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(Reuters) – Une cour d'appel fédérale a déclaré jeudi inconstitutionnelle la structure du tribunal fédéral chargé de contrôler la validité des brevets, mais a indiqué que le problème pourrait être résolu en supprimant une loi limitant le renvoi de ses juges.

La décision de la Cour d’appel du circuit fédéral des États-Unis à Washington, DC, qui examine les litiges en matière de brevets, réduit probablement le risque que de nombreuses décisions rendues par le Comité de première instance et d’appel en matière de brevets soient annulées.

Dans une décision 3-0, le tribunal a déclaré que sa décision serait «limitée» aux affaires dans lesquelles le conseil avait rendu des décisions écrites finales, et les justiciables ont fait appel de la constitutionnalité de la manière dont les juges avaient été nommés.

Le directeur de l’Office des brevets et des marques des États-Unis autoriserait les juges administratifs des brevets à être révoqués à leur gré par des "fonctionnaires de rang inférieur", conformément à la clause des nominations de la Constitution des États-Unis, tout en préservant les moyens choisis par le Congrès pour examiner les demandes de brevets.

«Nous pensons que la révision la plus étroite du schéma que le Congrès envisage de réévaluer les droits de brevet est la voie à suivre et l'action que le Congrès aurait entreprise», a écrit la juge de circuit Kimberly Ann Moore.

La décision de jeudi a été prise dans un appel interjeté par la société de dispositifs médicaux Arthrex Inc contre une décision du comité de trois juges en charge des brevets selon laquelle certaines revendications liées à son brevet pour un système de fixation de suture sans nœud étaient non brevetables.

La cour d'appel a déclaré que l'affaire, introduite par son rival Smith & Nephew (SN.L) et son unité ArthroCare, devraient être entendus par un nouveau panneau.

Ces sociétés avaient averti dans des documents judiciaires qu'une décision plus ambitieuse pourrait «ouvrir la voie à des poursuites» et permettre à des centaines de titulaires de brevets qui ont subi des défaites devant l'office des brevets de «se laisser faire.

Les avocats d'Arthrex et Smith & Nephew n'ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Scott McKeown, un partenaire de Ropes & Grey, a estimé que 50 à 75 affaires pourraient être réexaminées en raison de la décision de jeudi.

"L'impact sur les affaires en instance sera limité aux procédures dans lesquelles les parties ont obtenu des décisions en vertu de l'ancien texte non modifié de la loi, mais n'ont pas déposé leurs mémoires d'appel", a-t-il déclaré. “La préoccupation avait été que toutes les décisions de brevet du conseil pourraient être considérées comme nulles et non avenues.”

Certains conservateurs ont soutenu la création de l’Office des brevets en 2011 afin de limiter le nombre d’avocats chargés des procès, ainsi que les «trolls» des brevets qui acquièrent des brevets dans le but de demander des droits de licence.

Mais ces dernières années, ils ont critiqué les décisions des conseils d’administration favorisant les grandes entreprises au détriment des plus petites rivales.

L'affaire est Arthrex Inc c Smith & Nephew Inc et autres, Cour d'appel fédérale américaine, no 2018-2140.

Reportage de Jonathan Stempel à New York; Édité par Richard Chang

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