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Les hauts fonctionnaires s’efforcent de sortir de l’impasse concernant les allocations de chômage qui ont contribué à maintenir à flot des millions d’Américains au chômage.

Quelques heures après l’expiration des allocations de chômage pour des dizaines de millions d’Américains, des responsables de l’administration sont arrivés à Capitol Hill samedi matin pour une rare réunion avec les principaux démocrates du Congrès pour discuter d’un programme de secours contre les coronavirus et travailler pour sortir de l’impasse sur une nouvelle aide alors que l’économie américaine continue de frémir.

La présidente Nancy Pelosi de Californie, qui a accueilli la réunion avec le sénateur Chuck Schumer de New York dans sa suite de Capitol Hill, a déclaré qu’elle espérait que «nous ferons des progrès et je pense que nous le ferons». Elle a de nouveau rejeté la perspective d’un accord à court terme, que les responsables de l’administration ont poussé cette semaine.

« Nous espérons simplement qu’ils sont prêts à vraiment négocier aujourd’hui et s’ils le sont, nous sommes prêts à conclure un accord au nom du peuple américain », a déclaré Mark Meadows, le chef de cabinet de la Maison Blanche, en entrant. Bureau de Mme Pelosi avec Steven Mnuchin, le secrétaire au Trésor. (M. Mnuchin a fait remarquer que c’était «juste une autre journée de travail au Capitole».)

Parmi les principaux points de friction dans la discussion, il y a une allocation fédérale hebdomadaire de 600 $ sans emploi qui est devenue une bouée de sauvetage pour des dizaines de millions d’Américains au chômage, tout en aidant également à soutenir l’économie. L’aide a expiré à minuit, les responsables de Washington n’ayant pas réussi à s’entendre sur un nouveau projet de loi de secours.

Le chômage reste à des niveaux records, avec quelque 30 millions d’Américains recevant des allocations de chômage. Plus de 1,4 million nouvellement demandé aux allocations de chômage de l’État la semaine dernière – la 19e semaine consécutive où le décompte avait dépassé le million, un chiffre inouï avant la pandémie.

Près de 11% des Américains ont déclaré vivre dans des ménages où il n’y avait pas assez à manger, selon un enquête récente du Census Bureauet plus du quart ont manqué un loyer ou un paiement hypothécaire.

L’expiration de la prestation obligera Louise Francis, qui a travaillé comme cuisinière de banquet à l’hôtel Sheraton de la Nouvelle-Orléans pendant près de deux décennies avant d’être congédiée au printemps dernier, à se débrouiller avec des allocations de chômage de l’État, qui s’élèvent pour elle à 247 dollars par semaine.

«Avec les 600 $, vous pouviez voir un peu votre chemin», a déclaré Mme Francis, 59 ans. «Vous pourriez vous sentir un peu plus à l’aise. Vous pourriez payer trois ou quatre factures sans vous sentir si loin derrière.

L’aide a expiré alors que les républicains et les démocrates à Washington sont restés très éloignés sur ce à quoi devrait ressembler la prochaine série de secours contre le virus.

Les démocrates voulaient prolonger les paiements hebdomadaires de 600 dollars jusqu’à la fin de l’année, dans le cadre d’un vaste programme d’aide de 3 billions de dollars qui aiderait également les gouvernements des États et locaux. Les républicains, inquiets que la prestation de 600 dollars laisse à certaines personnes plus d’argent que lorsqu’ils travaillaient, ont cherché à le ramener à 200 dollars par semaine dans le cadre d’une proposition de 1 billion de dollars.

Vendredi, lors d’une conférence de presse à la Maison Blanche, Mark Meadows, chef de cabinet du président Trump, a accusé les démocrates de «faire de la politique comme d’habitude». Au Capitole, Mme Pelosi a déclaré que les responsables de l’administration «ne comprennent pas la gravité de la situation».

À l’approche de la date limite, les républicains ont proposé de continuer à bénéficier de 600 dollars pendant une semaine pendant que les pourparlers se poursuivaient. Les démocrates ont rejeté la prolongation à court terme.

«Lorsque vous avez une prolongation de six jours, une semaine sur une disposition, il s’agit généralement – a toujours été – de tenir compte d’un sujet législatif si vous êtes sur le point d’avoir un accord», a déclaré Mme Pelosi. «Pourquoi ne faisons-nous pas simplement le travail? Pourquoi ne faisons-nous pas simplement le travail? »