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TÉHÉRAN – L’Iran a déclaré samedi avoir arrêté un dirigeant irano-américain d’un groupe d’opposition peu connu basé en Californie pour avoir prétendument planifié une attaque de 2008 contre une mosquée qui a tué 14 personnes et en a blessé plus de 200 autres.

Le ministère iranien des renseignements a également affirmé que l’homme détenu, Jamshid Sharmahd de l’Assemblée du Royaume d’Iran, avait planifié d’autres attaques autour de la République islamique dans un contexte de tensions accrues entre Téhéran et les États-Unis.

L’arrestation signalée de M. Sharmahd intervient alors que les relations entre les États-Unis et l’Iran restent enflammées à la suite de la décision du président Donald Trump en 2018 de retirer l’Amérique de l’accord nucléaire multinational de 2015. En janvier, Une frappe de drone américain a tué un général iranien de haut rang à Bagdad. L’Iran a répondu par lancer une attaque de missiles balistiques contre des soldats américains en Irak qui en a blessé des dizaines.

L’Iran a accusé M. Sharmahd, 65 ans, d’avoir dirigé Tondar, ou «Thunder» en farsi, une aile militante de la Assemblée du Royaume d’Iran. Les circonstances de sa capture ne sont pas claires; le ministère du Renseignement l’a qualifié d ‘«opération complexe», sans donner plus de détails. Elle a publié sur son site Internet une prétendue photo de M. Sharmahd, les yeux bandés.

Le ministre iranien du renseignement, Mahmoud Alavi, est apparu plus tard à la télévision d’État, affirmant que M. Sharmahd avait été arrêté en Iran.

Les demandes de commentaires envoyées par courrier électronique à l’Assemblée du Royaume d’Iran, basée à Glendora, en Californie, n’ont pas reçu de réponse immédiate et le numéro de téléphone du groupe ne fonctionnait plus.

Selon un rapport récent publié par le département d’État américain, M. Sharmahd avait été la cible d’assassinat. Le département d’État américain n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

La télévision d’Etat iranienne a diffusé un reportage sur l’arrestation de M. Sharmahd, le liant à l’attentat à la bombe de 2008 contre la mosquée Shohada à Shiraz. Il a également déclaré que son groupe était également à l’origine d’un attentat à la bombe en 2010 contre le mausolée de l’ayatollah Ruhollah Khomeiny à Téhéran qui a blessé plusieurs personnes.

Le reportage de la télévision d’Etat a également allégué, sans fournir de preuves, que Tondar avait planifié des attaques contre un barrage et avait prévu d’utiliser des bombes au cyanure lors du salon annuel du livre de Téhéran.

Télévision d’État a diffusé des images de M. Sharmahd entrecoupées de séquences du moment de l’explosion de 2008 à la mosquée Shiraz. Le visage de M. Sharmahd semblait enflé et le style des images ressemblait à celui utilisé dans l’un des plus de 350 aveux forcés qu’un groupe de défense des droits de l’homme affirme que le diffuseur a diffusés au cours de la dernière décennie.

Le ministère des Renseignements n’a pas précisé les charges auxquelles M. Sharmahd sera confronté. Les prisonniers précédemment accusés dans la même attaque ont été condamnés à mort et exécutés.

L’Assemblée du Royaume d’Iran, connue en farsi sous le nom d’Anjoman-e Padeshahi-e Iran, et Tondar cherchent à restaurer la monarchie iranienne, qui a pris fin lorsque le Shah Mohammed Reza Pahlavi, mortellement malade, a fui le pays en 1979 juste avant sa révolution islamique. Le fondateur du groupe californien a disparu au milieu des années 2000.

Dans le passé, les agents des services de renseignement iraniens ont utilisé des membres de la famille et d’autres astuces pour attirer des cibles vers l’Iran ou vers des pays amis pour être capturés. Un fonctionnaire présumé du gouvernement iranien qui est accusé d’avoir tenté d’engager un tueur à gages pour tuer M. Sharmahd a disparu en 2010 avant d’être jugé en Californie, probablement revenu en Iran.

Selon un câble diplomatique américain de Londres de 2010, publié plus tard par WikiLeaks, un commentateur de Voice of America a déclaré que le même agent avait déjà été en contact avec lui. La police antiterroriste britannique a par la suite averti le commentateur qu’il «avait été visé par le régime iranien», a indiqué le câble.

Les deux cas représentaient «une nette escalade des tentatives du régime d’intimider les critiques en dehors de ses frontières, et pourraient avoir un effet dissuasif sur les journalistes, les universitaires et autres en Occident qui, jusqu’à récemment, ne ressentaient que peu de menace physique de la part du régime», indique le câble.

M. Sharmahd est apparu pour la dernière fois dans une vidéo en direct en ligne le 29 décembre, selon le site Web de son groupe, s’exprimant en farsi alors qu’il était assis sur une chaise noire devant un fond noir.

« Nous ne cherchons pas seulement la libération de la patrie, mais nous nous dirigeons également vers une direction spéciale, celle d’être iranien », a déclaré M. Sharmahd à un moment donné de la vidéo. «Parce que nous avons entendu dire qu’il était une fois des gens qui vivaient dans la région et étaient capables de construire un empire.»

L’Assemblée du Royaume est éclipsée par d’autres groupes d’opposition exilés. Mais l’Iran aurait évoqué le groupe à plusieurs reprises lors de la négociation des termes de l’accord de 2015, dans lequel Téhéran a accepté de limiter son enrichissement en uranium en échange de la levée des sanctions économiques.

Un porte-parole du ministère iranien des Affaires étrangères, Abbas Mousavi, a réagi à la nouvelle de la détention de M. Sharmahd en critiquant les États-Unis pour lui avoir permis, ainsi qu’à d’autres opposants militants, de vivre en Amérique.

Les États-Unis «doivent être responsables du soutien aux groupes terroristes qui sont à l’intérieur de ce pays et qui commettent et mènent des actes terroristes contre le peuple iranien», a déclaré M. Mousavi à la télévision d’État.

Une déclaration attribuée à Tondar a revendiqué l’assassinat d’un scientifique nucléaire iranien en 2010 par une bombe télécommandée, bien que le groupe ait déclaré plus tard qu’il n’était pas responsable. Israël est depuis longtemps soupçonné d’une série d’assassinats visant des scientifiques au milieu des inquiétudes concernant le programme nucléaire iranien, dont l’Occident craint qu’il pourrait être utilisé pour développer une bombe nucléaire. L’Iran maintient depuis longtemps que son programme est à des fins pacifiques.