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Cela ne ressemblait à rien de ce qu'il avait vu auparavant, un kaléidoscope qui se tordait entre turquoise, bleu électrique, bleu royal, indigo et violet, avant que l'obscurité ne prenne le dessus.

Pugh avait risqué sa vie en plongeant dans les eaux antarctiques dans seulement une paire de maillots de bain moulants; les récompenses étaient aussi fascinantes qu'elles étaient troublantes.

"Je ne pense pas avoir jamais vu quelque chose d'aussi beau que ça, juste les couleurs", a déclaré à CNN Sport Pugh, qui a nagé dans certaines des eaux les plus reculées du monde en tant que Patron des océans des Nations Unies.

"Mais c'était aussi incroyablement terrifiant … Les couleurs étaient magnifiques, mais elles cachaient un sombre secret. Et je dis que c'est un secret parce que les gens semblent l'ignorer."

Pugh a nagé le long d'une rivière sous-glaciaire sous la calotte glaciaire de l'Antarctique en janvier, et ce faisant, il a pu constater de visu le niveau de fonte qui a lieu en Antarctique oriental.

Au cours de la baignade de 10 minutes, il a bravé des températures de l'eau de 0,1 degrés centigrades et des températures de l'air de moins 15.

L'exploit fait partie d'une initiative téméraire surnommée "diplomatie Speedo", dans laquelle Pugh prend lui-même et ses maillots de bain à la ligne de front du changement climatique.

Il a nagé au pôle Nord, à l'Everest et à la mer de Ross, mais les circonstances entourant la dernière expédition en Antarctique se sont avérées uniques.

«Je pouvais à peine respirer, j'étais à bout de souffle», explique Pugh, se souvenant du moment où il est entré pour la première fois dans l'eau.

"Le froid au départ, il brûle sur toute ma peau. Mes mains et mes pieds étaient dans une agonie absolue. Mon corps me dit de sortir, de sortir, de sortir. Mon esprit dit concentration, concentration, concentration.

"Il ne s'agit pas de bravade, il s'agit d'envoyer le bon message. Je ne pense pas que nager dans une combinaison ou une combinaison étanche envoie le bon message."

Lorsque Pugh a atteint la fin de sa natation, il a été hissé hors de l'eau par le grand et proche ami du hockey sur glace russe Slava Fetisov.

"Sa peau était si fragile, comme (elle aurait pu) se briser en petits morceaux en une seconde", a déclaré Fetisov, médaillé d'or olympique en 1984 et 1988, à CNN Sport.

"Je n'ai jamais vu un homme avoir froid comme ça … Mais à ses yeux, il y avait tellement de vie et tellement d'espoir."

La température de l'eau n'était qu'un obstacle que Pugh devait surmonter.

Il a été forcé de faire des mouvements lents et délibérés alors que le tunnel dans lequel il nageait se rétrécissait. D'énormes stalactites pendaient du toit du tunnel; frapper un aurait pu être catastrophique.

Ensuite, il y avait la menace de tomber de la glace et d'être aspiré dans un moulin – un gouffre géant dans la calotte glaciaire qui s'effondre à des centaines de mètres du substratum rocheux.

Il est devenu si sombre à un moment de sa nage que Pugh a été obligé de retirer ses lunettes et de nager avec précaution la brasse pour trouver son chemin.

"Je devais être concentré à 100%", dit-il.

"Je me suis concentré sur chaque coup, en essayant de le rendre aussi puissant et aussi avancé que possible. C'est important lorsque vous nagez dans ces environnements pour être excité, mais pas excité."

Lewis Pugh: Comment un nageur en eau libre a bravé des eaux glaciales pour découvrir le “ sombre secret '' de l'Antarctique

Le but de l'expédition était de convaincre les décideurs politiques d'introduire une aire marine protégée en Antarctique oriental.

À l'instar des parcs nationaux, ceux-ci protègent certaines parties du monde contre les activités extractives et destructrices – dans le cas de l'Antarctique, la surpêche industrielle – et les rendent plus résistants au changement climatique.

Ayant déjà négocié une zone de protection marine dans la mer de Ross en 2016, Pugh espère cette année en accepter trois autres, une en Antarctique oriental, une en mer de Weddell et une sur la péninsule Antarctique.

Collectivement, cela couvrirait quatre millions de kilomètres carrés – soit environ le double de la taille de l'Europe occidentale, selon Pugh -, la Chine et la Russie devant encore accepter la proposition.

À son retour de l'Antarctique, Pugh s'est rendu au Kremlin pour rencontrer l'équipe de Vladimir Poutine, où il dit avoir eu "des discussions très chaleureuses et constructives". Il espère voyager à Pékin plus tard cette année.

Lewis Pugh: Comment un nageur en eau libre a bravé des eaux glaciales pour découvrir le “ sombre secret '' de l'Antarctique

"Tout cela ne fait que réaffirmer mon point de vue selon lequel nous devons maintenant rejoindre les points", a déclaré Pugh.

"Parce que j'ai vu la fonte des glaces de la mer Arctique, nous avons tous vu ces horribles incendies en Californie et en Australie, et j'ai vu des glaciers reculer partout dans le monde – dans l'Himalaya, dans l'Arctique et dans l'Antarctique .

"Mais maintenant, voir une énorme calotte glaciaire et juste voir autant d'eau s'écoulant d'une énorme calotte glaciaire. C'est très, très, très préoccupant."

Lewis Pugh: Comment un nageur en eau libre a bravé des eaux glaciales pour découvrir le “ sombre secret '' de l'Antarctique
Plus tôt cette année, des scientifiques de l'Université de Durham ont révélé qu'il y avait 65 000 lacs supraglaciaires – c'est-à-dire des lacs au sommet d'un glacier – en Antarctique oriental.
En novembre, les dirigeants mondiaux se réuniront à Glasgow, en Écosse, pour la COP26, les principales négociations des Nations Unies sur le changement climatique pour l'année.

"Nous avons maintenant besoin que les dirigeants mondiaux intensifient, soient courageux ou se retirent", a déclaré Pugh.

"Ils doivent venir préparés, ils doivent venir avec ambition, ils doivent venir avec concentration, ils doivent venir avec des mesures concrètes qui peuvent renverser la crise … Le temps est maintenant écoulé."

Fetisov, qui a soutenu Pugh tout au long de l'expédition en Antarctique, a présenté le Britannique aux ministres russes nécessaires pour signer l'accord sur la mer de Ross en 2016.

Lewis Pugh: Comment un nageur en eau libre a bravé des eaux glaciales pour découvrir le “ sombre secret '' de l'Antarctique

Les deux sont des amis de longue date, liés par la conviction commune que, selon les mots de Fetisov, nous sommes "à un pas d'une énorme catastrophe écologique".

C'est ce qui a motivé l'ancienne star du hockey sur glace, qui a remporté ses sept championnats du monde et deux titres olympiques dans les années 1970, 80 et 90, à sensibiliser à la crise climatique. En 2018, il a été nommé patron de l'ONU pour les régions polaires.

"J'ai joué la défense toute ma vie et je le sens", explique Fetisov. "Il est temps de se défendre.

"Je ne peux pas regarder dans les yeux des enfants et des jeunes et dire non, cela n'arrivera probablement pas – cela arrivera."

Son dernier projet, "The Last Game", consiste à parcourir le monde – ils sont allés en Israël, aux Émirats arabes unis, en Finlande, à Singapour, à Moscou et à New York – pour sensibiliser au changement climatique.

Lewis Pugh: Comment un nageur en eau libre a bravé des eaux glaciales pour découvrir le “ sombre secret '' de l'Antarctique

Le prochain arrêt, si le temps le permet, est de prendre l'initiative au pôle Nord.

Fetisov, un défenseur redoutable à l'époque où il jouait, croit que le sport peut être un joueur puissant en matière d'environnement.

"Les athlètes sont les gens les plus populaires de la planète", dit-il.

"Ils peuvent gagner la confiance des citoyens parce qu'ils travaillent dur, ils connaissent les résultats et savent comment mettre tout le monde dans une équipe sur la même longueur d'onde."

"Chaque jour dans le monde, nous organisons de grandes compétitions sportives. Nous pouvons de plus en plus utiliser le sport pour promouvoir les problèmes écologiques, c'est ma conviction."

Ayant grandi à Moscou, Fetisov patinait à l'extérieur d'octobre à avril. En février de cette année, dit-il, il n'y avait pas de neige sur le sol dans la capitale russe.

Vous n'avez pas toujours besoin de nager dans les eaux glaciales de l'Antarctique pour assister à l'impact du changement climatique, mais Pugh et Fetisov espèrent que les ondulations de leur dernière expédition se feront sentir dans le monde entier.