Loi sur la réduction de l’inflation pour réécrire le programme d’aide aux agriculteurs noirs en difficulté

WASHINGTON – Un programme de 4 milliards de dollars pour aider les agriculteurs noirs et autres agriculteurs «socialement défavorisés» qui n’ont jamais démarré l’année dernière au milieu d’objections juridiques sera remplacé par un plan visant à mettre des fonds de secours à la disposition des agriculteurs victimes de discrimination.

Les changements, qui sont intégrés à la législation climatique et fiscale connue sous le nom de loi sur la réduction de l’inflation de 2022, suscitent des réactions négatives de la part des agriculteurs que le programme initial d’allégement de la dette, qui faisait partie du plan de sauvetage américain de 1,9 billion de dollars de 2021, était destiné à aider. Le nouveau programme est le dernier rebondissement d’une période de 18 mois qui a souligné les défis auxquels sont confrontées les tentatives de l’administration Biden de faire de l’équité raciale une pièce maîtresse de son programme économique.

Les agriculteurs noirs sont dans l’incertitude depuis des mois, ne sachant pas si l’allégement de la dette qui leur a été promis serait accordé. Beaucoup ont investi dans de nouveaux équipements après avoir demandé de l’argent l’année dernière pour les aider à rembourser leur dette. Certains ont reçu des avis de forclusion du ministère de l’Agriculture cette année alors que le programme languissait.

Le projet de loi, qui a été adopté au Sénat cette semaine et devrait être adopté à la Chambre vendredi, créerait deux nouveaux fonds pour aider les agriculteurs. L’un, d’un montant de 2,2 milliards de dollars, fournirait une aide financière aux agriculteurs, aux éleveurs et aux propriétaires forestiers victimes de discrimination avant 2021. L’autre fournirait 3,1 milliards de dollars au ministère de l’Agriculture pour effectuer des paiements de prêts ou des modifications de prêts aux agriculteurs en difficulté financière.

L’argent remplacerait le programme de 4 milliards de dollars destiné à aider environ 15 000 agriculteurs ayant reçu des prêts du gouvernement fédéral ou des prêts bancaires garantis par le ministère de l’Agriculture. Ils comprenaient des agriculteurs et des éleveurs qui avaient fait l’objet de préjugés raciaux ou ethniques, y compris ceux qui sont noirs, amérindiens/natifs de l’Alaska, américains d’origine asiatique, insulaires du Pacifique ou hispaniques.

Le programme de secours en cas de pandémie de l’année dernière comprenait un milliard de dollars supplémentaires pour la sensibilisation des agriculteurs et des éleveurs de couleur et pour l’amélioration de leur accès à la terre.

Les agriculteurs blancs et les groupes qui les représentent se sont demandé si le gouvernement pouvait fonder l’allégement de la dette sur la race et ont déclaré que la loi était discriminatoire à leur encontre. Le programme a été gelé alors que les poursuites faisaient leur chemin devant les tribunaux.

Le programme s’est également heurté à la résistance des banques, qui ont fait valoir que leurs bénéfices souffriraient si les prêts qu’ils avaient accordés aux agriculteurs étaient soudainement remboursés.

Craignant que le programme ne soit entièrement bloqué, les démocrates ont réécrit la loi pour supprimer la race des critères d’éligibilité. La définition de la discrimination n’est pas claire et la législation semble donner au ministère de l’Agriculture un large pouvoir discrétionnaire pour distribuer l’argent comme bon lui semble.

Les groupes représentant les agriculteurs noirs, qui ont fait face à des décennies de discrimination de la part des banques et du gouvernement fédéral, sont déçus que l’argent ne leur soit plus réservé spécifiquement.

Le président Biden “est revenu sur son engagement à aider les agriculteurs noirs”, a déclaré John Boyd, président de la National Black Farmers Association.

Comparant la situation à la promesse non tenue au XIXe siècle selon laquelle les anciens esclaves recevraient 40 acres et une mule, M. Boyd a ajouté : « La justice ne vient pas par ordre alphabétique dans ce pays. Le noir est toujours le dernier.

Un recours collectif intenté par des groupes d’agriculteurs blancs contre le ministère de l’Agriculture s’est déroulé au Texas cette année, et des organisations représentant les agriculteurs noirs ont exprimé leur consternation devant le fait que la nouvelle mesure que les démocrates sont sur le point d’adopter, mais abandonne une bataille juridique pour savoir si le gouvernement peut s’attaquer à l’héritage raciste de l’Amérique par le biais de la législation.

“Il est regrettable que l’administration ait en quelque sorte dirigé l’équité raciale comme une priorité et, au premier signe de litige, elle a en quelque sorte tourné le dos à la difficulté de réaliser le travail d’équité raciale”, a déclaré Dãnia Davy, la directeur de la conservation des terres et du plaidoyer à la Fédération des coopératives du Sud/Land Assistance Fund.

Mme Davy a déclaré que son organisation avait été prise au dépourvu par la nouvelle législation après des mois de discussions avec les législateurs et l’administration Biden sur la manière d’aider les agriculteurs noirs.

Les démocrates et l’administration Biden ont salué la législation comme un progrès.

Le sénateur Cory Booker du New Jersey a déclaré sur Twitter cette semaine“Je suis fier que la loi sur la réduction de l’inflation contienne plus de 5 milliards de dollars qui permettront à des milliers de petits agriculteurs en difficulté de rester sur leurs terres et de fournir une aide financière aux agriculteurs noirs et à d’autres qui ont souffert de la discrimination de l’USDA.”

Tom Vilsack, secrétaire à l’Agriculture, a déclaré dans un communiqué que la nouvelle loi donnerait à son agence des outils pour aider les agriculteurs en détresse et rendre justice à ceux qui avaient été victimes de discrimination.

“L’administration Biden-Harris est profondément engagée à défendre les droits civils et à faire progresser l’équité”, a déclaré M. Vilsack, “ainsi qu’à faire le bien des producteurs agricoles, en particulier des petits et moyens producteurs et de ceux que les programmes de l’USDA ont traditionnellement exclus ou non. entièrement servi.

Le Département de l’agriculture prévoit de travailler avec des agences non gouvernementales pour développer la conception et le processus de sa partie du programme. L’une des tâches les plus difficiles consistera à déterminer comment définir la « discrimination » et, par conséquent, l’éligibilité.

Gene Sperling, qui supervise les programmes de secours en cas de pandémie de l’administration Biden, a déclaré que c’était une bonne nouvelle que l’argent aille bientôt aux agriculteurs qui en avaient besoin.

“Quiconque a une vision sobre et réaliste de l’état des choses”, a déclaré M. Sperling dans un communiqué, “doit reconnaître que le Sénat a pris une situation pratiquement désespérée où aucun fonds n’était disponible pour les agriculteurs en détresse ou ceux qui ont été victimes de discrimination et se sont retournés. en un où il y a maintenant 5 milliards de dollars qui peuvent commencer à être versés à des dizaines de milliers d’agriculteurs.

On ne sait pas à quelle vitesse l’argent sera déboursé ou si les groupes de fermiers blancs qui ont contesté la loi originale combattront les nouveaux programmes.

Rick M. Esenberg, président et avocat général du Wisconsin Institute for Law and Liberty, qui représentait les fermiers blancs dans l’un des premiers procès, a déclaré qu’il examinait la nouvelle législation.

“D’une manière générale, notre point de vue est que vous ne pouvez pas conditionner les prestations du gouvernement sur la base de la race”, a déclaré M. Esenberg.

America First Legal, un groupe dirigé par Stephen Miller, le conseiller politique principal de l’administration Trump, et qui a représenté des groupes de fermiers blancs, a déclaré que la révision de la législation était une reconnaissance que les programmes originaux étaient illégaux.

“Apparemment, le président Biden et ses alliés au Congrès ont reconnu que leur programme illégal, inconstitutionnel et discriminatoire sur le plan racial avait effectivement été écrasé devant les tribunaux par America First Legal au nom de ses clients”, a déclaré Gene Hamilton, un avocat de l’administration Trump qui travaille pour L’Amérique d’abord juridique.

“L’adoption finale du projet de loi à la Chambre cette semaine sera leur reconnaissance publique de leur défaite”, a ajouté M. Hamilton, “et nous serons prêts à les battre à nouveau devant les tribunaux concernant tout stratagème par lequel ils tenteront de le remplacer.”