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WHAKATANE, Nouvelle-Zélande (Reuters) – Huit personnes étaient portées disparues et présumées mortes mardi après qu'une éruption volcanique a couvert une petite île néo-zélandaise populaire auprès des touristes dans les cendres chaudes et la vapeur, tuant cinq personnes et en blessant sérieusement environ 30 autres.

Le Premier ministre Jacinda Ardern a déclaré que les vols de reconnaissance ne montraient aucun signe de vie sur l'île blanche, alors que des témoins oculaires détaillaient les horribles brûlures subies par certains survivants.

"L'ampleur de cette tragédie est dévastatrice", a déclaré Ardern.

Ardern a déclaré que des touristes d'Australie, des États-Unis, de Grande-Bretagne, de Chine et de Malaisie figuraient parmi les morts, disparus et blessés, ainsi que les Néo-Zélandais. Elle a dit qu'il y aurait une enquête gouvernementale sur l'incident.

"À ceux qui ont perdu ou manquent famille et amis, nous partageons votre chagrin insondable en ce moment et dans votre chagrin", a déclaré Ardern lors d'une conférence de presse à Whakatane, une ville sur la côte est du continent, à environ 50 km. (30 miles) de White Island.

Une caméra sur le bord du cratère détenue et exploitée par l'agence néo-zélandaise des risques géologiques GeoNet a montré un groupe de personnes s'éloignant du bord à l'intérieur du cratère juste une minute avant l'explosion. D'autres images ont montré l'explosion qui a projeté un panache de cendres dans l'air dans environ 12 000 pieds (3 658 m).

"Il est maintenant clair qu'il y avait deux groupes sur l'île – ceux qui ont pu être évacués et ceux qui étaient proches de l'éruption", a ajouté Ardern.

Plus tard, au Parlement, elle a rendu hommage aux pilotes de quatre hélicoptères qui ont atterri sur l'île White au lendemain de l'éruption pour faire sortir des survivants.

"Dans leurs efforts immédiats pour éloigner les gens de l'île, ces pilotes ont pris une décision incroyablement courageuse dans des circonstances extrêmement dangereuses", a déclaré Ardern. "Je soupçonne que leur propre sécurité personnelle était la dernière chose à laquelle ils pensaient."

SURVIVANTS BRÛLÉS

Depuis lors, les sauveteurs n'ont pas pu accéder à l'île, qui est recouverte de frêne gris. GNS Science, l'agence géoscientifique néo-zélandaise, a averti qu'il y avait 50/50 chances d'une autre éruption dans les 24 heures à venir, car l'évent du volcan continuait d'émettre des «jets de vapeur et de boue».

Un homme néo-zélandais, Geoff Hopkins, dont le groupe de touristes venait de quitter l'île au moment de l'éruption, a déclaré qu'il avait aidé à tirer des survivants gravement blessés dans un bateau.

Hopkins, 50 ans, qui a reçu la visite en cadeau d'anniversaire, a déclaré que de nombreux survivants s'étaient précipités dans la mer pour échapper à l'éruption.

"Ils ont été tellement massivement brûlés", a-t-il déclaré au journal NZ Herald. «Les gens portaient des shorts et des t-shirts, donc il y avait beaucoup de peau exposée qui a été massivement brûlée.»

Le Premier ministre australien Scott Morrison a déclaré mardi que trois Australiens seraient parmi les victimes confirmées, dont 13 parmi les blessés.

"Je crains qu'il n'y ait de pires nouvelles à venir", a déclaré Morrison.

Le haut-commissariat de la Malaisie en Nouvelle-Zélande a déclaré qu'un Malaisien faisait partie des morts.

Le haut-commissaire britannique en Nouvelle-Zélande, Laura Clark, a confirmé sur Twitter que deux Britanniques faisaient partie des blessés à l'hôpital.

Russell Clark, ambulancier paramédical en soins intensifs avec une équipe d'hélicoptères, a déclaré que les premières scènes étaient écrasantes.

"Tout était simplement recouvert de cendres", a-t-il déclaré à Reuters. "C'était un sentiment assez écrasant."

L'espoir s'estompe pour huit disparus lors d'une éruption volcanique «dévastatrice» en Nouvelle-Zélande
Le Premier ministre néo-zélandais Jacinda Ardern s'adresse aux médias à la suite d'une éruption du volcan White Island, à Whakatane, Nouvelle-Zélande, le 10 décembre 2019. REUTERS / Charlotte Greenfield

'UNE CATASTROPHE EN ATTENTE D'ARRIVER'

«Whakaari», comme on l'appelle en langue maorie, est le volcan à cône le plus actif de Nouvelle-Zélande, construit par une activité volcanique continue au cours des 150 000 dernières années, selon GeoNet.

Environ 70% de l'île est sous la mer, ce qui fait de la structure volcanique la plus grande de Nouvelle-Zélande.

Ray Cas, professeur émérite à l'Université Monash, a déclaré que l'île "était une catastrophe qui attend depuis de nombreuses années".

"Après l'avoir visité deux fois, j'ai toujours pensé qu'il était trop dangereux d'autoriser les groupes de touristes quotidiens qui visitent le volcan insulaire inhabité en bateau et en hélicoptère", a déclaré Cas dans des commentaires publiés par l'Australian Science Media Center.

GeoNet a relevé le niveau d'alerte pour le volcan en novembre en raison d'une augmentation de l'activité volcanique. La dernière éruption fatale du volcan a eu lieu en 1914, quand il a tué 12 mineurs de soufre. Il y a eu une éruption de courte durée en avril 2016.

Pourtant, des visites quotidiennes amènent chaque année plus de 10 000 visiteurs sur l'île privée.

Royal Caribbean a confirmé lundi soir que plusieurs passagers de son paquebot de croisière à 16 ponts, Ovation of the Seas, étaient en excursion d'une journée sur l'île, mais n'a pas fourni d'autres informations.

Janet Urey, 61 ans, une infirmière de Richmond, en Virginie, a déclaré que son fils Matthew, 36 ans, et sa femme, Janet, 32 ans, étaient des croisiéristes blessés lors de l'éruption pendant leur lune de miel.

«Le téléphone a sonné à minuit. Ensuite, j'ai entendu un message vocal. C'était mon fils. Il a dit: «Maman … ce n'est pas une blague. Un volcan a éclaté alors que nous étions sur l'île. Nous sommes à l'hôpital avec de graves brûlures. »»

Urey a dit qu'elle était frustrée par le manque d'informations du bateau de croisière sur lequel il se trouvait et des autorités.

L'espoir s'estompe pour huit disparus lors d'une éruption volcanique «dévastatrice» en Nouvelle-Zélande
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«Je n'ai pas entendu un mot des croisiéristes», a-t-elle déclaré.

GRAPHIQUE: Éruption volcanique en Nouvelle-Zélande – ici

Reportage par Charlotte Greenfield à Whakatane et Praveen Menon à Wellington, reportage supplémentaire par Barbara Goldberg à New York; Écriture de Jane Wardell et Raju Gopalakrishnan; Montage par Lincoln Feast et Gerry Doyle

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