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L’USMNT remportera-t-elle son titre de « Golden Generation » à la Copa America ?

Lorsque le terme « Golden Generation » est associé à un groupe de joueurs, c’est le mélange ultime.

D’une part, l’expression souligne le haut niveau d’enthousiasme qui entoure une équipe. Le niveau de talent est si élevé que les fans – et même quelques experts et entraîneurs – commencent à rêver de ce qui pourrait être possible. Ils peuvent se permettre de rêver à des sommets jusqu’alors inexplorés, de sorte que s’ils sont atteints, ils réchaufferont le cœur des années plus tard, assis près du feu.

Mais une telle étiquette peut aussi être un piège : les attentes sont si élevées qu’elles deviennent irréalistes et, au lieu d’inspirer les joueurs, elles peuvent peser lourdement sur un groupe.

C’est précisément à ce scénario que l’équipe nationale masculine des États-Unis se trouve confrontée actuellement alors qu’elle se dirige vers la Copa America 2024.

Historiquement, le programme masculin américain n’a pas eu grand-chose à se vanter. Son record lors d’une Coupe du Monde a été sa demi-finale lors de l’édition inaugurale en 1930. À l’ère moderne, les États-Unis ont réussi à atteindre les quarts de finale de la Coupe du Monde 2002. Dans le contexte d’une Copa America, il y a eu deux apparitions en demi-finale, une en 1995 et une autre à la Copa America Centenario en 2016. Des performances crédibles, mais rien qui vaut la peine de sauter sur une table et de crier à pleins poumons.

Alors pourquoi cet engouement pour cette génération de joueurs américains ? Tout dépend du calibre des clubs qui paient leurs salaires, ainsi que de ce qu’ils ont accompli avec ces clubs.

Ailier américain Christian Pulisic a soulevé le trophée de l’UEFA Champions League avec Chelsea en 2021 et vient de terminer une saison en carrière avec l’AC Milan. Milieu de terrain Weston McKennie a connu une période tout aussi réussie cette saison avec la Juventus, les aidant ainsi à remporter la Coppa Italia.

Le nombre de joueurs américains participant chaque année aux phases de groupes de l’UEFA Champions League semble régulièrement atteindre deux chiffres. Lors d’un récent match amical contre la Colombie, l’USMNT a aligné une formation de départ composée entièrement de joueurs rattachés à des clubs des cinq meilleures ligues européennes.

Cependant, l’enthousiasme généré par un tel succès dans leurs clubs est tempéré par le fait que, au niveau international, cette génération n’a pas encore dépassé celles qui l’ont précédée. Lorsque les hommes américains ont atteint les huitièmes de finale en 2022, ils ont réalisé quelque chose que les hommes américains avaient déjà fait quatre fois auparavant dans l’ère moderne de l’équipe. De même, gagner une Gold Cup de la Concacaf ou une Ligue des Nations de la Concacaf a longtemps été considéré comme une routine.

Une soi-disant « génération dorée » a besoin d’un « moment d’or » – une victoire marquante ou le meilleur résultat d’un tournoi de tous les temps – et sans cela, le label semble prématuré.

« Ils doivent encore gagner quelque chose d’important, et je pense qu’à ce jour, ils ne l’ont pas encore fait », a déclaré DaMarcus Beasley, ancien international américain et actuel analyste. « Est-ce que je pense qu’ils en ont la capacité ? À cent pour cent. Je suis un grand fan de ce groupe, un grand fan de leur talent.

« Mais ils n’ont pas encore réussi à se mettre en forme lorsqu’il s’agit d’un grand match, qu’il s’agisse d’un match amical ou d’un tournoi. Il reste donc à voir si c’est vraiment notre génération dorée. »

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C’est une affirmation selon laquelle le capitaine américain Tyler Adams ne se bat pas. Il note que le label « Golden Generation » est généralement appliqué aux équipes « qui n’ont rien gagné au cours des 10 dernières années », voire plus. Pensez à l’Angleterre du milieu des années 2000, ou même au millésime le plus récent de la Belgique, dont la récolte actuelle n’a pas tout à fait fait la percée internationale que beaucoup lui prédisaient, malgré un groupe immensément talentueux.

Adams est conscient que les réalisations au niveau du club ne suffisent pas.

« Je pense que lorsque vous regardez notre équipe et le groupe de joueurs que nous avons, nous sommes certainement un groupe de joueurs talentueux », a-t-il déclaré avant le match amical 1-1 de l’USMNT contre le Brésil la semaine dernière. « Mais je dirais que la chose la plus importante quand je pense à cette équipe est que le succès individuel n’est pas directement lié au succès de l’équipe, et c’est ce sur quoi nous travaillons en ce moment.

« C’est donc formidable de voir tout le monde jouer dans un grand club du monde entier. C’est probablement la première fois depuis longtemps dans le football américain que nous pouvons être reconnus à un niveau aussi élevé. Cela ne veut pas dire que nous allons pour avoir un succès direct. Nous travaillons actuellement à ce succès.

Pour le défenseur Joe Scallyle tag « Golden Generation » n’est pas quelque chose qui occupe les pensées de l’équipe : « Nous n’en parlons même jamais du tout », a-t-il déclaré.

Les étiquettes mises à part, les attentes peuvent encore s’infiltrer dans la psyché d’une équipe comme une marée royale. L’eau s’infiltre lentement et avant que vous vous en rendiez compte, vous en êtes enveloppé. Et ce ne sont pas seulement les supporters et les médias qui alimentent les attentes à l’égard de l’actuelle équipe nationale masculine des États-Unis. L’entraîneur-chef Gregg Berhalter a apporté sa propre contribution, en parlant ouvertement d’amener les États-Unis à un endroit – du moins à l’ère moderne – où ils n’ont jamais été auparavant. Dans le cadre d’une Coupe du monde, cela signifie une demi-finale. Pour une Copa America, cela signifie la finale.

Les discussions avant cette Copa America ont un peu oscillé. Il y a eu des commentaires, comme ceux de Haji Wright, que la Coupe du monde est la principale priorité. Bien que cela soit vrai, le timing semble être une manière de limiter les attentes : la Coupe du monde n’aura pas lieu avant 2026. D’autres commentaires se sont concentrés sur la création du « Moment en or » susmentionné. Scally a mentionné vouloir « faire quelque chose de grand pour le pays ». C’est également la direction dans laquelle se penche Adams.

« Je pense qu’il faut avoir des objectifs. Il faut avoir des attentes quant à ce que l’on veut accomplir en tant que groupe », a déclaré Adams. « Mais je pense que sur la base de 2022, c’était une bonne référence pour savoir où nous en sommes actuellement. Nous avons traversé une phase de groupes en tant que groupe de jeunes. C’était important de le faire avec peu d’expérience en Coupe du Monde.

« Évidemment, il s’agit maintenant d’être capable de gagner des matchs à élimination directe et des matchs importants, et nous n’y sommes pas encore parvenus. Nous devons donc continuer à travailler dans ce sens, et je pense évidemment que la Copa America sera une excellente opportunité pour nous de faites cela. Mais il y a encore du travail à faire.

Le chemin pour atteindre cet objectif ne sera pas facile. Groupe C, qui comprend Boliviele Panama et l’Uruguay, est un problème que les États-Unis devraient pouvoir surmonter, même s’il n’y a aucune garantie.

La Bolivie est un joker : on en sait moins sur elle que sur les autres équipes du groupe, même si les Boliviens ne pourront pas profiter des avantages de jouer en altitude comme ils le font lors de leurs qualifications à domicile. Dans le cadre d’un tournoi, le Panama a donné des coups aux États-Unis à plusieurs reprises. L’Uruguay connaît une forme impressionnante sous la direction du nouveau manager Marcelo Bielsa.

Si les États-Unis accèdent aux quarts de finale, ils affronteront probablement l’une des deux équipes qu’ils ont affrontées lors de récents matchs amicaux, à savoir le Brésil ou la Colombie. Dépasser l’une ou l’autre équipe demandera un effort monumental, mais c’est l’occasion pour cet USMNT de montrer qu’il est effectivement capable de quelque chose de spécial, au diable les étiquettes.

L’USMNT a désormais l’expérience. Il a été testé lors d’une Coupe du monde. Pourra-t-il atteindre son objectif ? Voire même aller au-delà ?

Mais si les États-Unis ne le font pas, qu’est-ce que cela signifie pour Berhalter ? Jusqu’à présent, au cours de son mandat, il s’est montré capable de répondre aux attentes, mais rien de plus. Les dirigeants de la Fédération américaine de football oseraient-ils licencier un entraîneur parce qu’il n’a pas réussi à battre le Brésil ? Ce serait dur, mais c’est ce qui arrive lorsque les attentes autour d’une équipe augmentent.

Pour l’instant, Adams réfléchit à ce qu’apporterait une victoire plutôt qu’à l’alternative.

« Je pense [a knockout stage win] cela mettrait beaucoup de confiance dans notre équipe », a déclaré Adams. « Nous sommes convaincus que nous sommes capables de le faire, mais maintenant il s’agit d’exécuter plus que tout. Notre équipe se retrouve dans des situations et nous devons être capables d’exécuter. C’est l’essentiel. »


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