L’Inde, deuxième producteur mondial de blé, a interdit les exportations de céréales à quelques exceptions près, une décision qui pourrait aggraver un déficit mondial aggravé par la guerre en Ukraine et exacerber les prévisions déjà désastreuses de la faim dans le monde.

La guerre a interrompu la production de blé en Ukraine et en Russie, qui en sont les principaux fournisseurs. Les combats et les blocus en mer Noire ont perturbé le transport des céréales. Et de mauvaises récoltes en Chine, ainsi qu’une vague de chaleur en Inde et une sécheresse dans d’autres pays, ont encore grevé l’offre mondiale.

L’Inde possède environ 10% des réserves mondiales de céréales, selon les données du Département de l’agriculture des États-Unis, un important excédent résultant de ses fortes subventions à ses agriculteurs. Il a été considéré pendant des mois comme un pays qui pourrait aider à combler les pénuries mondiales d’approvisionnement.

L’interdiction d’exporter du blé, annoncée dans un avis du ministère du Commerce daté de vendredi, semble être une volte-face par rapport aux déclarations antérieures du Premier ministre Narendra Modi. Le dirigeant indien a déclaré au président Biden en avril que le pays était prêt à approvisionner le monde à partir de ses réserves. Il a également exhorté les producteurs de blé nationaux à saisir l’occasion, affirmant que les autorités indiennes et les institutions financières devraient soutenir les exportateurs.

L’avis du ministère du Commerce publié vendredi a indiqué que les exportations de blé avaient été immédiatement interdites, à quelques exceptions près, car une flambée soudaine du prix de la récolte avait menacé la sécurité alimentaire de l’Inde. Des exportations limitées seront autorisées à la demande de gouvernements individuels dont l’approvisionnement alimentaire est vulnérable, indique l’avis.

L’interdiction d’exportation pourrait porter un coup supplémentaire aux organisations internationales qui luttent contre la menace croissante d’une famine généralisée. Le Programme alimentaire mondial, une agence des Nations Unies, a averti que 47 millions de personnes supplémentaires pourraient souffrir de la faim alors que les effets d’entraînement de la guerre s’ajoutent à une crise existante de forte augmentation des prix alimentaires et de pénurie d’engrais.

Début mai, l’économiste en chef de l’agence, Arif Husain, a déclaré qu’elle était en pourparlers avec l’Inde pour puiser dans son stock afin d’atténuer la pénurie. Il a également déclaré que le Programme alimentaire mondial avait exhorté les pays à ne pas promulguer d’interdictions d’exportation car ils pourraient augmenter les prix et réduire la disponibilité. « Espérons que les pays écoutent », a-t-il déclaré.

Ashok Gulati, un éminent économiste agricole en Inde, a déclaré que l’annonce du ministère reflétait mal l’Inde, étant donné qu’elle contredisait les commentaires précédents du gouvernement sur la volonté de fournir du blé aux pays dans le besoin.

“S’il y a une poussée mondiale, vous pouvez la maîtriser en ouvrant plutôt qu’en fermant les frontières”, a déclaré M. Gulati.

Cette décision risque également d’être impopulaire parmi les agriculteurs indiens.

Ranbeer Singh Sirsa, un agriculteur de l’État du Pendjab, a déclaré que l’interdiction affecterait probablement les producteurs de blé qui avaient récemment bénéficié de la hausse des prix et de la demande.

“Si le prix veut monter, laissez-le se stabiliser au prix international”, a déclaré M. Sirsa. « Qui essaient-ils de protéger maintenant, au détriment des agriculteurs ?