L’Iran, sous la pression des pannes d’électricité et de la pollution, cible Bitcoin

TEHERAN, Iran (AP) – La capitale de l’Iran et les grandes villes ont plongé dans l’obscurité ces dernières semaines alors que des pannes de courant ont laissé des millions de personnes sans électricité pendant des heures. Les feux de circulation sont morts. Les bureaux sont devenus sombres. Les cours en ligne se sont arrêtés.

Alors que le smog toxique recouvre le ciel de Téhéran et que le pays se déforme sous la pandémie et d’autres crises croissantes, les médias sociaux ont été remplis de spéculations. Bientôt, des doigts pointèrent un coupable improbable: Bitcoin.

En quelques jours, alors que la frustration se répandait parmi les résidents, le gouvernement a lancé une vaste répression contre les centres de traitement Bitcoin, qui nécessitent d’immenses quantités d’électricité pour alimenter leurs ordinateurs spécialisés et les garder au frais – un fardeau pour le réseau électrique iranien.

Les autorités ont fermé 1 600 centres à travers le pays, y compris, pour la première fois, ceux légalement autorisés à opérer. En tant que dernier d’une série de mesures gouvernementales conflictuelles, la répression a semé la confusion dans l’industrie de la cryptographie – et la suspicion que Bitcoin était devenu un bouc émissaire utile pour les problèmes plus profonds du pays.

Depuis que l’ancien président Donald Trump s’est retiré unilatéralement en 2018 de l’accord nucléaire de Téhéran avec les puissances mondiales et a réimposé les sanctions à l’Iran, la crypto-monnaie a gagné en popularité en République islamique.

Pour l’Iran, les transactions en ligne anonymes effectuées en crypto-monnaies permettent aux particuliers et aux entreprises de contourner les sanctions bancaires qui ont paralysé l’économie. Bitcoin offre une alternative aux espèces imprimées par les gouvernements souverains et les banques centrales – et dans le cas de l’Iran et d’autres pays sous sanctions comme le Venezuela, un endroit plus stable pour garer l’argent que la monnaie locale.

«Les Iraniens comprennent la valeur d’un tel réseau sans frontières beaucoup plus que d’autres parce que nous ne pouvons accéder à aucun type de réseau de paiement mondial», a déclaré Ziya Sadr, un expert Bitcoin basé à Téhéran. « Bitcoin brille ici. »

L’électricité généreusement subventionnée par l’Iran a placé le pays sur la carte de la crypto-extraction, compte tenu de l’énorme consommation d’électricité de l’opération. L’électricité coûte environ 4 cents le kilowattheure en Iran, contre une moyenne de 13 cents aux États-Unis.

L’Iran fait partie du top 10 des pays avec la plus grande capacité d’extraction de Bitcoin au monde – 450 mégawatts par jour. Le réseau américain a une capacité quotidienne de plus de 1 100 mégawatts.

À la périphérie de Téhéran et dans le sud et le nord-ouest de l’Iran, des entrepôts sans fenêtre bourdonnent de machines industrielles lourdes et de rangées d’ordinateurs qui écrasent des algorithmes très complexes pour vérifier les transactions. Les transactions, appelées blocs, sont ensuite ajoutées à un enregistrement public, appelé blockchain.

Les «mineurs» ajoutant un nouveau bloc à la blockchain collectent des frais en bitcoins, un avantage clé dans l’effondrement de la monnaie du pays. Le rial iranien, qui s’échangeait à 32 000 pour un dollar au moment de l’accord nucléaire de 2015, est tombé à environ 240 000 pour un dollar ces jours-ci.

Le gouvernement iranien a envoyé des messages mitigés sur Bitcoin. D’une part, il veut capitaliser sur la popularité grandissante de la monnaie numérique et voit la valeur dans la légitimation des transactions qui passent sous le radar de Washington. Il a autorisé 24 centres de traitement de Bitcoin qui consomment environ 300 mégawatts d’énergie par jour, a attiré des entrepreneurs chinois férus de technologie dans les zones franches du sud du pays et a autorisé les importations d’ordinateurs pour l’exploitation minière.

Amir Nazemi, vice-ministre des télécommunications et de l’information, a déclaré la semaine dernière que la crypto-monnaie «peut être utile» alors que l’Iran lutte pour faire face aux sanctions sur son secteur pétrolier.

D’autre part, le gouvernement s’inquiète de limiter les envois d’argent à l’étranger et de contrôler le blanchiment d’argent, les ventes de drogue et les groupes criminels sur Internet.

Les mineurs iraniens de crypto-monnaie sont connus pour utiliser des ransomwares dans des cyberattaques sophistiquées, comme en 2018 lorsque deux hommes iraniens ont été inculpés en lien avec une vaste cyberattaque contre la ville d’Atlanta. Jeudi, la société britannique de cybersécurité Sophos a rapporté avoir trouvé des preuves liant les crypto-mineurs de la ville de Shiraz, dans le sud de l’Iran, à des logiciels malveillants qui prenaient secrètement le contrôle de milliers de serveurs Microsoft.

L’Iran s’attaque maintenant aux fermes Bitcoin non autorisées avec de fréquentes descentes de police. Ceux qui obtiennent l’autorisation de traiter la crypto-monnaie sont soumis à des tarifs d’électricité, ce que les mineurs se plaignent de décourager les investissements.

«Les activités sur le terrain ne sont pas réalisables en raison des tarifs d’électricité», a déclaré Mohammad Reza Sharafi, chef de l’Association des fermes de crypto-monnaie du pays. Bien que le gouvernement ait accordé des permis à 1000 investisseurs, seules quelques dizaines de fermes de serveurs sont actives, a-t-il ajouté, car les tarifs signifient que les fermes Bitcoin paient cinq fois plus pour l’électricité que les aciéries et autres industries qui consomment beaucoup plus d’énergie.

Maintenant, disent les mineurs, la décision du gouvernement de fermer les principales fermes de Bitcoin opérant légalement semble conçue pour détourner les inquiétudes concernant les pannes répétées du pays.

Alors que Téhéran devenait sombre la semaine dernière, une vidéo montrant des ordinateurs industriels vrombissant dans une immense ferme de crypto-monnaie chinoise s’est répandue en ligne comme une traînée de poudre, provoquant l’indignation de la soif d’électricité démesurée de Bitcoin. En quelques jours, le gouvernement a fermé cette usine malgré son autorisation de fonctionner.

«La priorité est aux ménages, aux commerces, aux hôpitaux et aux lieux sensibles», a déclaré Mostfa Rajabi Mashhadi, porte-parole du département iranien de l’approvisionnement en électricité, notant que les fermes illégales absorbaient quotidiennement quelque 260 mégawatts d’électricité.

Bien que l’exploitation minière de Bitcoin fatigue le réseau électrique, les experts disent que ce n’est pas la vraie raison des pannes d’électricité et de la dangereuse pollution atmosphérique en Iran. Le ministère des télécommunications estime que Bitcoin consomme moins de 2% de la production totale d’énergie de l’Iran.

«Bitcoin a été une victime facile ici», a déclaré Kaveh Madani, ancien directeur adjoint du département iranien de l’environnement, ajoutant que «des décennies de mauvaise gestion» ont laissé un écart croissant entre l’offre et la demande d’énergie de l’Iran.

Bitcoin «L’empreinte énergétique de l’exploitation minière n’est pas insignifiante, mais ces problèmes ne sont pas créés du jour au lendemain», a-t-il déclaré. «Ils ont simplement besoin d’un déclencheur pour échapper à tout contrôle.

Une forte baisse de l’offre ou un pic de la demande, comme cet hiver où davantage de personnes restent à la maison en raison de la pandémie de coronavirus, peut perturber l’équilibre d’un réseau qui tire principalement du gaz naturel. Les autorités ont rapporté que les ménages ont augmenté leur consommation de gaz de chauffage de 8% cette année, ce qui, selon la société de fourniture d’électricité de Téhéran, a entraîné «des limitations dans l’alimentation des centrales électriques du pays et un manque d’électricité».

Les sanctions contre l’industrie pétrolière et gazière vieillissante de l’Iran ont aggravé les défis, empêchant l’Iran de vendre ses produits à l’étranger, y compris son mazut de faible qualité et à haute teneur en soufre. Si le pétrole dangereux n’est pas vendu ou expédié, il doit être brûlé rapidement – et c’est le cas dans 20% des centrales électriques du pays, selon le responsable environnemental Mohammad Mehdi Mirzai. Le carburant qui couve noircit le ciel, en particulier lorsque le temps se refroidit et que le vent transporte les émissions des raffineries et des sites industriels voisins vers Téhéran.

Pendant les coupures de courant, d’épaisses couches de pollution ont recouvert les sommets des montagnes et plané au-dessus des villes, avec des lectures de pollution par particules fines dangereuses atteignant plus de 200 microgrammes par mètre cube, un niveau considéré comme «dangereusement» insalubre.

Alors que le gouvernement publiait sa répression sur les fermes Bitcoin, les mineurs ont refusé de blâmer leur consommation d’énergie. Beaucoup ont averti que malgré son potentiel de devenir une utopie de crypto-monnaie, l’Iran continuerait à prendre du retard.

«Ces mouvements nuisent au pays», a déclaré Omid Alavi, consultant en crypto-monnaie. «De nombreux pays voisins attirent des investisseurs étrangers.»

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DeBre a rapporté de Dubaï, aux Émirats arabes unis.