Motor Racing-Hamilton prend la pole saoudienne, Verstappen frappe le mur

Lewis Hamilton a renforcé sa candidature pour un huitième titre record en Formule 1 en décrochant la pole position lors du premier Grand Prix d’Arabie saoudite samedi alors que son rival de Red Bull, Max Verstappen, s’est écrasé au dernier virage de son dernier tour de qualification.

Hamilton, à huit points du Néerlandais à deux courses de la fin, a été rejoint en première ligne par son coéquipier de Mercedes Valtteri Bottas après la séance éclairée sur le circuit ultra-rapide de la corniche de Jeddah.

Verstappen doit terminer au moins deuxième de la course nocturne pour avoir une chance de remporter le titre dimanche.

Alors que le pilote de 24 ans s’est qualifié troisième, il y a eu des inquiétudes immédiates concernant l’état de la boîte de vitesses de sa voiture et la possibilité d’une pénalité de cinq places sur la grille qui serait déclenchée par tout changement.

« Cela ressemblait au tour de l’année », a déclaré le patron de Red Bull Christian Horner à propos de l’effort de Verstappen jusqu’au moment de l’impact.

«Ce fut un tour puissant, puissant. Il sortait quelque chose de très spécial du sac. »

Verstappen, qui avait essayé de battre le temps d’Hamilton d’une minute 27.511 secondes et avait plus tôt frôlé le mur au premier virage sans conséquences, a déclaré que c’était une fin de séance « terrible ».

Sa voiture a dérapé après avoir freiné tard dans le virage 27, a traversé la piste et son arrière droit a heurté la barrière. Il était à deux dixièmes de seconde du temps de Hamilton dans les deux premiers secteurs.

« Je savais que le rythme était là et ça se voyait à la fin. Je ne comprends pas vraiment ce qui s’est passé mais j’ai enfermé. J’ai quand même essayé de garder la voiture sur la bonne voie et de continuer, mais j’ai coupé l’arrière et j’ai dû m’arrêter », a-t-il déclaré.

Le septuple champion du monde Hamilton, à la poursuite d’un triplé de victoires après des victoires au Brésil et au Qatar qui ont réduit l’écart avec son rival de 24 ans, était ravi de mener un lock-out au premier rang.

«Pour que nous obtenions un doublé, je suis vraiment fier de Valtteri et des hommes et des femmes de notre équipe qui viennent de travailler si dur. C’est un excellent résultat », a déclaré le Britannique après le dernier rebondissement d’une saison de montagnes russes aux fortunes fluctuantes.

La pole était la 103e de la brillante carrière de Hamilton et la cinquième de la saison et lui a permis de remporter un record de 103e victoire.

Mercedes compte cinq points d’avance sur Red Bull au classement des constructeurs.

Charles Leclerc de Ferrari s’est qualifié quatrième, le coéquipier de Verstappen, Sergio Perez, cinquième et Pierre Gasly d’AlphaTauri sixième.

Le Français Gasly a ensuite reçu un avertissement officiel pour avoir entravé Carlos Sainz de Ferrari.

Lando Norris de McLaren a terminé septième avec Yuki Tsunoda d’AlphaTauri huitième, Esteban Ocon d’Alpine neuvième et Antonio Giovinazzi complétant le top 10 pour Alfa Romeo.

Hamilton a commencé la séance avec les stewards envisageant toujours une éventuelle action contre lui après que le champion a été convoqué pour avoir prétendument omis de respecter les drapeaux d’avertissement et entravé le pilote Haas Nikita Mazepin lors des derniers essais.

En fin de compte, il a été réprimandé et Mercedes a été condamnée à une amende de 25 000 euros (28 282,50 $).

Sainz s’est qualifié seulement 15e après avoir endommagé la plaque d’extrémité de l’aileron arrière de sa voiture dans une vrille et a frôlé le mur qu’il a réussi à empêcher de devenir quelque chose de plus grave.

N’ayant pas le temps de réparer les dégâts, l’Espagnol a tenté à nouveau d’atteindre le top 10 mais s’est plaint à la radio que la voiture était « incontrôlable ».

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