L'impact d'un séisme peut être prédit – mais seulement après

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(Reuters) – Au cours de la semaine prochaine, le sud de la Californie n'a que 27% de chances de connaître un troisième séisme d'une magnitude supérieure à 6, mais de 96% de subir un tremblement de magnitude 5 ou plus.

DOSSIER PHOTO: Une maison brûle après un tremblement de terre à Ridgecrest, Californie, États-Unis, le 5 juillet 2019. Jessica Weston / Daily Independent via REUTERS

Ces probabilités précises ont été générées par des scientifiques de la United States Geological Survey (USGS), à l'aide de modèles fondés sur des principes de longue date du comportement sismique et sur des décennies de données sur les répliques de séismes.

Mais les experts reconnaissent que le même pouvoir prédictif ne s'étend pas à la prévision du moment et du lieu des séismes.

«Même s’il s’agit d’une possibilité théorique, cela pourrait être une impossibilité pratique», a déclaré Andrew Michael, géophysicien basé à la Californie à l’USGS.

Un puissant tremblement de terre de magnitude 7,1 a secoué vendredi soir la ville isolée de Ridgecrest dans le désert de Mojave, un jour et demi après qu'un tremblement de terre de 6,4 magnitude ait été enregistré dans la même région.

En moyenne, un tremblement de terre est suivi d'une secousse encore plus forte environ 5% du temps environ, bien qu'il se produise plus fréquemment dans les zones à activité géothermique importante, comme le Mojave, selon Michael.

L'USGS a commencé à offrir des prévisions publiques de répliques dans les années 1980, a déclaré Michael.

Les modèles reposent sur des lois fondamentales régissant le comportement sismique connues depuis près d'un siècle, ont déclaré des experts.

Le tremblement de terre peu profond typique crée une série de répliques qui diminuent de façon exponentielle, chaque jour successif entraînant la moitié moins de tremblements. En outre, la fréquence des tremblements de terre diminue à mesure que la magnitude augmente – une région aura 10 fois plus de tremblements de terre de magnitude 6 que de magnitude 7, a déclaré Thomas Heaton, un sismologue du California Institute of Technology, dans un courrier électronique.

"Il existe maintenant un catalogue qui stocke les emplacements, la taille et l'heure des millions de séismes passés", a-t-il déclaré. "Il est assez simple de caractériser le comportement statistique de ces événements."

Le modèle actuel utilisé par USGS prédit le nombre et la taille des répliques basées sur le plus grand séisme, ou choc principal. Mais les sismologues pensent que les répliques se comportent plutôt comme la propagation d’une maladie lors d’une épidémie, a déclaré Michael. Tout comme chaque patient malade peut infecter d'autres personnes, chaque réplique peut créer à son tour ses propres répliques.

Michael a déclaré que l'USGS serait peut-être dans un an avant d'adopter un nouveau modèle intégrant cette théorie dans l'établissement de prévisions publiques. Finalement, a-t-il dit, on espère que les responsables seront en mesure de prédire l'ampleur des secousses qu'une ville en particulier pourrait subir à la suite d'un tremblement de terre, afin que les personnes puissent être mieux préparées.

Mais prédire un grand séisme en premier lieu reste hors de portée. Les meilleurs sismologues ont été en mesure d'utiliser les données historiques pour prédire la probabilité qu'un séisme d'une certaine ampleur frappe une région donnée au cours d'une période donnée.

Cette prévision est cruciale pour l'établissement de normes de sécurité dans les codes du bâtiment, par exemple. Mais cela n’aidera pas les habitants de la ville à prévenir un séisme imminent.

FILE PHOTO: Des fissures qui se sont ouvertes sous une autoroute lors d'un puissant tremblement de terre qui a frappé le sud de la Californie sont visibles près de la ville de Ridgecrest, Californie, États-Unis, le 4 juillet 2019. REUTERS / David McNew

"Le problème est que la Terre est une chose complexe", a déclaré Christopher Scholz, professeur émérite à l'Observatoire de la Terre Lamont-Doherty de l'Université Columbia. Scholz a noté, par exemple, que le séisme de la mine Hector de 1999 dans le désert de Mojave aurait été provoqué par un séisme de 1992. Cet écart de sept ans n’est qu’un moment éphémère en termes géologiques.

Les responsables fédéraux et des États espèrent qu'un nouveau système d'alerte des résidents en cas de secousses pourrait donner aux gens quelques secondes pour se mettre à l'abri, par exemple, ou se tenir à la porte.

«Je travaille sur la physique du processus de rupture et je suis convaincu que la physique fait partie d’une classe de phénomènes que l’on appelle« chaotiques », a déclaré Heaton. "Si cela est vrai, alors nous ne prédirons probablement jamais les tremblements de terre."

Reportage de Joseph Axe; Édité par David Gregorio

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