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Mal préparés au combat, des volontaires meurent dans des batailles loin de chez eux

RUDNE, Ukraine — Yurii Brukhal, un électricien de métier, n’a pas joué un rôle très dangereux lorsqu’il s’est porté volontaire pour les forces de défense territoriale ukrainiennes au début de la guerre. Il a été chargé d’effectuer les livraisons et de gérer un point de contrôle dans la sécurité relative de son village endormi.

Quelques semaines plus tard, son unité s’est déployée depuis son domicile dans l’ouest vers une bataille de première ligne dans l’est de l’Ukraine, le centre des combats les plus acharnés contre les forces russes. Il a été tué le 10 juin.

Andrii Verteev, qui travaillait dans une épicerie du village, a passé les premiers mois de la guerre à garder un petit viaduc après le travail et à rentrer chez lui avec sa femme et sa fille la nuit. Puis lui aussi s’est porté volontaire pour se diriger vers l’est. Il est mort au combat à Louhansk, quelques semaines seulement avant M. Brukhal.

Leur mort a montré à quel point la guerre touche toutes les communautés du pays, même celles qui sont éloignées du front. Cela a également souligné les risques auxquels sont confrontés les volontaires, avec une formation limitée, qui se dirigent de plus en plus vers le genre de batailles qui testent même les soldats les plus expérimentés. Leurs corps sont renvoyés pour remplir des cimetières dans des villes et villages en grande partie pacifiques de l’ouest du pays.

“Il allait là-bas pour nous protéger ici”, a déclaré Vira Datsko, 52 ans, la sœur aînée de M. Brukhal, louant le patriotisme de son frère. “Mais c’est une tragédie pour nous – si douloureuse – que les meilleurs de notre nation vont mourir dans cette guerre.”

Au début de la guerre, les hommes ukrainiens âgés de 18 à 60 ans se sont vu interdire de quitter le pays mais n’ont pas été automatiquement enrôlés et beaucoup se sont portés volontaires pour se battre. Les volontaires des forces de défense territoriales du pays, unités de réserve des forces armées ukrainiennes, se sont initialement vu confier des tâches peu prestigieuses mais sûres dans des régions relativement tranquilles comme l’ouest de l’Ukraine, où les Russes n’ont pas envahi. Mais les graves pertes de main-d’œuvre dans la région du Donbass, où la Russie avance avec des bombardements et des bombardements féroces, ont forcé l’armée ukrainienne à attirer des renforts de l’Occident.

Beaucoup de combattants comme M. Brukhal, qui n’avaient aucune expérience militaire antérieure, ne sont tout simplement pas préparés à cette escalade des combats. Et la formation qu’ils reçoivent est limitée — parfois deux semaines ou moins.

Les volontaires du groupe de défense du territoire ne sont pas obligés de se redéployer avec leur unité, mais beaucoup le font, poussés par le patriotisme ou le sens du devoir, et peut-être le désir de ne pas laisser tomber leurs camarades. Et bien qu’ils sachent que ce sera mauvais au front, il n’y a pas grand-chose pour les préparer à la violence de l’engagement de première ligne, disent les soldats vétérans.

“Ce sont des gens de professions pacifiques, des gens de territoires pacifiques”, a déclaré le colonel Valeriy Kurko, commandant de la 103e brigade de défense territoriale, où M. Brukhal a servi.

Le colonel Kurko a déclaré que la plupart des personnes qui ont rejoint son groupe n’avaient jamais servi dans l’armée. L’idée que les gens pourraient simplement passer à l’action lorsque la guerre se rapproche est fausse, a-t-il déclaré; d’ici là il est trop tard.

Sa brigade, actuellement stationnée dans la région orientale de Donetsk, est composée d’hommes de la région de Lviv. Plusieurs de ces hommes sont morts le mois dernier, a déclaré le colonel Kurko, et au moins trois ont été enterrés à Lviv début juin.

Malgré un temps limité, ils reçoivent des compétences et une formation de base, a-t-il déclaré, mais a reconnu que le moral de l’unité avait sans aucun doute changé.

“Je ne vous cacherai pas que certaines personnes n’étaient pas prêtes à quitter le territoire de leur région”, a-t-il déclaré dans une interview, mais a ajouté qu’il n’y avait pas de soldats de sa brigade qui refusaient d’aller vers l’est.

Il a reconnu que les bombardements d’artillerie incessants « sont un défi que tout le monde ne peut relever » et a ajouté que certaines familles avaient demandé pourquoi leurs maris et leurs fils étaient invités à se déployer en dehors de leur région d’origine sans formation.

Les efforts pour déplacer plus de soldats territoriaux avec une formation limitée vers l’est ont dévasté certaines unités.

Une compagnie de défense territoriale composée de 100 soldats des environs de Kyiv a subi 30 % de pertes lors de sa première journée sur le front oriental, autour de la ville de Bakhmut à la fin du printemps, selon des soldats de l’unité.

Les soldats de la défense territoriale ne s’attendaient pas à ce genre d’engagement féroce, a déclaré un soldat, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de sujets sensibles. “Et ici, nous nous sommes retrouvés sur la ligne de front, en tant qu’infanterie assise dans les tranchées”, a-t-il déclaré.

Les récits d’une demi-douzaine de soldats de la défense territoriale interrogés pour cet article ont été en grande partie les mêmes : ils ont été formés comme gardes glorifiés pendant les premiers mois de la guerre, puis, au fur et à mesure que les pertes augmentaient, ils ont été envoyés au front.

L’unité de Kyiv a également eu le choix d’aller vers l’est, et ces hommes ont été rapidement attachés à une unité régulière de l’armée ukrainienne. Les soldats de la défense territoriale ont déclaré qu’ils n’avaient que des fusils, des mitrailleuses et quelques armes antichars fournies par l’Occident.

Il leur manquait la seule arme qui a défini la guerre de ces derniers mois : l’artillerie. Ils avaient également peu de moyens de communiquer avec les unités qui avaient ces armes lourdes.

En bref, les soldats ont dit qu’ils étaient la plupart du temps seuls.

« Nous sommes mis en pièces, les gens tombent comme des mouches, et pourquoi sommes-nous ici ? » dit le soldat. “C’est vague.”

Ces types de déploiements ont commencé à susciter de petites protestations alors que les épouses, les mères et les filles de certains de ceux qui sont morts expriment leur mécontentement.

Mais d’autres, comme la famille de M. Brukhal, ont déclaré qu’ils soutenaient la décision des membres de leur famille, malgré leur chagrin.

Avant de partir pour la guerre, il avait construit une maison pour ses deux filles. Lors d’un mémorial deux semaines après sa mort, les villageois se sont réunis pour prier autour d’une longue table à l’intérieur de la maison, ses murs en parpaings encore exposés, une étalée de nourriture devant eux.

C’était le premier repas dans la maison encore inachevée, a déclaré Mme Datsko, sa sœur.

“C’est tout simplement horrible quand vous voyez ce qui se passe dans le cimetière, et vous ne savez pas quand cela va s’arrêter”, a-t-elle dit, en réfléchissant aux rangées de nouvelles tombes apparues dans le cimetière militaire de Lviv depuis l’enterrement de son frère. “Nous allons avoir beaucoup de femmes sans mari et d’enfants sans père.”

Oksana Stepanenko, 44 ​​ans, est également en deuil, avec sa fille Mariia, 8 ans. Son mari, Andrii Verteev, a été tué le 15 mai.

Comme M. Brukhal, il avait été volontaire, chargé de protéger un viaduc juste en haut de la route pendant les premières semaines de la guerre. Puis il rejoint une unité anti-aérienne de l’armée, et est redéployé vers l’est.

Sa mort a ajouté un nouveau niveau de douleur à la famille. Le fils de Mme Stepanenko, Artur, est décédé d’une maladie à l’âge de 13 ans il y a trois ans. Maintenant, un coin de leur petit salon est devenu un sanctuaire pour le garçon et son père.

Mme Stepanenko a dit qu’elle trouvait du réconfort dans sa foi et dans le fait que c’était le choix de son mari d’aller au front. Mais, comme tant d’autres en Ukraine, elle a demandé: “Combien de gars doivent mourir avant que cela ne se termine?”

Malgré les pertes, les familles des combattants envoyés dans l’Est ont déclaré qu’ils considéraient comme leur devoir patriotique de défendre leur nation.

Natalia Rebryk, 39 ans, qui a épousé son mari, Anton Tyrgin, trois mois seulement avant l’invasion russe, a déclaré qu’elle pensait naïvement qu’elle serait épargnée de tout lien personnel avec la guerre.

« Cette guerre a commencé deux fois pour moi », a déclaré Mme Rebryk. “La première fois que cela a commencé, c’était le jour de l’invasion, et la deuxième fois, c’était quand Anton a rejoint l’armée.”

M. Tyrgin travaillait dans l’industrie de la musique avant la guerre et n’avait aucune formation militaire lorsqu’il s’est porté volontaire pour la Garde nationale ukrainienne. Il a passé les premières semaines du conflit à garder des sites stratégiques, mais début juin, son unité a été informée qu’elle pourrait également être envoyée vers l’est.

Mme Rebryk a dit s’inquiéter qu’il n’ait pas assez de formation et se prépare quotidiennement pour cet appel qu’elle espère ne jamais venir.

« Nous nous attendions à ce que cela se termine dans deux ou trois semaines. Puis dans deux ou trois semaines », a-t-elle déclaré. “Lorsque vous parlez avec les soldats, vous vous rendez compte que cela ne se terminera peut-être même pas cette année.”

À Rudne, loin du chaos, de la destruction et de la mort sur la ligne de front, la brutalité de la guerre peut parfois sembler lointaine. Alors que les sirènes des raids aériens retentissent encore, cela fait des mois qu’elles n’ont pas envoyé les habitants se précipiter pour trouver des abris.

Mais les funérailles d’hommes comme M. Brukhal la rapprochent étonnamment, et d’autres de la petite communauté de Rudne se battent toujours dans l’est.

Yordana Brukhal, 13 ans, a déclaré que son père estimait qu’il était de son devoir de rejoindre la guerre, même s’il avait été son principal gardien après s’être séparé de sa mère l’année dernière.

“Jusqu’à récemment, je ne ressentais cette guerre que mentalement, pas physiquement”, a-t-elle déclaré. “Et depuis que mon père est mort, je le ressens aussi physiquement.”

Thomas Gibbons-Neff et Natalia Yermak a contribué aux reportages de Druzhkivka, en Ukraine.