Noctilucent, brillant la nuit, les nuages ​​illuminent le ciel nocturne

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Cette semaine, les observateurs du ciel dans le nord des États-Unis, au Canada et en Europe ont repéré une rafale de traînées scintillantes et fantomatiques dans le ciel nocturne. Les stries bleu-argent ne brillent de mille feux qu’après la disparition du soleil au-delà de l’horizon, envoûtant les spectateurs avec leur apparence magnifique mais quelque peu étrange.

Ce ne sont pas vos nuages ​​quotidiens.

Les chercheurs disent que ces nuages ​​noctilescents, ou qui brillent la nuit, sont les nuages ​​les plus rares, les plus secs et les plus hauts sur Terre. Selon les données satellitaires, la hausse de l’activité récente est sans précédent depuis au moins 15 ans. D’autres activités pourraient avoir lieu ce week-end.

“Les habitants du nord des États-Unis et du Canada devraient absolument être à l’affût des nuages ​​noctulescents pendant le long week-end”, a déclaré Cora Randall, professeur à l’Université du Colorado à Boulder, dans un e-mail. “Nous sommes proches du pic de la saison des nuages ​​noctilescents, et même en l’absence d’événements extraordinaires, ils peuvent apparaître sur le nord des États-Unis continentaux”

Les nuages ​​se produisent le plus souvent près des pôles, mais apparaissent parfois également à des latitudes plus basses. Des observations rares et dynamiques ont été signalées OregonWashington, Canada, Grande-Bretagne et le Danemark ces derniers jours. La meilleure chance de voir les nuages ​​est de trouver une vue dégagée près de l’horizon et de regarder vers le nord.

“Il n’y a vraiment rien d’autre comme eux”, a écrit le bureau du National Weather Service à Seattle sur les réseaux sociaux. Avant le lever du soleil vendredi, ils photos tweetées des « affichages les plus vifs de nuages ​​noctulescents » ont prétendu avoir été vus depuis des décennies dans la région.

Les nuages ​​noctilescents, également connus sous le nom de nuages ​​mésosphériques polaires, apparaissent pendant l’été dans chaque hémisphère à environ 50 miles de haut dans la couche de l’atmosphère appelée mésosphère. Ils se forment lorsque la vapeur d’eau se rassemble autour de grains de poussière de météores flottant dans la mésosphère et gèle, formant des cristaux de glace.

Ces nuages ​​​​glacés fins et ondulés brillent d’un bleu et d’un blanc éclatants et apparaissent généralement au crépuscule ou à l’aube. Contrairement à d’autres nuages, ils se forment si haut dans l’atmosphère qu’ils peuvent continuer à refléter la lumière du soleil après que le soleil se soit plongé sous l’horizon, illuminant les nuages ​​d’en bas.

“Cette saison a été assez extraordinaire ces derniers jours”, a déclaré Randall, qui est également le chercheur principal de l’instrument Cloud Imaging and Particle Size de la mission Aeronomy of Ice in the Mesosphere (AIM) de la NASA, conçue pour étudier le brillant nocturne. des nuages. “La saison a commencé comme une saison plutôt moyenne, mais au cours de la semaine dernière environ, les fréquences des nuages ​​​​ont considérablement augmenté.”

Elle a déclaré que la fréquence des nuages ​​noctulescents au cours des derniers jours a été plus élevée que jamais observée en au moins 15 ans d’observations par la mission AIM. Pourtant, la raison est un peu mystérieuse.

Les nuages ​​noctilescents reposent sur deux ingrédients principaux dans la mésosphère : beaucoup de vapeur d’eau et des températures froides pour favoriser la formation de cristaux de glace. Randall et sa collègue Lynn Harvey ont déclaré que les données du Microwave Limb Sounder du satellite Aura de la NASA montraient que les températures près de la mésopause avaient augmenté au cours des derniers jours et étaient dans la moyenne pour cette période de l’année. Mais les concentrations de vapeur d’eau sont à un niveau record pour cette période de l’année en 15 ans d’observations.

“L’augmentation de la température serait défavorable aux nuages, mais l’augmentation de la vapeur d’eau serait favorable”, a déclaré Randall.

Randall a déclaré qu’une explication de l’augmentation de la vapeur d’eau pourrait être liée aux lancements de fusées. Précédemment, les chercheurs ont trouvé vapeur d’eau dégagée par ces missions peut conduire à la formation de nuages ​​noctulescents.

Au moins 16 roquettes ont été lancées en juin, “dont chacune aurait pu être responsable de la formation de certains nuages”, a déclaré Michael Stevens du Naval Research Laboratory. Il a déclaré que deux lancements depuis les États-Unis les 18 et 19 juin sont probablement les meilleurs candidats pour contribuer à la plus récente augmentation des observations de nuages, car cela peut prendre jusqu’à 10 jours pour que le panache de vapeur d’eau de la fusée atteigne les latitudes où les nuages ​​se forment. Cette explication est toutefois préliminaire et nécessiterait une analyse quantitative pour la confirmer.

Le scientifique atmosphérique Matthew Deland a déclaré que l’éruption du volcan sous-marin Hunga Tonga le 15 janvier a également pompé de grandes quantités de vapeur d’eau dans la stratosphère. Le volcan a même craché des matériaux à 36 miles de haut et a atteint la mésosphère, établissant un record mondial du plus haut panache volcanique jamais enregistré par satellite. Cependant, il a dit que cela pourrait prendre un certain temps pour voir l’effet sur le comportement des nuages.

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“Cette saison est peut-être trop tôt pour avoir des impacts”, a déclaré Deland, scientifique chez Science, Systems, and Applications, Inc. à la NASA. “[The] La question est de savoir combien de temps faut-il pour transporter la vapeur d’eau vers le haut dans l’atmosphère jusqu’à la région où se forment les nuages.

Deland a déclaré que l’activité nuageuse dynamique à des latitudes plus basses comme Seattle est rare et ne sait pas si elle persistera pour le reste de la saison. Il a dit que cela dépend des modèles de circulation et s’il y a des vagues intégrées qui permettent aux températures froides ou à la vapeur d’eau supplémentaire d’être attirées vers des latitudes plus basses. En de rares occasions ces dernières années, les nuages ​​sont apparus à des latitudes aussi basses que Londres, le centre de la Californie et l’Oklahoma.

“Ils sont vraiment remarquables à voir”, a déclaré Deland. “Les nuages ​​brillent vraiment contre le ciel sombre.”