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BEYROUTH (Reuters) – Après avoir importé des fournitures médicales au Liban pendant 20 ans, Hassan Hamdan a fermé son entreprise en décembre. Les ventes chutaient, les clients ne pouvaient pas payer et les dollars dont il avait besoin pour acheter des produits importés s'étaient taris. Maintenant, il conduit une Uber.

Manqué de dollars et noyé dans la dette, l'économie libanaise s'enfonce rapidement

Une femme marche près de magasins fermés à Beyrouth, Liban, le 19 février 2020. Photo prise le 19 février 2020. REUTERS / Mohamed Azakir

Des entreprises comme Hamdan ferment rapidement leurs portes depuis qu'une crise financière exacerbée par des mois d'instabilité politique a mis une grande partie de l'économie libanaise à l'arrêt.

«Tout le monde est endetté – même moi – à cause de ce qui se passe. Mais je peux acheter de la nourriture pour la maison et quelques factures. Sans Uber, je mendierais », a déclaré Hamdan, 37 ans.

Alors que le Liban produit peu de données économiques dures et à jour, des entretiens avec deux douzaines de chefs d'entreprise, dirigeants syndicaux, groupes industriels et commerçants brossent un tableau d'une crise économique et financière sans précédent depuis l'indépendance en 1943.

Selon une enquête réalisée en février, plus de 220 000 emplois dans le secteur privé ont été supprimés depuis la mi-octobre, lorsque des manifestations alimentées par l'aggravation des conditions économiques ont éclaté contre l'élite politique.

«C’est une catastrophe sociale», a déclaré Ramzi El Hafez, directeur général d’InfoPro, le cabinet de recherche à l’origine de l’enquête. «Il s'agit de la plus forte baisse ponctuelle depuis la fin de la guerre civile … Il n'y a pas de fin en vue. C'est une crise ouverte. »

Un cinquième des travailleurs de l'hôtellerie, moteur traditionnel de l'économie, ont été licenciés et dans la ville méridionale de Sidon, un magasin sur cinq a déjà fermé ses portes.

Les pertes d'emplois depuis octobre sont un coup dur pour la main-d'œuvre libanaise employée, que l'Organisation internationale du Travail estimait à seulement 1,59 million dans un rapport de 2019.

Les importateurs de produits essentiels tels que les fournitures médicales disent que leurs demandes de dollars sont restées presque entièrement insatisfaites depuis février, laissant de nombreux hôpitaux dangereusement bas sur tout, des stents cardiaques aux équipements de dialyse.

«Presque tout le travail s'est arrêté. Nous ne pouvons rien faire », a déclaré Mohamad Sukkar, propriétaire d'une entreprise contractante.

Son entreprise est gelée, coincée entre des banques qui n'encaisseront pas de chèques et des fournisseurs exigeant un paiement en dollars qu'il ne peut pas obtenir. "Nous avons dû interrompre tout le travail et nous n'acceptons aucun nouveau travail", a déclaré Sukkar.

Les entreprises durement touchées ont subi un nouveau coup cette semaine alors que le Liban a ordonné la fermeture des centres commerciaux, des restaurants et d'autres lieux pour arrêter la propagation du coronavirus, ainsi que l'arrêt des vols en provenance des pays les plus touchés.

«N'OUBLIEZ PAS D'APPORTER DES MARCHANDISES»

Les banques libanaises ont attiré d’énormes entrées de devises étrangères depuis des années en offrant certains des taux d’intérêt les plus élevés de la région, permettant au pays de payer les importations malgré de faibles exportations.

Mais les entrées ont fortement diminué ces dernières années, parallèlement à la croissance économique, entraînée par les turbulences régionales, une guerre de neuf ans en Syrie et des relations tendues avec les riches États du Golfe.

Les expatriés libanais qui soutenaient l'économie avec des envois de fonds, pendant ce temps, ont commencé à retenir des fonds alors que les banques commençaient à imposer des contrôles stricts qui limitent désormais les retraits des clients réguliers à aussi peu que 100 dollars par semaine.

La situation s'est détériorée depuis la crise politique au point où le Liban a déclaré ce mois-ci qu'il ne pouvait pas rembourser sa dette souveraine ni payer les importations essentielles.

Pratiquement exclus du système bancaire, les importateurs ont eu du mal à suivre la hausse du prix du dollar. La livre libanaise a perdu environ 40% de sa valeur depuis octobre, faisant ainsi grimper le prix des produits importés au quotidien.

Alors que les dollars se font de plus en plus rares, la chaîne d’approvisionnement du pays, tributaire des importations, a ralenti.

Les commerçants de denrées alimentaires déclarent avoir réduit leurs importations de 30 à 40%. Les industriels disent qu'ils ont du mal à s'approvisionner en matières premières. Les consommateurs et les entreprises se plaignent de la hausse des prix et de la chute des ventes.

«Nous arrivons au stade où nous avons peur d’apporter des marchandises», a déclaré Mohammed Yakoub, qui approvisionne les restaurants. Ses ventes ont chuté de 70% depuis octobre alors que la crise économique fait des ravages sur les entreprises.

Selon le principal syndicat du secteur, au moins 785 restaurants, cafés et discothèques se sont effondrés de septembre à février, dont 240 fermés en janvier seulement.

«Il y aura plus de chômage, il y aura un grand exode, les gens chercheront du travail à l'étranger, on le voit déjà. Nous allons perdre encore un autre lot de bons travailleurs que nous aurions aimé conserver dans le pays », a déclaré la secrétaire générale du syndicat Maya Bekhazi.

MANQUE DE BLÉ

Parmi les signes révélateurs que les flux de dollars deviennent encore plus critiques, il y a ce que les commerçants décrivent comme un quasi-arrêt d'un processus de la banque centrale lancé en septembre pour obtenir des devises pour les produits essentiels – médicaments, carburant et blé.

«La banque centrale a suspendu les transferts pour toutes les opérations liées à l'importation de blé pendant environ un mois. Il est complètement fermé, alors maintenant nous sommes en train de manquer de stocks », a déclaré le propriétaire de la minoterie Crown Mills, Paul Mansour.

Mansour a déclaré que les usines incapables de payer les fournisseurs étrangers envisageaient de demander au gouvernement d'importer des céréales: "Les stocks ont diminué et d'ici 40 jours seront épuisés".

De nombreuses villes en dehors de Beyrouth semblent plus durement touchées. Au sud de la capitale, Sidon, son marché autrefois animé est bordé de vitrines vides à louer.

"Même les magasins que vous voyez encore ouverts ne sont pas en mesure de vendre quoi que ce soit", a déclaré le commerçant Abdullah Merzoub. «Les choses deviennent plus difficiles».

Le chef de l’association professionnelle de Sidon, Ali al-Shareef, a déclaré que 120 des 600 magasins de la ville avaient fermé depuis octobre et il s’attendait à ce que ce nombre double dans les prochains mois.

"Nous nous dirigeons vers un effondrement de plus en plus important", a-t-il déclaré.

Vides des clients, les hôtels ont licencié 20% de leurs effectifs et mis le reste à mi-temps, a déclaré Pierre Achkar, directeur de la fédération hôtelière libanaise.

"Il s'agit du taux d'occupation le plus bas que j'ai vu en 50 ans", a-t-il déclaré. "Si l'été est mauvais, je pense que nous aurons beaucoup d'hôtels qui fermeront."

Manqué de dollars et noyé dans la dette, l'économie libanaise s'enfonce rapidement
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De nombreuses entreprises, telles que Chip, qui fournit des systèmes de sécurité, ont déclaré qu'elles restaient en activité malgré de lourdes pertes uniquement parce que la fermeture et la réouverture seraient plus coûteuses.

Le PDG de Chip, Hady Nahas, a déclaré qu'il maintenait ses 72 employés même si le chiffre d'affaires n'était que de 15% de ce qu'il était il y a un an – mais il serait obligé de faire quelque chose de dramatique d'ici la fin de l'année si les choses ne s'amélioraient pas.

"Nous épuisons nos ressources personnelles en tant que propriétaires. Il y a une limite, et je ne sais pas si la situation sera résolue … avant la pause », a déclaré Nahas.

Reportage par Eric Knecht, Ellen Francis et Reuters TV; Montage par Tom Perry et David Clarke

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