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"Elle me donnait de l'argent et je le mettais dans ma paume, et je ne lâchais pas avant de rentrer chez moi. J'avais l'habitude d'économiser cet argent et de le garder sous un lit, jusqu'à ce que j'achète ma première paire de Loto.

"Oh mec, ces choses étaient les meilleures. Je les portais et je pensais que j'étais le meilleur enfant du quartier", se souvient-il avant d'éclater de rire enfantin.

Un début difficile

En grandissant, Azira avait l'habitude de se rendre sur les marchés locaux de Kampala à 5 heures du matin pour chercher des bonnes affaires afin de revendre des vêtements à ses coéquipiers pour un profit.

"J'ai dû trouver un moyen de vivre, parce que mes parents n'avaient pas grand-chose, alors j'ai dû trouver un moyen de prendre soin de moi."

En plus de vendre des vêtements, il a pu trouver un club pour parrainer son éducation en échange de ses services entre les quatre lignes blanches.

Après avoir terminé ses études secondaires, le milieu de terrain défensif a obtenu une bourse d'études au Lindsey Wilson College dans le Kentucky, aux États-Unis, avant de passer à l'Université de Mobile en Alabama pour sa dernière année.

Azira était la seule personne de sa famille à terminer ses études secondaires et, en obtenant un diplôme, il honorait une promesse qu'il avait faite à sa mère.

Il est diplômé en gestion et administration des affaires et étudie actuellement en vue d'une maîtrise en gestion du sport à l'approche du crépuscule de sa carrière de footballeur.

Et après avoir vu les avantages d'avoir une éducation, le joueur de 32 ans a intégré ce qu'il a appris dans son travail caritatif.

Il a cofondé la Pearl of Africa Youth Organisation, qui organise des tournois de football en Ouganda pour aider les enfants à poursuivre leurs rêves de football grâce à l'éducation.

"Certains enfants se font mentir par les clubs et reçoivent des contrats très tôt", a expliqué Azira.

"Ces clubs recherchent simplement la solution miracle et il est facile pour eux de venir profiter de ces enfants. Donc, avec la pauvreté dans le pays, la plupart de ces enfants viennent de milieux modestes.

"Quand on leur offre de l'argent, ils préfèrent emprunter le court chemin et ils disent:" Laissez-moi prendre cet argent maintenant, car je ne saurai jamais quand je le recevrai à nouveau. "

"Je dis aux enfants d'attendre, de se préparer pour leur avenir, et la meilleure façon de le faire est de se concentrer sur votre éducation dès maintenant."

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Enseigner par l'exemple

Azira fait également une différence sur le terrain pour l'Ouganda.

Il faisait partie de l'équipe qui s'est qualifiée pour la Coupe d'Afrique des nations 2019 (CAN), où il a affronté l'Égyptien Mohamed Salah et le Sénégalais Sadio Mane.

Ayant seulement fait ses débuts en novembre 2016 à l'âge de 29 ans, Azira est devenu un membre clé de l'équipe et souhaite voir les grues voler plus haut que jamais auparavant en atteignant la finale de la Coupe du monde.

"J'ai l'impression que le moment approche et que nous ne sommes pas loin de nous qualifier pour la Coupe du monde", a-t-il déclaré, rempli d'optimisme que cela se produira de son vivant.

Azira était le seul joueur basé aux États-Unis dans l'équipe ougandaise de la CAN, mais c'est une tendance qui pourrait changer, alors que 44 Africains de 19 pays différents représentaient les franchises de la Major League Soccer la saison dernière.

Pour le milieu de terrain du Chicago Fire, il n'est pas surprenant qu'avec l'amélioration des salaires et la réputation de la ligue nord-américaine, les joueurs voudront passer au niveau supérieur du football aux États-Unis.

En outre, avec la récente vague d'incidents racistes dans les ligues nationales européennes, il pense que les Africains choisiront de se placer dans un environnement de football plus accueillant – et la MLS est en pole position pour en bénéficier.

"En Europe, ça a été vraiment horrible. Si vous voyez les choses faites pour … (Romelu) Lukaku, et ces autres grands joueurs, j'ai l'impression que ça tue le jeu", dit-il avec conviction.

"Et je veux être dans un environnement où les gens s'aiment et où les gens se respectent. L'humanité passe avant tout."

Atteindre le sommet

Pour un homme qui a joué sur toute la longueur et la largeur du pays, ayant exercé son métier pour les Sounders de Seattle, les Colorado Rapids, l'Impact de Montréal et maintenant Chicago, Azira a faim de gagner la Coupe MLS jusqu'à présent insaisissable pour lui et sa nouvelle équipe.

Ayant terminé huitième de la Conférence Est – à environ 22 points du New York City FC qui a dominé le classement – il reconnaît qu'il y a encore un long chemin à parcourir.

"Nous devons revenir en séries éliminatoires, c'est l'objectif principal, car lorsque vous êtes en séries éliminatoires, tout peut arriver", a déclaré Azira. "Cela ne peut que s'améliorer à partir d'ici.

"Nous voulons donner quelque chose à nos fans qui ont été là pour nous à travers toutes les périodes difficiles."

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Chicago n'a plus remporté la Coupe MLS depuis 1998, leur première saison.

Azira pourrait approcher la fin de sa carrière, mais lorsque les chances sont contre lui, il trouve généralement une solution.