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L’Islande entre-t-elle dans une nouvelle ère volcanique ?

  • Par Rebecca Morelle et Alison Francis
  • BBC News Science

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Regarder : des vues aériennes spectaculaires montrent une propagation rapide de la lave après l’éruption de l’Islande

Cette semaine, l’Islande s’est réveillée avec une nouvelle journée de feu, alors que d’imposantes fontaines de lave ont illuminé le ciel sombre du matin.

Cette fois, la ville évacuée de Grindavik a été épargnée, mais la roche en fusion a quand même fait des ravages, engloutissant un tuyau qui fournit du chauffage et de l’eau chaude à des milliers d’habitants de la région et coupant la route menant à l’attraction touristique Blue Lagoon.

Il s’agit de la troisième éruption de courte durée sur la péninsule de Reykjanes depuis décembre 2023 et de la sixième depuis 2021. Mais les scientifiques pensent que ce n’est que le début d’une période d’activité volcanique qui pourrait durer des décennies, voire des siècles.

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Une route a été inondée de lave lors de la dernière éruption

L’Islande n’est pas étrangère aux volcans : c’est l’un des endroits volcaniques les plus actifs au monde.

En effet, le pays est situé au-dessus d’un point chaud géologique, où des panaches de matières chaudes profondément enfouies dans la Terre s’élèvent vers la surface.

Mais l’Islande se situe également à la frontière entre les plaques tectoniques eurasienne et nord-américaine. Ces plaques s’écartent très lentement les unes des autres, créant un espace permettant à la roche en fusion chaude – ou magma – de s’écouler.

À mesure que le magma s’accumule sous terre, la pression augmente jusqu’à ce qu’il traverse la surface lors d’une éruption (à ce stade, la roche chaude est appelée lave).

Il existe plus de 100 volcans en Islande et plus de 30 sont actuellement actifs.

Mais la dernière fois que la péninsule de Reykjanes a vu une coulée de lave, c’était il y a des centaines d’années – cela pourrait avoir commencé dès le 8ème ou 9ème siècle et s’est poursuivi jusqu’en 1240.

Aujourd’hui, les éruptions ont repris – mais pourquoi y a-t-il eu un écart de 800 ans ?

“Au cours du temps géologique, les plaques tectoniques se séparent à peu près à la vitesse de croissance de vos ongles, soit quelques centimètres par an”, explique le professeur Tamsin Mather, spécialiste des sciences de la Terre à l’université d’Oxford.

“Mais ils ne semblent pas se séparer en douceur – ils traversent ces impulsions d’activité plus élevée. Et c’est probablement ce que nous voyons en ce moment à Reykjanes.”

Les roches de la région peuvent en révéler encore plus sur le passé – et elles montrent un schéma de périodes de calme durant environ 1 000 ans – suivies d’éruptions qui se poursuivent pendant quelques siècles.

“Il existe des preuves d’environ trois de ces types d’épisodes au cours des 4 000 dernières années dans cette région”, explique le professeur Mather.

“Cela se déroule donc comme prévu pour le moment. Et ce à quoi nous nous attendons, c’est une série de ces éruptions relativement petites et de relativement courte durée au cours des années et décennies à venir.”

Source des images, Getty Images/Copernic

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Cette image satellite montre l’étendue de l’éruption la plus récente

Trouver comment prédire quand les éruptions se produiront est actuellement une préoccupation majeure pour l’Islande – d’autant plus que la ville de Grindavik et une centrale géothermique – un élément clé de l’infrastructure nationale – se trouvent dans la zone de danger.

“Maintenant que les éruptions se répètent, les scientifiques ont une bien meilleure idée de ce qui se passe”, explique le Dr Evgenia Ilyinskaya, volcanologue à l’université de Leeds.

“Ils ont donc suivi la façon dont le sol se gonfle à mesure que le magma sort des profondeurs. Et maintenant, ils peuvent dire avec beaucoup plus de certitude qu’il n’était possible de s’attendre à ce que le magma commence à percer le sol.”

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En janvier, plusieurs maisons ont été détruites par une éruption

Mais il est plus difficile de déterminer exactement où une éruption se produira. Ce ne sont pas des volcans en forme de cône comme l’Etna en Italie, par exemple, où la lave sort plus ou moins au même endroit.

Dans la péninsule de Reykjanes, le magma est retenu de manière plus lâche sous une zone plus vaste – et il éclate à travers des fissures – ou fissures – qui peuvent s’étendre sur des kilomètres de long.

Les autorités islandaises construisent de grandes barrières autour de la ville et de la centrale électrique, qui sont efficaces pour retenir la lave.

Mais si une fissure s’ouvre à l’intérieur des barrières – comme cela a été le cas à Grindavik en janvier lorsque certaines maisons ont été détruites – il n’y a pas grand-chose à faire.

Une longue période d’éruptions aura des conséquences majeures pour l’Islande.

“C’est la région la plus densément peuplée d’Islande : 70 % de la population vit dans un rayon d’environ 40 kilomètres”, explique le Dr Ilyinskaya.

“Et toutes les infrastructures clés sont là – donc le principal aéroport international, les grandes centrales géothermiques et de nombreuses infrastructures touristiques également, qui représentent une part importante de l’économie islandaise.”

Les routes principales coupées par les coulées de lave et la pollution de l’air causée par les éruptions ne sont que quelques-uns des risques.

La capitale du pays, Reykjavik, pourrait également être touchée, explique le Dr Ilyinskaya.

“Un scénario qui serait dangereux pour Reykjavik (la capitale de l’Islande) serait que les éruptions se déplacent plus à l’est le long de la péninsule – il y a des coulées de lave d’il y a 1 000 ans, du dernier cycle éruptif qui se trouvent dans ce qui est aujourd’hui Reykjavik, donc sur cette base, il Il n’est pas impossible que les coulées de lave puissent y couler lors de futures éruptions.

Existe-t-il alors un moyen de prédire ce qui se passera à plus long terme ?

Les scientifiques étudient un certain nombre de systèmes volcaniques différents répartis sur la péninsule.

“Au cours du dernier cycle, les premières éruptions ont commencé dans les systèmes à l’est et ont migré vers l’ouest, avec quelques à-coups ici et là”, explique le Dr Dave McGarvie de l’université de Lancaster.

Cette fois, les premières éruptions – qui ont commencé en 2021 – se sont produites dans un système situé davantage au milieu de la péninsule.

“Ce système semble maintenant s’être complètement éteint – il n’y a aucune indication claire d’une accumulation de magma en dessous. Nous ne savons pas si c’est temporaire ou si c’est une chose permanente et il se peut qu’il n’éclate plus jamais au cours de ce cycle.”

Les éruptions les plus récentes, qui ont débuté en décembre, se situent désormais dans un système voisin un peu plus à l’ouest.

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Les scientifiques en apprennent davantage à chaque éruption

Le Dr McGarvie affirme que les scientifiques peuvent avoir une idée de la quantité de magma retenu sous terre – et s’il est susceptible de se déplacer de Grindavik et de la centrale électrique vers un autre système volcanique voisin.

“S’ils voyaient le taux d’afflux de magma diminuer, cela indiquerait peut-être qu’il commence à s’éteindre et si c’est le cas, cela pourrait prendre quelques mois pour qu’il s’éteigne complètement.

“La question serait alors de savoir s’il s’agit d’une accalmie temporaire ou s’il s’agit réellement de la fin de cette phase d’activité. Nous sommes alors en territoire inconnu.”

Les scientifiques en apprennent davantage à chaque éruption, mais il reste encore beaucoup d’incertitude pour l’Islande alors qu’une nouvelle ère volcanique commence.