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jeC'était en juin 1974. La guerre froide frôlait la détente, bien que le scandale du Watergate ait éclipsé le sommet de Moscou entre le président Richard Nixon et son homologue de l'Union soviétique, Leonid Brejnev.

Un mois plus tard, à des milliers de kilomètres dans ce qui est aujourd'hui le Tadjikistan, près de l'Himalaya à l'ombre du pic Lénine, une autre rencontre a eu lieu entre un Américain et un Russe.

La carte reflète la géographie moderne; la frontière de l'Union soviétique est basée sur les frontières des pays qui faisaient partie de l'URSS. Crédits cartographiques: maps4news.com/‹OSM, Encyclopedia Britannica

Molly Higgins a vu Elvira Shatayeva pour la première fois alors qu'elle contournait un virage dans la chaîne de montagnes du Haut Pamir, parfois connue comme «le toit du monde».

Un instructeur Outward Bound voyageant dans les Rocheuses du Colorado, vivant d'une berline blanche fanée, Higgins avait été invité à un rassemblement international d'alpinisme d'un mois organisé par les Russes.

Dix-neuf Américains, dont deux femmes, ont participé à l'expédition des Pamirs américains / URSS de 1974. Higgins, alors âgée de 24 ans, était une invitée de dernière minute lorsque les organisateurs, beaucoup incertains ou mal à l'aise quant à la place des femmes dans les expéditions, ont réalisé qu'une femme ne semblait pas suffire.

«J'étais ambitieux et très sûr de moi, et je pensais que j'étais très fort», se souvient Higgins, maintenant chercheur en laboratoire clinique à Whitefish, Montana.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Les grimpeurs se reposent au Camp II. Sur la photo dans le sens horaire à partir du bas à gauche: Jed Williamson, Marty Hoey, Peter Lev, John Evans, Molly Higgins, Fred Stanley, Bruce Carson (chapeau blanc) et Chris Kopczynski. Crédits: Frank Sarnquist

Elle était accompagnée d'un équipage transportant des charges jusqu'au Camp II – Crevasse Camp – en direction du col de Krylenko, sur l'épaule du pic Lénine, la deuxième plus haute montagne du pays, lorsqu'un tremblement de terre a secoué les pentes.

Higgins se souvient d'un grincement. Puis une avalanche a grondé au-dessus de nous, se lançant au sommet d'une tour de glace au-dessus du camp.

L'avalanche a assombri l'air, éparpillé l'équipement et enterré partiellement une personne, avec au moins deux autres sautant dans la crevasse pour s'échapper. Quatre parmi l'équipage étaient descendus plus tôt pour se réapprovisionner, et pendant des heures, ceux des deux groupes redoutaient que les autres ne soient morts.

Pourtant, tous avaient survécu, bien que dans le groupe inférieur, Allen Steck, un grimpeur pionnier de Berkeley, en Californie, ait été enterré jusqu'au cou. Les deux groupes se sont joyeusement réunis au camp 1, sur la moraine de Krylenko, et se sont retirés, secoués, au camp de base dans une prairie alpine.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Molly Higgins, Marty Hoey et Arlene Blum ensemble au camp de base après la tempête. Crédits: Arlene Blum

Quelque 170 alpinistes de 10 pays occidentaux ont occupé un immense camp d'alpinisme, avec 60 autres alpinistes et officiels d'Europe de l'Est et de la Russie à travers un ruisseau.

Ce fut la première grande expédition américaine autorisée en Union soviétique, qui possède certaines des montagnes les plus hautes et les plus reculées du monde. Le rassemblement a eu lieu pour présenter la région et les compétences des grimpeurs hôtes et, semble-t-il, développer des relations avec les rivaux de la guerre froide. Il était perçu comme un moyen d'élever de jeunes alpinistes et de favoriser les relations d'alpinisme entre les pays.

Personne n'aurait jamais pu imaginer combien de choses se passeraient mal cet été-là, les événements pluvieux du ciel et bouleversés par la terre, ni les héroïques qui en découleraient.

Pourtant, l'histoire de l'une des plus grandes catastrophes de l'alpinisme a été presque complètement perdue.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Jusqu'en 1974, aucun Américain n'a jamais eu l'occasion de gravir l'imposant pic Lénine. Crédits: Allen Steck

Même de nombreux non-grimpeurs connaissent les catastrophes de l'Everest et qui est Alex Honnold. Pourtant, presque personne aujourd'hui, grimpeurs inclus, n'a jamais entendu parler de ce qui est arrivé à huit femmes russes en 1974. Une recherche Google ne révèle rien sur le 45e anniversaire de l'année dernière.

Décrivant la retraite après l'avalanche calamiteuse, Higgins dit: «Nous sommes descendus à travers ces énormes rochers, dans un coin, et là, debout, se trouvait cette bombasse absolument magnifique, aux yeux bleu vif, musclée et autoritaire sur un rocher, et elle a environ quatre mecs russes autour d'elle, et elle les commande. »La femme était dans la mi-trentaine.

Repérant qu'un Américain, Mike Yokell, boitait – après avoir sauté dans la crevasse à côté du Camp II pour échapper à l'avalanche – Shatayeva a crié: «Il est blessé! Prenez son sac! "

Shatayeva s'est ensuite retourné, a regardé Higgins et a dit d'un ton profond et prudent: «Je suis Elvira Shatayeva. Je suis maître du sport. Qu'es-tu?"


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Elvira Shatayeva Crédits: Arlene Blum

«Je suis Elvira Shatayeva.

Master of Sport était le titre de référence le plus élevé dans tous les sports de l'Union soviétique consciente du statut, encore plus impressionnant lorsqu'il était atteint par une femme.

Higgins se souvient: «Je pensais que c'était génial. Je ne voulais pas être autoritaire comme ça, mais voici une femme qui était vraiment capable. Je voulais être comme elle, forte et expérimentée. Elle était une héroïne, juste là. "

À une époque où les grimpeuses étaient relativement peu nombreuses, Higgins n'en avait jamais rencontré une qui était le genre d'alpiniste et d'alpiniste qu'elle voulait être. Ce devait être la seule interaction du jeune Américain avec Elvira.

«Je savais tout de suite que c'était un moment transformateur.»

Arlene Blum, chimiste biophysique et environnementaliste de Berkeley, en Californie, avait demandé au American Alpine Club de rejoindre le contingent américain, mais elle a été refusée.

Cependant, certaines alpinistes suisses, par le biais d'un club d'escalade féminin international, l'ont invitée à faire partie d'une équipe féminine. La situation a créé une dynamique gênante lorsque Blum, 29 ans, est arrivé dans le Pamir et est entré dans la tente du mess bondée de monde.

En racontant l'histoire dans son mémoire «Breaking Trail», elle s'approcha de la table américaine bondée, mais fut ignorée.

Elle a écrit: «Je me tenais au milieu du rugissement des voix, tenant mon pain et mon caviar et souhaitant pouvoir disparaître. Heureusement, une femme russe blonde frappante m'a fait signe de sa table. "


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Arlene Blum photographiée dans les Pamirs. Crédits: Arlene Blum

Shatayeva s'est présentée et a accueilli Blum. Au cours de leur conversation, elle a déclaré à Blum que la plupart des hommes soviétiques pensaient qu’une équipe féminine ne réussirait jamais sur le pic Lénine de 23 406 pieds – le but de son groupe.

"Nous prévoyons d'être la première équipe féminine à le faire", a déclaré Shatayeva. "Ou peut-être que votre groupe le sera."

Blum, à l'aise, a déclaré: "Peut-être que nous pourrions tous grimper ensemble."

"C'est impossible", fut la réponse rapide. Blum ne pouvait que supposer que les Soviétiques voulaient que la première équipe féminine soit la leur. Shatayeva a dit à Blum le plan plus large: que les huit femmes grimperaient le pic par la crête Lipkin du côté nord-est et descendraient la crête nord-ouest vers le plus petit pic Razdelny. La leur serait la première traversée, par des hommes ou des femmes, du sommet. Ils devaient bivouaquer ou faire un camp temporaire par-dessus.

«Les femmes soviétiques sont très fortes. Nous avons un esprit collectif et nous travaillons ensemble. »

Elvira Shatayeva, 15 juillet 1974.

«Nous réussirons», a-t-elle déclaré à Blum. «Les femmes soviétiques sont très fortes. Nous avons un esprit collectif et nous travaillons ensemble. »

Blum rappelle aujourd'hui «la chaleur et l'énergie» de Shatayeva.

«Nous partagions un objectif commun: donner aux femmes la possibilité de gravir de hautes montagnes et nous étions si heureuses d'être dans ce camp avec d'autres grimpeuses qui partageaient notre joie de la montagne», se souvient Blum.

Elle se souvient avoir ressenti une certaine inquiétude face au projet ambitieux de traverser le pic Lénine.

«C'était à l'époque de la guerre froide, lorsque nous étions en concurrence avec les Russes. J'ai regardé leurs tentes inadéquates avec des fermetures à boutons et (leurs) bottes à l'ancienne et j'ai pensé à quel point la technologie russe semblait aller plus dans l'espace que dans les montagnes. »

Christopher Wren, grimpeur et correspondant à Moscou pour le New York Times (il devait devenir chef de bureau en décembre de la même année), a rencontré Shatayeva dans le camp de base au début de la rencontre, qui a commencé à la mi-juillet.

Un passage (plus tard anthologisé) de son livre "The End of the Line", à propos de ses années en Russie et en Chine, se lit comme suit: "Une blonde frappante avec des pommettes hautes et des yeux bleus de chat, elle était venue pour diriger une équipe de les meilleures grimpeuses de l'Union soviétique lors d'un assaut contre le pic Lénine. »En discutant avec elle autour d'un thé, il a senti un« noyau d'acier »sous la surface.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.En photo d'en haut: les grimpeurs américains Christopher Wren, Allen Steck et Jock Glidden. Crédits: Arlene Blum

La prochaine fois que Wren a vu Shatayeva, alors que lui et deux amis se sont approchés du sommet du pic Lénine après un bivouac de deux nuits soufflé par la tempête à 1000 pieds sous le sommet, et ont repéré une touche de couleur, une veste bleue dans un creux de neige.

«Quelqu'un», écrivait-il à propos de cette première impression confuse, «semblait endormi sous le soleil radieux.» Il pensa: Un moment étrange pour une sieste.

Robert «Bob» Craig (décédé en 2015, à 90 ans), chef adjoint de l'équipe américaine et auteur du livre d'expédition suivant, «Storm and Sorrow», a écrit: «Pour la plupart, les femmes sont restées de l'autre côté du ruisseau en le camp des «nationalités soviétiques». Ils ont fait plusieurs ascensions d'entraînement, et nous les avons observés à quelques reprises faire de la gymnastique devant leurs tentes. »

Les femmes, qu'il a décrites comme âgées de 22 à 35 ans, semblaient être «très sérieuses… encore, elles chantaient des chansons ensemble, et il n'était pas rare que nous entendions leurs bavardages excités et leurs rires tinter comme des cloches à travers la vallée.»

Le mari d'Elvira, Vladimir Shatayev, a écrit plus tard dans ses mémoires, «Degrés de difficulté», que les femmes fonctionnaient comme une unité disciplinée mais sympathique. "Pas une seule fois nous n'avons entendu des mots d'argument ou de discorde."

Elle lui a dit: «Tu devrais lire le procès-verbal» de leurs réunions. "Vous n'avez jamais rêvé d'une telle ouverture."


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.La dirigeante de l’équipe féminine soviétique, Elvira Shatayeva, est partie avec d’autres membres de l’équipe. Crédits: Arlene Blum

Shatayeva avait déjà organisé la première ascension exclusivement féminine d'un sommet de 7 000 mètres – le pic Korzhenevskaya (7 105 mètres) – au Tadjikistan en 1972, et avait dirigé une traversée de l'Ushba à double sommet (4 710 mètres) en Géorgie l'année suivante.

Deux nuits avant le départ des femmes, les grimpeurs américains Jed Williamson et Peter Lev se sont rendus dans leur camp pour dire bonjour et bonne chance. Dans un pays où règne la réglementation, comme le dit Williamson, maintenant président d'un collège à la retraite et résidant à Hanovre, dans le New Hampshire, «c'était la première fois qu'on leur permettait de partir sans la compagnie d'hommes.» Quatre des femmes avaient gravi le pic Lénine avec mâles.

Mais personne ne pouvait contrôler la météo ou la géologie. Toute la rencontre du Pamir était en proie à la neige, développant rapidement un risque d'avalanche, un tremblement de terre qui a secoué les avalanches (avec deux autres tremblements de terre plus tard) et la pire tempête de la région depuis 25 ans.

À 1 h du matin le 26 juillet, à peine plus d'un jour après le retour de Higgins et de son groupe du col de Krylenko, quatre grimpeurs forgeant une nouvelle route sur la face nord du pic du 19e congrès du parti (ou pic 19) ont été frappés par un avalanche pendant leur sommeil. Craig, le chef adjoint de l'équipe américaine, et son camarade de tente, Jon Gary Ullin, ont été enterrés. Ullin, 31 ans, un pilote de ligne affable et plein d'humour de Seattle, a été écrasé.

Leurs amis John Roskelley et John Marts avaient fouillé les deux et tenté de ressusciter Ullin quand une autre avalanche a frappé, enveloppant à nouveau Craig et emportant les tentes et l'équipement.

Roskelley, Marts et Craig ont ensuite été bloqués dans une grotte de neige pendant deux jours et ont largué des vivres dans un superbe effort de sauvetage en hélicoptère collaboratif par les Soviétiques, qui a permis à Lev un rôle clé en tant que «personne de largage», dans lequel il avait de l'expérience.

Lev, prévisionniste d'avalanche et guide d'héliski, rappelle que l'hélicoptère russe est extrêmement puissant. «J'étais dans la grande porte ouverte, juste accroché à quelque chose», dit-il, «et j'ai pu faire tomber la goutte« sur le pas de leur porte »» à environ 50 ou 75 pieds au-dessus.

"Le pilote mérite un vrai crédit."


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Un coup de vent lorsque la tempête a frappé le 5 août 1974. Crédits: Arlene Blum

Cinq grimpeurs qui ne faisaient pas partie de la compétition et connus des visiteurs uniquement comme «les Estoniens» ont disparu sur la face est du pic Lénine. Tous sont morts – trois dans une avalanche et les deux autres après avoir été retrouvés et évacués.

Pour la plupart dans l'assemblage, les objectifs ont changé en fonction des conditions; Bien que Roskelley et Jeff Lowe soient revenus et aient terminé l'alignement du Peak 19, d'autres grimpeurs ont convergé sur les itinéraires «standard».

Pendant ce temps, Higgins, se sentant seul et isolé parmi le contingent majoritairement masculin, s'est retrouvé dans un groupe de quatre (elle-même; le chef d'expédition, Pete Schoening; Chris Kopczynski; et Frank Sarnquist) qui a gravi le pic Lénine via la crête de Razdelny le 3 août.

L'autre Américaine de la compétition, la très respectée Marty Hoey – décédée tragiquement sur l'Everest huit ans plus tard – a également grimpé du côté de Razdelny, avec Lev, Bruce Carson et John Evans le 4 août. Williamson a commencé avec eux mais, se sentant malade, tourné le dos.

Bien que la montagne ne soit pas considérée comme escarpée ou technique, elle est grande et haute et assaillie par des conditions météorologiques difficiles, avec des sections de glace modérément escarpées, particulièrement hautes du côté Lipkin.

"Notre journée au sommet a été si difficile que je ne pouvais pas le croire", dit Higgins. «L'altitude… j'ai fait un effondrement. Ce fut une expérience vraiment humiliante. J'en étais très fier et tellement heureux que cela ait été fait. »

Jeff Lowe, un jeune grimpeur hors pair (décédé de causes naturelles en 2018), publierait beaucoup plus tard dans un fil de discussion en ligne: «(S) certains des gars du voyage lui ont donné du fil à retordre, affirmant qu'elle n'en avait pas assez (expédition ou alpin) pour y être. Molly leur a cependant donné tort – en tirant son propre poids et en se comportant généralement de manière compétente. »

Le 3 août, Steck a progressé du côté de Lipkin avec Wren et Jock Glidden. Steck a écrit dans son journal, comme indiqué dans ses mémoires de 2017, «La vie d'un alpiniste»: «Le temps est nuageux aujourd'hui et nous avons des problèmes de recherche d'itinéraire pour arriver au Camp III dans des conditions de voile blanc. Notre altimètre nous indique que nous sommes à environ 5 800 mètres »ou 19 030 pieds. Le 4 août, les trois ont pris une journée d'escale.

Les radios américaines avaient été saisies dans les douanes, de sorte que le groupe de Steck n'avait qu'une radio faible prêtée par les Soviétiques, et tous les pays avaient été mis sur des fréquences différentes. Ce jour-là, une tempête majeure était prévue, et Vitaly Abalakov – Master of Sport pour l'alpinisme dans tout le pays (décédé en 1986) – a recommandé que tous les grimpeurs descendent à la base. Le groupe de Steck n'a jamais reçu le message, ni Richard Alan North of Scotland.

"Notre journée au sommet a été si difficile que je ne pouvais pas le croire."

Molly Higgins, 5 mai 2019.

Du 31 juillet au 3 août, dans le Nord, un scientifique biomédical a pris sa retraite et vit à Niwot, au Colorado, et ses coéquipiers ont emprunté une route «nouvelle mais pas particulièrement difficile» pour rejoindre la route Lipkin.

Le 4 août, en grimpant alors seul, le Nord a coupé des marches, comme cela se faisait couramment à l'époque, dans la glace escarpée – un travail fastidieux et fatigant accompagné d'hallucinations provoquées par l'altitude. Il atteignit le sommet puis descendit, glissant plusieurs fois et agrippant son piolet pour s'auto-arrêter sur la neige dure. Au pied de la section escarpée, peut-être à 400 pieds au-dessous du sommet, il a rencontré les femmes russes, marchant en ligne.

Il y avait du vent, avec une visibilité «à quelques mètres», dit-il.

Ils ont échangé leurs salutations et North a ensuite recréé la scène dans le magazine Summit, en écrivant: «Ils progressent lentement mais de bonne humeur.

"" Vous avez un peu essoufflé là-bas ", je remarque en plaisantant. Mais l'humour est perdu pour eux.

"" Ah! Nous sommes forts. Nous sommes des femmes », répondent-elles.»

Le nord est descendu, dépassant quelques hommes soviétiques qui ont sommé derrière lui et ont rejoint plus tard sa descente.

Il pense que les femmes ont escaladé la section glacée escarpée et campé cette nuit-là sur le bord est de la crête du sommet, avant de se rendre au sommet le lendemain.

Le matin du 5 août, du côté un peu plus simple de Razdelny, un grimpeur soviétique est venu dans la tente de Blum au Camp III, le camp le plus haut, avec un message de la base disant: «Une tempête est prévue. N'essayez pas de grimper. »

Pourtant, l'air est resté calme et assez clair, les gens ont parcouru un long chemin et étaient en position, et certains ont choisi d'essayer. Blum, Heidi Lüdi et Eva Isenschmid, de Suisse, ont démarré, bien que ces deux derniers aient transporté du matériel supplémentaire et prévu un bivouac possible, alors Blum s'est précipité, avec un délai d'exécution à l'esprit et espérant battre tous les temps.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Lever du jour le matin du 5 août 1974. Crédits: Arlene Blum

Près du sommet lorsque la tempête a frappé peu avant midi, Blum a battu en retraite, combattant rapidement le vent et le blizzard. Heureusement, elle a été rejointe par Williamson, qui avait recommencé pour le sommet, également avec une limite de rotation ferme et un œil sur la météo. Il s'était retiré de très haut – le plateau du sommet à 22 800 pieds.

Williamson a rompu la piste et a exhorté Blum quand elle s'est assise, épuisée. En descendant, le duo a vu les deux coéquipières de Blum et une amie bavaroise et les a également invitées à descendre; Isenschmid, une photographe et artiste de 23 ans que North appelle une "âme douce", devait mourir dans la tempête le lendemain malgré les efforts de sauvetage de ses partenaires et des grimpeurs français, allemands et américains.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Eva Isenschmid et Heidi Lüdi de Suisse. Crédits: Arlene Blum

Pendant ce temps, Steck, Wren et Glidden ont marché jusqu'à juste en dessous de la crête principale et dans des conditions de tempête sauvage se sont arrêtés et ont campé à 22 000 pieds, leur camp IV, le dernier.

L’équipe féminine soviétique a atteint son sommet en fin d’après-midi le 5 août, transportant des charges complètes (les grimpeuses qui ne sont pas en travers peuvent laisser du matériel en dessous). À 17 h 00 ils ont transmis par radio le camp de base et ont dit que, dans la visibilité qui se détériorait, ils avaient du mal à faire la descente et avaient installé leurs tentes pour attendre une pause.

Les comptes rendus des événements qui s'ensuivent diffèrent, mais Vladimir Shatayev dans son livre note que le camp de base a accepté, disant de descendre immédiatement si possible ou d'attendre la nuit. Le livre de Craig rapporte qu'Abalakov leur a dit de descendre le matin sur le Lipkin, la route qu'ils avaient empruntée et qu'ils connaissaient.

Cette nuit-là, le groupe de Steck portait ses bottes et tous ses vêtements au lit au cas où sa tente serait déchiquetée. Les Américains avaient des tentes en nylon avec fermetures éclair et des poteaux en aluminium. Tenant les piquets de la tente, même si un claquait, ils survivraient à la tempête. Les femmes soviétiques avaient des tentes en coton avec des fermetures à bascule et des poteaux en bois, et selon Craig, le vent a détruit deux tentes la première nuit.

Le matin du 6 août a apporté cinq pouces de neige à la base et, plus haut, un pied de neige et des vents de 70 à 80 mph. Les grimpeurs se sont réunis pour entendre les transmissions radio du traducteur tandis que Shatayeva transmettait par radio des informations sur le voile blanc et l'aggravation du vent.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Chris Wren et Jock Glidden au Camp II sur Peak Lenin. Ils avaient une tente en nylon avec fermetures éclair et des poteaux en aluminium. Crédits: Allen Steck

À ce que Vladimir Shatayev déclare à 17h00 (bien que Craig l'indique comme quelques heures plus tôt), Shatayeva a rapporté qu'une femme était tombée malade et qu'une autre ne semblait pas bien. Abalakov leur a dit de descendre.

Abalakov a parlé lentement et catégoriquement, selon Craig, disant d'atteindre la neige dans laquelle ils pourraient creuser des grottes.

Craig a écrit: «(I) t était implicite que si la fille malade ne pouvait pas bouger et ne pouvait pas obtenir un abri adéquat, elle devait la quitter pour le bien du groupe dans son ensemble.»

Alors que les femmes descendaient, Irina Lyubimtseva est décédée, apparemment gelée, tenant une corde de sécurité pour les autres.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.L'équipement des Soviétiques comprenait des tentes en toile avec fermetures à bascule plutôt que des fermetures à glissière, des poteaux de tente en bois et des bottes avec des clous sur le fond. Crédits: Arlene Blum

Incapables de creuser des grottes dans la neige dure et granuleuse, les femmes ont réussi à installer deux tentes sur une crête à seulement plusieurs centaines de pieds sous le sommet. Les grimpeurs malades se sont détériorés. Abalakov a fortement dirigé la descente continue de ceux qui pouvaient se déplacer, selon Craig; Shatayeva a dit qu'elle comprenait et qu'elle allait essayer.

Les heures données varient, mais ce jour-là ou le lendemain, les femmes malades (Nina Vasilyeva et Valenina Fateyeva) sont décédées. Aussi ce jour-là ou, selon le récit de Shatayev dans les premières heures après minuit, des vents de force ouragan ont frappé, explosant les tentes et emportant sacs à dos, poêles et moufles. Cinq femmes se sont blotties dans une tente sans poteaux, avec trois sacs de couchage.

Le lendemain matin, quatre grimpeurs japonais, bivouaquant sous une tente à 6 500 mètres du côté de Lipkin et possédant une radio puissante, ont entendu les transmissions en russe et en ont déduit les ennuis. Deux des grimpeurs japonais se sont courageusement mis en route pour aider mais ont été renversés et forcés de reculer. D'autres grimpeurs de la montagne se sont mobilisés, mais tous étaient bien plus bas.

S'il-vous-plaît pardonnez-nous. Nous t'aimons. Au revoir.

Quand reverrons-nous les fleurs?

Les extraits suivants sont de Craig. Les comptes et les époques diffèrent quelque peu, mais Craig était dans le camp de base et dans l'ensemble, son compte est considéré comme sain et une interprétation honnête et sérieuse.

7 août, «vers» 08h00. Abalakov a insisté sur Shatayeva pour savoir si les femmes tentaient de descendre. Elle a répondu avec esprit: «Trois autres sont malades; maintenant nous ne sommes plus que deux à fonctionner et nous nous affaiblissons. Nous ne pouvons pas, nous ne laisserions pas nos camarades après tout ce qu'ils ont fait pour nous. »

10:00 Shatayeva: "C'est très triste ici où c'était autrefois si beau."

Le midi. Un autre était mort, deux mouraient. "Ils sont tous partis maintenant. Ce dernier a demandé: «Quand reverrons-nous les fleurs?» (Deux) d'autres personnes ont posé des questions sur (leurs) enfants. Maintenant, cela ne sert à rien. »

15h30 (Désorienté) «Nous sommes désolés, nous vous avons échoué. Nous avons essayé si fort. Maintenant, nous avons tellement froid. "

Abalakov, désespéré, a promis qu'un sauvetage était en cours.

17h00 La transmission n'est pas claire, mais une autre femme semble être décédée. Trois sont restés. Les vents en hauteur ont été estimés à 80 à 100 mph, les températures au sommet de moins 30 à moins 40 F.

18h30 «Un autre est mort. Nous ne pouvons pas passer une autre nuit. Je n'ai pas la force de maintenir le bouton de l'émetteur enfoncé. »

20h30 «Maintenant, nous sommes deux. Et maintenant, nous mourrons tous. Nous sommes vraiment désolés. Nous avons essayé mais nous n'avons pas pu… Veuillez nous pardonner. Nous t'aimons. Au revoir."

Le livre de Vladimir Shatayev identifie le dernier orateur non pas comme sa femme mais Galina Perehodyuk, et suggère qu'il était difficile de comprendre si le mot était «pardonner» ou «demander». Il écrit que deux fois plus quelqu'un a appuyé sur le bouton radio, tentant de contacter le monde .


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Les grimpeurs du camp de base ont maintenu un contact radio avec ceux de la montagne. Crédits: John Marts

Steck dit: «Les événements de ce jour sont gravés en permanence dans mon cerveau.» Le 8 août, le trio américain, non préparé, a vu le premier corps sur le visage sous le sommet; Wren a reconnu Shatayeva. Les signes des autres étaient visibles en amont. Les quatre Japonais sont arrivés en même temps, et les Américains ont emprunté leur radio pour appeler la base, Steck disant: «Quelque chose de très étrange, très triste s'est produit ici.» Trouvant les autres corps ci-dessus, ils ont marché en pleurant parmi eux, au milieu des lambeaux de tissu de tente et d'éclats de poteaux.

Au-delà de Shatayeva, deux femmes ont été à moitié enterrées dans la neige; trois, comme Wren devait l'écrire dans le New York Times, «étendu sur une tente déchirée, vainement dressé sur une plate-forme de neige creusée», et un autre était gelé tenant une corde menant en descente. Le huitième se trouvait sous les autres lorsque le mari d'Elvira et une équipe de soutien sont montés une semaine plus tard pour les récupérer.

Cette nuit-là au camp, les trois Américains étaient certains d’entendre la voix des femmes. «Des voix russes», dit Steck. "Nous ouvrions la tente et personne n'était là."

Les raisons de la tragédie de masse sont nombreuses, passées au crible avec le recul.


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Allen Steck, Christopher Wren et Jock Glidden, avec quatre grimpeurs japonais qui avaient également survécu à la tempête, ont trouvé les corps des femmes russes juste en dessous du sommet. Crédits: Allen Steck

L'objectif, en travers, a mis les femmes en camping sur le sommet, exposées au pire de la tempête. Ils avaient un mauvais équipement. Ils étaient également sous pression.

«Ils étaient le groupe test», explique Higgins. "Ils pensaient qu'ils devaient le faire pour respecter les normes de l'équipe féminine."

Wren a écrit: «Plutôt que de battre en retraite lorsque la tempête est arrivée, ils ont fait un mauvais calcul pour attendre que la visibilité s'améliore. Je soupçonne qu'ils ne voulaient pas que les étrangers pensent que les Russes ont abandonné. »

Beaucoup ont observé que Shatayeva ressentait une grande responsabilité pour son équipe.

Dit Blum: «Les femmes étaient très fidèles les unes aux autres. Ils sont restés ensemble jusqu'à la fin. »


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.La principale grimpeuse polonaise Wanda Rutkiewicz, à gauche, est venue du pic communisme voisin par hélicoptère après les tragédies et a réconforté la survivante de l'équipe féminine russe, qui était malade et est restée au camp de base pendant l'ascension. Crédits: Arlene Blum

Higgins exprime ses regrets, son respect et ses sentiments contradictoires au cours de la série d'événements.

"Aurait-il été plus courageux de dire:" Sauvons-nous tous les cinq? "… Je pense que c'était vraiment triste. J'ai senti, "dit-elle honnêtement," qu'elle aurait dû prendre qui elle pouvait et s'en sortir.

«C'est énorme», dit-elle avec émotion face à un tel dilemme. "C'est une décision mortelle."

North, la dernière personne à avoir vu les femmes vivantes (certains témoignages ont des grimpeurs écossais et japonais au sommet avec eux), déclare: «Vous pourriez les appeler victimes de circonstances.

«Je ne pense pas que sans la compétition internationale, ils auraient été dans cette situation, par ce temps. Même chose avec Eva et Heidi. Parce qu'il y avait tellement de nations qui y participaient et que la situation mondiale dans son ensemble à cette époque, c'était inhabituel d'être là, donc il y avait un peu d'un élément de personnes voulant représenter leurs nations qui n'existe pas dans des situations d'alpinisme normales. »

John Evans (qui vient de mourir, le 9 janvier), dans un journal publié, "The Pamirs: Russia", a appelé un total de 15 morts – les cinq Estoniens, Jon Gary Ullin, Eva Isenschmid et les huit femmes russes – " une statistique extraordinairement douloureuse… rendue encore plus pénible à la lumière des intentions très optimistes et positives de nos hôtes russes. »


L'escalade d'une catastrophe a mis en valeur la bravoure et l'esprit pionnier des grimpeuses soviétiques.Près de 200 grimpeurs ont tenté d'atteindre le sommet du pic Lénine au cours de l'été 1974. La moitié a réussi. Quinze sont morts dans la région. Crédits: Arlene Blum

Williamson, dans le camp III de Razdelny pendant la tempête, dit: «Ils n'étaient ni faibles ni stupides. Je ne leur en veux pas. Ces conditions ont convergé. C'était la tempête parfaite. Je n'ai que de l'admiration. Je suis juste triste que ces conditions se soient réunies. La tempête est arrivée assez vite et est allée vite. Deux jours plus tard, le ciel était bleu et nous étions en manches de chemise. »

La décision cruciale a été celle de rester sur le sommet. Pourtant, un tournant majeur peut s'être produit quelques jours plus tôt, à cette époque où les femmes grimpeuses étaient souvent mises en doute et exclues.

Sur le pic Lénine, Shatayeva avait d'abord accueilli la neige, le 4 août en disant à Vladimir par radio: "C'est bien – ça couvre les pistes. Pour qu’il ne soit pas question de remonter le long d’une piste »tracée par d’autres.

Près de la crête principale le 2 août, Shatayeva avait transmis par radio: "Tout est si bon jusqu'à présent que nous sommes déçus de l'itinéraire."

Pourtant, le 3 août, elle a appelé un jour de repos. Trois équipes d'hommes soviétiques, dont l'une a atteint le sommet le 4 août, étaient proches, clairement coordonnées pour fournir un soutien si nécessaire. Vladimir Shatayev a écrit: "La possibilité ne peut être exclue que c'est précisément pour cette raison que les femmes traînaient hors de la montée, essayant de se détacher de la tutelle."

S'ils avaient atteint le sommet un jour plus tôt, ils auraient été plus bas lorsque la tempête a frappé.

«Ils n'étaient ni faibles ni stupides. Je ne leur en veux pas. Ces conditions ont convergé. C'était la tempête parfaite. Je n'ai que de l'admiration. »

Jed Williamson, 23 juin 2019.

Aujourd'hui, 45 ans plus tard, les femmes ont longtemps fait leurs preuves en escalade et en alpinisme, sont largement visibles sur les rochers et dans les sommets, et acceptées comme pairs.

L'histoire des grimpeuses russes est, comme le dit Higgins, «l'une des tristes histoires épiques de l'histoire de l'escalade moderne».

Pendant la rencontre, différents pays ont travaillé ensemble dans des circonstances désastreuses et même surréalistes. D'autres personnes savaient que les femmes russes étaient, comme le dit Blum dans son livre, «jubilantes» sur la montagne, et ont ensuite assisté à une fin angoissée et noble.

"C'est tellement extrêmement tragique, qui survient à un moment où davantage de femmes commençaient à relever de grands défis sur le rock et dans les montagnes", dit Higgins. "Je voulais être l'une de ces femmes, et Elvira semblait invincible."

Alison Osius de Carbondale, Colorado, est rédactrice en chef du magazine Rock and Ice. Elle a été la première femme présidente de l'American Alpine Club.

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