Nous avons fait «au moins 100 heures» de diligence sur Theranos

Elizabeth Holmes, fondatrice de Theranos Inc., à gauche, arrive au tribunal fédéral de San Jose, Californie, le mardi 12 octobre 2021.

David Paul Morris | Bloomberg | Getty Images

SAN JOSE, CALIF. – L’ancien PDG de Safeway, Steve Burd, a déclaré mardi que son entreprise savait qu’elle prenait un risque en s’associant à la start-up de tests sanguins Theranos, et il a reconnu qu’un accord aurait été bon pour le cours de l’action de la chaîne d’épicerie.

Lors de son deuxième jour de témoignage dans le procès pour fraude pénale d’Elizabeth Holmes, fondatrice de Theranos, Burd a déclaré aux jurés que Safeway avait mené une enquête indépendante approfondie sur les allégations de l’entreprise concernant sa technologie avant de signer un accord en 2010.

L’accord, évalué à près de 400 millions de dollars, a entraîné la rénovation de 969 magasins Safeway en vue des machines de test sanguin. Safeway a dissous son partenariat avec Theranos en 2015, deux ans après la retraite de Burd.

Alors que Burd a été appelé comme témoin par l’accusation, l’avocat de la défense Kevin Downey, qui représente Holmes, a réprimandé l’ancien PDG pour ce qu’il savait de Theranos lorsqu’il a conclu l’accord.

« Vous saviez à l’époque qu’elle était une très jeune entrepreneure ? » Downey a déclaré, se référant à Holmes, qui avait alors la vingtaine. « Exact, » répondit Burd.

Downey a poursuivi : « Est-il juste de dire qu’en concluant un accord, Safeway a fait des centaines d’heures de diligence raisonnable ? »

« Au moins 100 », a déclaré Burd, ajoutant qu’il se tenait « personnellement responsable » de l’exécution de l’accord.

Holmes est devenu célèbre dans la Silicon Valley en développant une technologie qui promettait d’effectuer des centaines de tests de diagnostic avec une simple piqûre de sang. Mais Theranos n’a jamais réalisé ces aspirations, et Holmes est désormais inculpé de 12 chefs d’accusation de fraude électronique et de complot en rapport avec des investisseurs et des patients trompeurs. Elle a plaidé non coupable.

Lors des déclarations d’ouverture, l’avocat de la défense Lance Wade a déclaré aux jurés que malgré quelques erreurs, diriger une start-up qui a échoué ne fait pas d’elle une criminelle. Holmes risque jusqu’à 20 ans de prison s’il est reconnu coupable.

Avec Burd à la barre, la défense a tenté de montrer que Safeway, une énorme chaîne nationale, n’était pas dupe dans ses négociations.

« Vous auriez communiqué avec Theranos presque quotidiennement pendant plus d’un an », a déclaré Downey à Burd. Le témoin a répondu: « Nous étions sur une voie parallèle pour conclure l’affaire et faire preuve de diligence raisonnable. »

Theranos n’avait jamais déployé ses appareils dans un magasin physique. Il a ensuite annoncé un partenariat avec Walgreens, qui a également échoué.

Une personne entre dans un magasin Walgreens à San Francisco, Californie, États-Unis, le mardi 13 avril 2021.

David Paul Morris | Bloomberg | Getty Images

« Donc, vous avez compris que Safeway ou Walgreens ou l’une des autres sociétés avec lesquelles ils parlaient, ce serait leur premier déploiement de technologie basé sur le consommateur, n’est-ce pas ? » a demandé Downey. « Vous avez compris qu’ils n’avaient jamais étendu cette technologie à grande échelle, n’est-ce pas ? »

« Je savais qu’ils n’avaient pas beaucoup de clients », a déclaré Burd.

Downey a également souligné les propres défis de Safeway. Le cours de l’action de la société avait chuté de 19 $ en janvier 2012 à 14 $ en juillet de la même année, alors que Safeway et Theranos s’efforçaient de mettre les appareils en service.

« Avez-vous communiqué avec Mme Holmes par SMS ou autrement et lui avez-vous dit que vous pensiez que le cours de l’action Safeway s’améliorerait si vous pouviez annoncer le lancement d’un produit Theranos dans les magasins Safeway ? » a demandé Downey. Burd a témoigné qu’il ne se souvenait pas d’avoir dit cela, mais a convenu que le stock de Safeway aurait augmenté si le lancement avait eu lieu.

Certains des courriels de Burd datant de cette période en 2012 ont été lus au tribunal et ont révélé sa frustration croissante envers Theranos.

Dans l’un de ses e-mails à Holmes, Burd a écrit dans la ligne d’objet, « Devenir découragé ». Il a témoigné: « Je suis l’une des personnes les plus positives que vous rencontrerez jamais, je ne me décourage pas. »

Burd a également déclaré aux jurés que Safeway effectuait des tests d’essai sur les employés qui travaillaient sur le campus de l’entreprise. Cependant, les tests revenaient inexacts.

« Je pense que chaque fois que vous commencez quelque chose de nouveau, vous allez avoir des moments difficiles, mais nous avons continué à avoir des moments difficiles », a déclaré Burd. « Nous avons eu des échantillons qui ont été perdus, nous avons eu des résultats qui n’avaient aucun sens. »

Wade Miquelon, l’ancien directeur financier de Walgreens, a pris la parole mardi soir. Il a témoigné d’une série de réunions qu’il a eues avec Holmes et son cadre supérieur, Ramesh « Sunny » Balwani, en 2010.

« C’était l’une des entreprises les plus excitantes que nous ayons vues, pas seulement en laboratoire mais en général », a déclaré Miquelon, ajoutant que « nous étions très enthousiastes à l’idée de former ce partenariat ».

Walgreens avait à un moment donné plus de 40 centres de tests sanguins Theranos dans ses magasins. Le témoignage de Miquelon se poursuit mercredi.

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