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Malgré sa réputation de « rien du tout », le COVID-19 reste plus mortel que la grippe

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Depuis les premiers jours de la pandémie, les responsables de la santé ont évalué la menace du COVID-19 en la comparant à la grippe.

Au début, ce n’était même pas proche. Les personnes hospitalisées en 2020 pour cette nouvelle maladie respiratoire étaient cinq fois plus susceptibles de mourir de leur maladie que les patients hospitalisés pour la grippe au cours des saisons grippales précédentes.

L’immunité contre les vaccins et les infections passées à coronavirus a contribué à maîtriser le COVID-19, à tel point que lorsque les chercheurs ont comparé les taux de mortalité des patients hospitalisés atteints du COVID-19 et de la grippe saisonnière au plus fort de la saison grippale 2022-2023, ils ont découvert que la maladie pandémique était seulement 61 % plus susceptibles d’entraîner la mort.

Aujourd’hui, les mêmes chercheurs ont analysé les données de l’automne et de l’hiver 2023 et 2024. Le Dr Ziyad Al-Aly, directeur du centre d’épidémiologie clinique du système de santé VA St. Louis, et ses collègues s’attendaient à constater que les deux les maladies respiratoires avaient enfin égalisé.

« Il y a un discours selon lequel la pandémie est terminée, que ce n’est rien », a déclaré Al-Aly. « Nous sommes arrivés à cela en pensant que nous allions faire ce match revanche et découvrir que ce serait comme la grippe à partir de maintenant. »

L’équipe VA a examiné les dossiers de santé électroniques des patients traités dans les hôpitaux des Anciens Combattants dans les 50 États entre le 1er octobre et le 27 mars. Ils se sont concentrés sur les patients qui ont été admis parce qu’ils avaient de la fièvre, un essoufflement ou d’autres symptômes dus au COVID-19. 19 ou grippe. (Les personnes qui ont été admises pour une autre raison, comme une crise cardiaque, et qui se sont ensuite révélées infectées par un coronavirus n’ont pas été incluses dans l’analyse.)

Les patients atteints du COVID-19 étaient en moyenne un peu plus âgés que les patients grippés (73,9 contre 70,2 ans) et ils étaient moins susceptibles d’être des fumeurs actuels ou anciens. Ils étaient également plus susceptibles d’avoir reçu au moins trois doses de vaccin contre la COVID-19 et moins susceptibles d’avoir complètement évité les injections.

Pourtant, après qu’Al-Aly et ses collègues aient pris en compte ces différences et une foule d’autres facteurs, ils ont constaté que 5,7 % des patients atteints du COVID-19 sont décédés de leur maladie, contre 4,2 % des patients atteints de la grippe.

En d’autres termes, le risque de décès dû au COVID-19 était toujours 35 % plus élevé que celui lié à la grippe. Les résultats ont été publiés mercredi dans le Journal de l’Association médicale américaine.

« Il existe indéniablement l’impression que (le COVID-19) ne constitue plus une menace majeure pour la santé humaine », a déclaré Al-Aly. « Je pense que c’est en grande partie motivé par l’opinion et par une envie émotionnelle d’aller au-delà de la pandémie, de tout laisser derrière nous. Nous voulons croire que c’est comme la grippe, et nous l’avons fait, jusqu’à ce que nous voyions les données. »

Le Dr Peter Chin-Hong, spécialiste des maladies infectieuses à l’UC San Francisco, a déclaré que les résultats de l’étude concordent parfaitement avec ce qu’il voit dans son hôpital.

« La COVID continue de rendre certaines personnes de notre communauté très malades et de mourir, même en 2024 », a-t-il déclaré. « Même si la plupart ne tomberont pas gravement malades à cause du COVID, pour certaines personnes, c’est comme si 2020 était à nouveau arrivé. »

Cela est particulièrement vrai pour les personnes plus âgées, qui n’ont pas reçu leur dernier rappel COVID-19 recommandé et qui n’ont pas pleinement profité des antiviraux tels que Paxlovid. Chin-Hong a noté que seulement 5 % des patients atteints du COVID-19 participant à l’étude avaient été traités avec des antiviraux avant d’être hospitalisés.

Même si les taux de mortalité des patients atteints du COVID-19 et de la grippe avaient été égaux, le COVID-19 resterait la plus grande menace pour la santé car il envoie davantage de personnes à l’hôpital, a déclaré Al-Aly.

Entre le 1er octobre et la fin mars, 75,5 Américains sur 100 000 ont été hospitalisés pour la grippe, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Au cours de la même période, le taux d’hospitalisation pour COVID-19 était de 122,9 pour 100 000 Américains, selon le CDC.

« Le COVID comporte toujours un risque plus élevé d’hospitalisation », a déclaré Al-Aly. « Et parmi les personnes hospitalisées, davantage en mourront. »

Pourtant, Al-Aly a noté avec frustration que si 48 % des adultes aux États-Unis ont reçu un vaccin contre la grippe cette année, seuls 21 % des adultes sont à jour dans leurs vaccinations contre le COVID-19, selon le CDC.

Chin-Hong a ajouté que plus de 95 % des adultes hospitalisés pour COVID-19 l’automne et l’hiver derniers n’avaient pas reçu la dernière injection de rappel, selon le CDC.

Compte tenu de tous les outils disponibles pour prévenir les hospitalisations et les décès – et en particulier du fait qu’ils sont facilement accessibles aux patients du système VA – le risque relatif de 35 % de décès dû au COVID-19 par rapport à la grippe était « étonnamment élevé », selon Chin- dit Hong.

Et ce n’est pas comme si la grippe constituait une menace insignifiante pour la santé, en particulier pour les personnes âgées et les personnes immunodéprimées. Il tue régulièrement des dizaines de milliers d’Américains chaque année, selon les données du CDC.

« La grippe est une infection consécutive », a déclaré Al-Aly. « Même lorsque le COVID devient l’équivalent de la grippe, cela reste inquiétant et significatif. »

Les chercheurs ont également comparé les taux de mortalité des patients VA COVID-19 avant et après le 24 décembre, lorsque la sous-variante omicron connue sous le nom de JN.1 est devenue la souche dominante aux États-Unis. La différence n’était pas statistiquement significative.

Au cours des deux dernières semaines seulement, JN.1 semble avoir été dépassé par l’un de ses descendants, une sous-variante connue sous le nom de KP.2. Il fait partie d’une famille de sous-variantes qui porte le surnom de « FLiRT », un surnom qui fait référence à certaines des mutations apparues sur les protéines de pointe des virus.

Jusqu’à présent, rien n’indique que le KP.2 soit plus dangereux que le JN.1, a déclaré Al-Aly.

« Est-ce que les hôpitaux se remplissent ? Non », a-t-il déclaré. « Les salles d’urgence de tout le pays sont-elles inondées de maladies respiratoires ? Non. » Il n’y a pas non plus de changements inquiétants dans la quantité de coronavirus détectée dans les eaux usées.

« Lorsque vous examinez tous ces flux de données, nous ne voyons aucun signe inquiétant indiquant que le KP.2 est quelque chose dont le grand public devrait s’inquiéter », a déclaré Al-Aly.

Il est également trop tôt pour dire si le KP.2 – ou tout ce qui suivra – effacera enfin l’écart de mortalité entre le COVID-19 et la grippe, a-t-il ajouté.

« Peut-être que lorsque nous ferons une revanche en 2025, ce sera le cas », a-t-il déclaré.

Plus d’information:
Yan Xie et al, Mortalité chez les patients hospitalisés pour COVID-19 par rapport à la grippe à l’automne-hiver 2023-2024, JAMA (2024). DOI : 10.1001/jama.2024.7395

Informations sur la revue :
Journal de l’Association médicale américaine



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