore la mer chaque jour.

Elle a fréquenté une grande université et, quelques semaines avant l’obtention de son diplôme, son partenaire est décédé d’un cancer. Elle dit que la douleur profonde a fait dérailler le cours qu’elle avait prévu et qu’elle a entrepris de parcourir le monde, rencontrant d’abord une troupe de cirque qui lui a montré que sa vie pouvait être différente de celle qu’elle envisageait.

« Quand j’ai vu des échasses pour la première fois, c’était une découverte très importante. J’en ai vu la possibilité comme un instrument qui pourrait rassembler les gens pour construire des relations et une société en laquelle ils croient », a-t-elle déclaré.

Potí a fait des recherches sur la culture populaire et les relations communautaires au fil des quatre années, puis, en 2013, elle est retournée au Brésil et a fondé son atelier d’échasses. Des performances captivantes se sont révélées efficaces comme publicité. Campão s’est rapidement inscrit après avoir vu Potí à la fête des Amis du Carnaval Jaguar, qui attire aujourd’hui quelque 40 000 fêtards.

De retour dans son cours à l’extérieur du musée, Potí était explosive dès le départ. Elle a surgi du sol, les membres tendus dans toutes les directions, pour le premier jeu reliant les élèves à l’élément de jeu essentiel aux fêtes de carnaval. Après la « dynamique interactive » – les exercices de Potí s’apparentant à une thérapie de groupe – elle a enseigné la technique de l’échasse, puis la classe s’est attachée aux appareils encombrants. D’abord aidés par d’anciens élèves bénévoles, chacun se met vite à se débrouiller seul.

«Je voulais faire ça depuis des années», a ensuite déclaré au groupe Danielle Mello, une psychologue de 43 ans. “Je ne savais pas que j’en étais capable.”

Certains sont en proie à des difficultés et surmonter quelque chose que l’on croyait auparavant insurmontable peut être transformateur. Beaucoup se produisent lors des fêtes de Rio.

Gabi Falcão, 37 ans, était l’une d’entre elles. Après s’être séparée de son mari pendant 10 ans, elle a emmené leurs deux jeunes enfants et a emménagé chez un ami, puis s’est inscrite à l’atelier de Potí, une expérience qui, selon elle, était « émotionnellement profonde » et exactement ce dont elle avait besoin à cette époque.

« Son projet change des vies. Elle pousse les gens, elle a les outils pour les faire sortir de leur zone de confort », a déclaré Falcão, qui se produit désormais dans plus de 10 fêtes de carnaval et est bénévole dans la classe de Potí. “Elle a le pouvoir de faire de la magie.”

Falcão et plusieurs autres échassiers interrogés par l’AP ont décrit Potí comme quelqu’un qui ouvre les portes et réveille les gens. Certains sont allés jusqu’à dire qu’elle possédait une énergie ancestrale, apprenant aux autres à penser et à agir collectivement. Deux d’entre eux l’ont qualifiée de sorcière et un a déclaré qu’elle semblait capable d’arrêter le temps. La plupart ont noté sa capacité à être présente, démontrée par un contact visuel intense lors des interactions et à offrir chaque once d’elle-même aux spectacles du Carnaval.

Plusieurs l’ont également décrite comme une organisatrice et une promotrice avisée. Son atelier compte une équipe de production de cinq personnes, avec des réunions de planification pour les communications et les ventes. Un photographe est là pour enregistrer les expériences des nouveaux arrivants qui, selon Potí, peuvent être comme un baptême. Il filme tous ses projets, au nombre d’une quinzaine.

“Son travail dans la ville est inégalé dans la construction d’un empire, et elle continue de construire”, a déclaré Carol Passarinha, l’une des 30 échassières que Potí a rassemblées pour défiler cette semaine avec l’école de samba régnante.

Et Potí jongle avec ses efforts de mère célibataire élevant un garçon de 7 ans. Elle a joué jusqu’à trois jours avant de perdre les eaux. Six semaines plus tard, elle était de retour sur ses échasses dans la salle de concert la plus emblématique de Rio, Flying Circus, et allaitait dans sa loge.

Vers la fin de la fête de samedi matin, Potí s’est détachée et a traversé un viaduc d’autoroute – toujours portant ses échasses et se faufilant parmi les fêtards qui criaient des louanges. Elle est rapidement retournée à sa voiture garée, remplie de costumes et de 15 jeux d’échasses, puis a conduit tout en insistant pour qu’un producteur résolve un problème avec l’affectation des photographes pour la prochaine fête. Celui-ci mettrait en vedette plus de 75 échassiers, dont beaucoup portaient des costumes folkloriques, et Potí en serait le directeur artistique.

Son enthousiasme explique pourquoi elle est toujours la sensation phare du Carnaval. Elle investit également des sommes considérables dans ses costumes et fait travailler la foule. Une photographe a déclaré qu’elle « créait des moments ».

Il y a quelques jours, lors d’un déjeuner dans un restaurant végétalien, Potí s’est souvenu que le rédacteur en chef du principal journal de Rio lui avait montré un jour toutes les photos de la couverture du Carnaval et – avec un certain amusement – ​​s’était plaint qu’il devrait encore une fois la mettre en première page.

Les projecteurs ne la dérangent pas. En fait, elle l’apprécie. Après tout, elle a été une pionnière, elle a lutté pendant une décennie et est aujourd’hui reconnue, a-t-elle déclaré. Mais elle souhaite que davantage de gens regardent au-delà d’elle, vers ses causes et vers le changement qu’elle cherche à provoquer.

“Le remède est plus important que d’être en couverture”, a-t-elle déclaré.

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