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Une usine de plastique en Inde, où une fuite de gaz chimique a tué 12 personnes et en a rendu malade des centaines d'autres la semaine dernière, n'avait pas d'autorisation environnementale fédérale, mais avait de toute façon obtenu des permis d'État pour fonctionner, révélant une lacune d'application potentiellement dangereuse des lois du pays.

Le propriétaire de l'usine LG Polymers dans l'État d'Andhra Pradesh, le géant sud-coréen des produits chimiques LG Chem, a déclaré dans un affidavit de mai 2019 faisant partie d'une demande d'autorisation que la société "ne dispose pas d'une autorisation environnementale valide justifiant la quantité produite". , délivré par l'autorité compétente, pour la poursuite des opérations. "

Le porte-parole de LG Chem, Choi Sang-kyu, a déclaré à l'Associated Press que la société avait toujours suivi la loi indienne et avait exploité l'usine sur la base des conseils des autorités indiennes, tant au niveau de l'État qu'au niveau fédéral. Il a déclaré que l'affidavit constituait un engagement à respecter la loi à l'avenir et non un aveu de violation.

Des entretiens avec des responsables et des experts juridiques indiquent que l'usine fonctionnait probablement dans une zone grise légale, avec l'autorisation environnementale requise par les réglementations fédérales, mais l'application de ces exigences laissait aux États. Bien que rien n'indique que l'absence d'une telle autorisation ait joué un rôle dans la catastrophe du 7 mai, les experts disent que le fait que l'usine a fonctionné pendant des années sans que cela montre à quel point les lois environnementales peuvent être faibles dans une nation comptant plusieurs des villes polluées.

"De nombreuses industries de ce type fonctionnent sans CE", a déclaré l'avocat de l'environnement Mahesh Chandra Mehta, ajoutant qu'il montrait que les autorités étaient "édentées".

LG Polymers fait face à des accusations à la suite de la catastrophe, qui impliquait du gaz styrène, une neurotoxine, s'échappant d'un réservoir de stockage alors que les travailleurs se préparaient à redémarrer les opérations au ralenti pendant le verrouillage du coronavirus en Inde. En plus des morts, plus de 1 000 personnes ont été envoyées à l'hôpital.

La police a accusé LG Polymers d'homicide coupable, y compris de négligence dans la manipulation de substances toxiques. Le plus haut tribunal environnemental de l'Inde a également demandé à l'entreprise de payer une amende de 6,6 millions de dollars en raison de "dommages à la vie, à la santé publique et à l'environnement".

Le tribunal examine également un plaidoyer déposé par un activiste environnemental et ancien bureaucrate fédéral qui soulève des questions sur la façon dont les autorités de l'État ont permis à l'entreprise de fonctionner sans autorisation fédérale.

Choi a déclaré que la société ne pouvait pas commenter une enquête en cours mais coopérerait avec les autorités indiennes.

LG Chem a acheté l'usine en 1997 et entre cette date et 2006, il est clair qu'elle n'avait besoin que des permis d'État pour fonctionner, ce qu'elle possédait.

Les choses deviennent plus sombres après cela, cependant, en raison de nouvelles règles fédérales qui sont entrées en vigueur, obligeant les entreprises dans les industries, y compris la pétrochimie, à obtenir une autorisation environnementale fédérale chaque fois qu'elles agrandissent une usine ou changent ce qu'elles fabriquent.

LG Chem a étendu ses opérations à l'usine de LG Polymers à cinq reprises entre 2006 et 2018, mais elle n'a jamais reçu d'autorisation environnementale, selon l'affidavit de mai 2019.

Choi a déclaré que lorsque les règles fédérales ont changé en 2006, la société a consulté le ministère et a été informée qu'aucune autorisation environnementale n'était requise.

"Nous avons exploité l'entreprise tout en respectant les réglementations environnementales avant même que les lois sur les autorisations environnementales ne soient adoptées", a déclaré Choi.

Le secrétaire à l'Environnement C.K. Mishra a déclaré à l'AP que LG Polymers n'aurait pas eu besoin d'une autorisation en 2006, mais aurait dû demander des autorisations environnementales à l'avenir pour modifier ses activités ou augmenter sa capacité.

LG Polymers ne semble avoir jamais été sollicité pour une autorisation fédérale avant 2017, lorsqu'il a approché le Conseil de contrôle de la pollution d'Andhra Pradesh avec l'intention de commencer à produire des plastiques techniques dans son usine, selon un procès-verbal de réunion examiné par AP.

La demande a été refusée et l'entreprise a été informée qu'elle aurait besoin de l'autorisation fédérale.

Rien n'indique cependant que l'État ait dit à l'entreprise de cesser l'exploitation de l'usine. T. Rajendra Reddy, membre du bureau national de lutte contre la pollution, a déclaré qu'il "n'avait aucune information" sur une telle ordonnance.

En 2018, lorsque LG Polymers a voulu étendre sa capacité de fabrication de polystyrène, un plastique utilisé pour fabriquer des bouteilles et des couvercles, la société a finalement demandé sa première autorisation environnementale, selon des documents. Le ministère de l'Environnement a signalé la demande d'examen, notant que la société n'avait pas d'autorisation pour les produits chimiques qu'elle fabriquait déjà.

LG Polymers a ensuite retiré la demande et a plutôt demandé une autorisation rétroactive que le ministère de l'Environnement a offerte aux entreprises en 2018 à titre d'amnistie unique. Cette demande était toujours en instance lorsque la fuite meurtrière s'est produite.

"Alors que nous n'étions pas tenus de postuler rétroactivement pour une CE, nous avons fait une demande pour la CE en vertu des politiques du gouvernement central et la demande est actuellement en cours d'examen", a déclaré Choi.

Choi a déclaré que chaque fois que la société a agrandi l'usine, elle l'a fait en vertu de l'approbation accordée par ses permis d'État.

Les autorités de l'État délivrent deux permis en Inde – le premier pour démarrer une nouvelle entreprise et un autre pour l'exploiter – qui sont nécessaires pour toutes les industries qui pourraient potentiellement polluer l'air ou l'eau. Les permis d'exploitation sont renouvelés tous les cinq ans.

Mehta, l'avocat de l'environnement, a déclaré que chaque fois que LG Polymers renouvelait ce permis, le bureau national de lutte contre la pollution, l'autorité chargée de faire respecter la loi fédérale sur l'environnement, avait le pouvoir de condamner l'entreprise à une amende ou de lui refuser un permis jusqu'à ce qu'elle reçoive une autorisation fédérale.

Il ne l'a jamais fait.

Interrogé sur les raisons pour lesquelles l'État continuait de renouveler les permis de l'usine alors qu'il n'avait pas l'autorisation environnementale fédérale, Vivek Yadav, le commandant en second du conseil d'État, a déclaré à AP qu'ils "examinaient la question en détail".

Par rapport aux permis d'État, l'autorisation environnementale fédérale adopte une approche plus large: évaluer l'impact potentiel du projet sur les personnes, leurs moyens de subsistance et l'environnement tout en veillant à ce que des précautions soient prises pour prévenir les accidents.

B. Sengupta, l'ancien chef de la première agence anti-pollution de l'Inde, a déclaré que l'État autorisait uniquement la pollution, pas la sécurité.

L'autorisation fédérale "examine ces risques, la façon dont les matières dangereuses sont manipulées et stockées, quels plans sont en place pour prévenir et gérer les catastrophes", a-t-il déclaré.