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Tu te souviens de ça? C'était il y a seulement six mois, mais déjà cela semble être une affaire insignifiante d'une époque lointaine.

Entre hier et aujourd'hui, la saison 2019-2020 a été extraordinaire pour la NBA. Une saison née de la controverse, vers la perte et la tragédie inattendue, et maintenant, comme tous les autres sports, face aux répercussions d'une pandémie mondiale paralysante.

Une saison où la notion de crise a été redéfinie en quelques mois seulement.

"Je ressens des frissons juste en y pensant", a déclaré Christine Brennan de USA Today à CNN Sport. "Le basket-ball est un jeu mondial et une balise mondiale et je parie que cette saison sera étudiée pour les années à venir. C'est un microcosme de tout dans nos sports, dans notre culture et dans notre histoire."

Tout d'abord, le 4 octobre, il y a eu un tweet. Juste une seule image du directeur général des Houston Rockets – un slogan soutenant les manifestants pro-démocratie à Hong Kong. Du jour au lendemain, il a plongé les relations commerciales de la NBA avec la Chine, de loin son plus grand marché étranger, dans une crise.

Ce qui aurait dû être un rapide tour de victoire d'avant-saison en Asie, mettant en vedette le meilleur du talent de la NBA à un nouveau public en plein essor, est descendu dans une série de matchs brusquement annulés et de conférences de presse maladroites. En jeu, trouver un équilibre entre la question de la liberté d'expression et les sensibilités délicates d'un partenaire commercial majeur.

La plus grande star de la ligue, LeBron James, ainsi que toute autre personne essayant de marcher sur la corde raide entre les deux, se sont retrouvés dans une situation de non-victoire. Alors que le parrainage s'est évaporé avec une exposition télévisuelle précieuse, les pertes pour la NBA ont été stupéfiantes – estimées à 200 millions de dollars de revenus.

À peine cinq mois plus tard, le fiasco chinois était au centre des préoccupations de certains responsables de la ligue qui étaient maintenant aux prises avec la cascade de nouvelles inquiétantes – et probablement encore plus coûteuses – sur la pandémie de coronavirus.

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Un triste début d'année

Mais nous prenons de l'avance sur nous-mêmes.

Tout comme la saison avait commencé sous un nuage, l’année aussi. Le 1er janvier, l'ancien commissaire de la NBA, David Stern, est décédé à l'âge de 77 ans.

Depuis 30 ans, il était à la tête de la ligue, supervisant sa mondialisation. Ayant subi une hémorragie cérébrale en décembre, son décès n'était pas totalement inattendu, mais une personnalité influente avait maintenant quitté la scène.

À peine trois semaines plus tard, la NBA était à nouveau en deuil et cette fois, elle a été vraiment stupéfaite après la mort de Kobe Bryant, l'un des plus grands noms de l'histoire du basket-ball, âgé de 41 ans, dans un accident d'hélicoptère aux côtés de sa fille Gianna et de sept autres personnes. .
NBA: De la controverse chinoise à la mort de Kobe et enfin au coronavirus; cette saison de cerceau vivra longtemps dans la mémoire

Son ancienne équipe, les LA Lakers, souffrait tellement qu'ils ne pouvaient pas jouer pendant une semaine. Tout à coup, l'idée du sport m'a semblé un peu moins importante.

Encore une fois, si vous aviez dit à l'une de ces stars des Lakers le dernier jour de janvier qu'elles ne joueraient que 17 matchs avant la fermeture de toute la ligue, elles vous auraient regardé de côté.

C'était la saison qui devait tout avoir. L'émergence d'une nouvelle génération de stars comme Zion Williamson, Ja Morant et Trae Young et l'excitation continue du récit international, grâce à Giannis Antetokounmpo et Luka Doncic. Et peut-être, avec James et Anthony Davis maintenant dans le rythme, les Lakers allaient redécouvrir les gloires passées.
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Mais pour ceux qui ont couvert le match, l'action la plus pertinente a été loin du terrain. Ernie Johnson accueille le populaire spectacle «Inside the NBA» depuis 1990; il dit qu'il n'a jamais rien vu de tel.

Après avoir traversé le fiasco en Chine, l'histoire s'est rapidement transformée en tristesse et désespoir.

"David Stern et Kobe Bryant sont décédés à moins de quatre semaines d'intervalle et soudain, tout le ténor de la saison avait changé. C'était difficile à expliquer, mais il y avait un voile sur la ligue", a déclaré Johnson à CNN Sport.

Au lieu de couvrir un match à Los Angeles, Johnson a diffusé un spectacle hommage depuis le milieu de la cour au Staples Center.

"Je fais ça depuis trente ans, assis sur cette chaise qui accueille 'Inside the NBA', je n'ai jamais fait un spectacle comme ça. Ce n'était pas une histoire de basket-ball, c'était une histoire de familles brisées. L'émotion était si brut, je n'ai jamais fait partie de quelque chose d'aussi puissant. "

Partout dans la ligue, les gens étaient sous le choc.

"David Stern était l'architecte de la NBA moderne et impertinent et vital et juste un visionnaire incroyable", a déclaré Steve Koonin, PDG des Hawks d'Atlanta à CNN Sport. "Et de voir ces deux icônes de notre jeu disparaître à moins d'un mois l'une de l'autre était quelque chose qui m'a rendu très triste. Cela m'a stupéfait."
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Cette nuit-là à Los Angeles, Johnson était entouré de certains de ses amis et collègues les plus proches, notamment les légendes de la NBA Shaquille O'Neal et Charles Barkley. Avance rapide jusqu'en mars et Johnson proposait un autre spectacle tout aussi sans précédent.

"Après le match des étoiles, nous avons eu ce tronçon jusqu'aux éliminatoires et maintenant ce mystérieux coronavirus est dans le mix. Nous avons eu cette émission un jeudi soir quand il n'y a pas de matchs à jouer mais nous allons toujours faire un C'est moi, Shaq et Kenny Smith et Charles se joignent à nous par téléphone.

"Il (Charles) ne peut pas être là en personne parce qu'il vient d'être testé pour le virus. Sur tant de fronts, toute cette saison a été une expérience surréaliste. La normalité est par la fenêtre. Je ne sais pas où nous allons d'ici, je ne sais pas. "

Ce sentiment se retrouve dans toute la ligue. Koonin, qui est le PDG des Hawks depuis 2014, l'a exprimé ainsi: "Ce fut une année extraordinairement unique. Je ne suis pas sûr que ce que nous savons être normal existera à nouveau. Nous appelons cela des affaires inhabituelles. "

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En attente

La ligue est suspendue depuis le 11 mars et personne ne semble avoir une idée précise de la reprise du jeu.

Peut-on tirer des leçons des événements de la saison 2019-20? Koonin dit que dans les coulisses, les équipes travaillent activement pour «fournir un environnement sûr et structuré où les gens peuvent venir et pratiquer des sports en direct dans un environnement sûr».

Mais quand il s'agit de planifier l'impact d'une saison comme celle-ci, il ne pense pas que vous puissiez faire grand-chose. "Si nous regardons les événements marquants dont nous avons parlé, aucun ne s'est produit sur le terrain. Donc, du point de vue du basket-ball, rien n'a vraiment changé.

"Dans un sens commercial, vous devez vous préparer à tous les résultats potentiels, mais un" bip "va se produire. Et celui que vous ne pouvez pas planifier est probablement celui qui va se produire."

Alors, comment Johnson se souviendra-t-il de cette saison?

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Il respire, essayant de trouver les mots. "Vos souvenirs d'une saison seront quelque peu basés sur la façon dont la saison s'est terminée, comme elle le fait toujours. Comme le tir de Kawhi Leonard qui a rebondi sur la jante trois fois avant de tomber pour faire passer les Raptors à la finale de la conférence Est. Vous vous souvenez de ceux des moments.

"Dans l'état actuel des choses, le souvenir sera une tragédie. Le souvenir sera une colline à l'extérieur de Los Angeles; ce sera la mort de David Stern. Ce seront des joueurs qui sortiront du terrain et ne reviendront pas. Et même s'ils le font d'une manière ou d'une autre terminer la saison, les pensées persistantes seront de Kobe et ces familles, David Stern et cette menace invisible et énervante que nous allons tous essayer de maîtriser. "

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La beauté du sport, la raison pour laquelle beaucoup d'entre nous l'aiment, c'est qu'il n'est pas planifié et non scénarisé; nous devons nous attendre à l'inattendu. C'est certainement une façon de voir cette remarquable saison NBA, mais il n'y a pas grand-chose à aimer. Compte tenu de tout ce qui s'est passé jusqu'à présent, il vaut peut-être mieux laisser inachevé.

Comme Johnson l'a dit: "J'adore le basket-ball autant que le gars suivant. Mais si cela se résume à:" Désolé, nous n'allons pas avoir de champion, nous allons faire la bonne chose, nous allons de faire ce que les experts nous ont dit et de ne plus jouer "alors je serais bon avec ça."