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Le talentueux sculpteur en question est Luis Campos, directeur technique du club, qui a transformé une équipe menacée de relégation en une des meilleures équipes de France.

L'année dernière, les Portugais ont parcouru le monde à travers le monde à la recherche de nouveaux talents pour l'ambitieux projet lillois qu'il espère voir devenir un habitué de la plus grande scène du football européen.

Cette saison sera la première fois depuis 2012 que le Stade Pierre-Mauroy accueille la Ligue des champions grâce à la deuxième place de la saison dernière en Ligue 1.

En même temps que Campos a été embauché, Lille a nommé Marc Ingla au poste de PDG, l'homme dont les travaux dans les coulisses du conseil d'administration de Barcelone pendant la présidence de Joan Laporta ont été déterminants pour l'ère la plus réussie de l'histoire du club.

Campos est largement considéré comme l’un des directeurs techniques les plus intelligents et les plus efficaces du football et, bien qu’il soit parti un an plus tôt, a été essentiel à la constitution de l’équipe qui a mené Monaco au titre de Ligue 1 et aux demi-finales de la Ligue des champions en 2016/17.

À son départ de Monaco, Campos a insisté sur le fait que son travail sur la Riviera ne serait pas son "chef-d'œuvre" final et qu'il est déjà sur le point d'en créer un autre.

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"Le travail de Luis est très sensible à notre stratégie pour le club", a déclaré Ingla à CNN. "Cela demande beaucoup de voyages, il y a beaucoup de travail scientifique, beaucoup de données, beaucoup de méthodologie.

"Mais il y a aussi un peu d'art impliqué, l'observation en direct et c'est la valeur finale ajoutée par Luis."

Campos, bien sûr, ne travaille pas seul. Pour Ingla, Lille dispose de l’une des structures de scoutisme les plus efficaces au monde, ce qui signifie que le club est en mesure de tirer pleinement parti de son emplacement dans une région riche en jeunes talents de footballeur.

Lille compte 20 éclaireurs en France et plus dans le monde entier, plus particulièrement dans la recherche de stars du Maghreb et d'Afrique de l'Ouest.

"Notre capacité de recrutement et l'étendue des talents auxquels nous avons accès sont tout simplement incroyables", a déclaré Ingla. "(Ceci est) dirigé par Luis, qui est sinon l'un des meilleurs, le meilleur, non seulement scout mais aussi conseiller sportif.

Ligue des champions: comment le football "artistique" a permis à Lille de revenir au top

«Nous recherchons des joueurs avec un ensemble unique de méthodologies, d’outils logiciels, d’outils de collecte de données, afin d’avoir un accès plus rapide et meilleur que tout autre club aux jeunes talents émergents capables d’alimenter notre style de jeu offensif et spectaculaire.

"Mais aussi formatrices, pour que ces joueurs puissent gagner en visibilité et se développer – tout d'abord pour leur carrière, afin que nous puissions profiter de leur performance sportive – mais aussi pour pouvoir réaliser leur rêve de réussir avec nous et peut-être rêver plus haut un jour, ce fut le cas pour (Nicolas) Pepe.

"Aujourd'hui, comme dans l'entrepreneuriat et dans d'autres industries, le talent peut émerger dans le monde entier et c'est pourquoi nous sommes vraiment à l'écoute."

Plan à long terme

Cependant, le court trajet effectué jusqu’à présent n’a pas été sans heurts.

L'une des premières grandes décisions prises par Ingla et Campos a été d'engager Marcelo Bielsa en tant que nouvel entraîneur principal de l'équipe, un homme dont les idées ont influencé certains des meilleurs gestionnaires de cette génération, mais dont les équipes ont également tendance à imploser.

Après avoir amassé 12 points sur ses 13 premières journées, puis être retourné en Amérique du Sud pour rendre visite à un ami atteint de la maladie terminale sans le consentement du club, Lille a démis Bielsa de ses fonctions.

Telle est la nature du football moderne – un phénomène qui voit les directeurs licenciés et les projets entiers abandonnés après quelques mauvais matchs – on aurait peut-être attendu à ce que les deux joueurs détruisent tout et recommencent.

Etant donné qu'il y a à peine 18 mois – après la première saison complète de Campos et Ingla -, Lille a échappé d'un barrage au match de relégation de la France, même le duo, aussi optimiste soit-il, n'aurait pu prévoir un tel succès immédiat.

Campos et Ingla avaient toutefois confiance dans le plan à long terme envisagé, financé par le milliardaire investisseur et nouveau propriétaire de Lille, Gérard Lopez, et engagé par l’entraîneur Christophe Galtier pour mener à bien leur vision.

"Nous pensons qu'il est très important d'être constant dans le football", a déclaré Ingla. "De mauvais résultats peuvent arriver, de mauvaises saisons peuvent arriver, mais la stratégie pour rester (la même) et moins vous changez, plus vos stratégies sportives sont renforcées et (vous voyez) les fruits de ceux-ci.

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"Si vous gérez le club avant les résultats du lundi et les commentaires des journaux ou des médias sociaux, c'est tout simplement ingérable. Nous devons essayer d'être cohérents dans un secteur qui est parfois un peu plus extrême sur les aspects négatifs ou positifs.

"Parfois, nous sommes plus précis dans nos décisions et avec les résultats que nous obtenons, nous obtenons une attention plus positive. Nous pouvons faire des erreurs, bien sûr, mais nous pensons que nous sommes dans une tendance positive."

"Ce n'est pas facile d'atteindre le sommet"

Etant donné que Lille ne peut rivaliser avec la puissance financière des superpuissances du football européen, l'un des éléments clés du succès de ce projet est la capacité du club à acheter à bas prix et à vendre à prix élevé, comme il l'a fait avec Nicolas Pepe.

Jonathan Ikoné, Timothy Weah, Boubakary Soumaré et Jonathan Bamba comptent parmi les jeunes joueurs les plus talentueux et les joueurs lillois qui espèrent suivre les traces ivoiriennes.

Cependant, bien que la signature et le développement de jeunes talents parmi les plus excitants du monde aient indéniablement des avantages financiers à long terme, ils peuvent également entraîner une pénurie d’expérience parmi les joueurs actuels.

Avec un âge moyen de seulement 24,2 ans, Lille possède l'une des équipes les plus jeunes de la Ligue des champions cette saison et ne compte que cinq joueurs de plus de 25 ans.

Alors que Bielsa a vendu plusieurs des personnalités les plus haut placées de l’équipe, l’une des premières décisions majeures de Galtier lorsqu’elle a aidé à former la première équipe a été d’ajouter de l’expérience.

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Le défenseur Jose Fonte, qui venait de quitter le club chinois Dalian Yifang à la suite de la Coupe du monde 2018, faisait partie des personnes appelées à guider et à aider la jeune équipe de Lille.

Le joueur de 35 ans, qui a joué au cœur de la défense dans l'équipe gagnante de l'Euro 2016 au Portugal, a déclaré que l'exemple principal qu'il essayait de montrer aux jeunes était celui de la "constance".

"C'est très difficile – ce n'est pas facile d'atteindre le sommet", a-t-il déclaré à CNN. «Mais il est plus facile d’atteindre le sommet que de maintenir ce niveau. Je pense donc que c’est une question de cohérence – et pour être cohérent, vous devez travailler dur chaque jour.

"Vous devez performer tous les jours, vous devez vous entraîner dur tous les jours, vous devez être concentré chaque jour et c'est la chose difficile à faire. Mon rôle ici est donc de veiller à ce que les enfants, les jeunes talents, journée.

"Assurez-vous qu'ils soient allumés tous les jours pour s'entraîner, qu'ils aillent au gymnase, qu'ils effectuent leur travail de réadaptation, qu'ils discutent avec eux lorsqu'ils sont un peu abattus, lorsqu'ils ne sont peut-être pas confiants, et qu'ils font preuve de calme et de confiance, ils ont le soutien nécessaire pour développer leurs talents. "

Après la Coupe du Monde, les projets de Fonte ont considérablement changé lorsqu'il a reçu un appel de Campos, au cours duquel il a expliqué la vision du club et le rôle qu'il jouerait.

Sans surprise, Fonte fait également l'éloge de Campos et remercie son compatriote de l'avoir convaincu de rejoindre ce projet ambitieux.

"Je suis venu rendre visite à mon équipe, je me suis renseignée un peu sur l'équipe et j'ai parlé au responsable. J'ai eu l'impression qu'elle me voulait", dit-il. "C’était donc une décision très simple et finalement payante."

Ligue des champions: comment le football "artistique" a permis à Lille de revenir au top

Lille a fait match nul dans le groupe H de la Ligue des champions, aux côtés de Chelsea, de l'Ajax et de Valence.

Avec l'Ajax qui a perdu plusieurs joueurs stars de la saison dernière, Chelsea a des problèmes de démarrage avec Frank Lampard en tant que nouveau directeur et la tourmente apparemment sans fin à Valence, Fonte pense qu'une place dans la ronde des 16 est à prendre.

"Ce n'est pas quelque chose qui manque dans cette équipe, c'est la confiance", a déclaré Fonte. "Nous sommes une équipe très très confiante. Nous savons ce que nous sommes capables de faire. Nous savons que le groupe est très compétitif. Oui, nous avons Chelsea, nous avons l'Ajax qui a réalisé une incroyable Ligue des champions l'année dernière.

"Valence a également connu une bonne saison l'an dernier, mais nous avons également fait un travail fantastique l'année précédente. Nous sommes donc confiants, nous savons que ce sera difficile, nous savons que c'est une compétition difficile.

"Mais nous avons nos armes, nous avons nos joueurs, nous avons notre talent et l'essentiel est de concourir et d'y aller avec la bonne mentalité. Pour réussir, vous devez d'abord y croire, alors je pense qu'il est important que nous suivions le cadre d'esprit pour gagner chaque match. "

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