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(Reuters) – En 2019, Dante Lucchesi et son Champs Sports Grill à State College, en Pennsylvanie, étaient sur une lancée.

Le restaurant de 400 places ouvert par son père en 1986 était plein chaque week-end lorsque l'équipe de football de Penn State University a pris le terrain.

Le centre-ville qu'il a ajouté en 2017, avec environ deux fois la capacité et un peu plus d'un pâté de maisons du campus, était le deuxième du concours Barstool Sports's Best College Bar et l'hôte d'un concert surprise des Jonas Brothers présenté au Today Show.

Mais maintenant, comme des milliers de propriétaires d'entreprises locales dans des villes universitaires à travers le pays, Lucchesi fait face à l'impensable: une année de football universitaire a effacé le calendrier en raison d'une pandémie qui a torpillé l'économie et pourrait réécrire les règles des rassemblements publics de masse.

Chaque automne ou sept week-ends, des milliers de fans et d'anciens élèves affluent au State College, une ville de moins de 45 000 habitants, pour regarder l'équipe de football des Nittany Lions. Dans une région qui n'a connu aucune croissance économique en 2018, dernière année pour laquelle des données locales sont disponibles, les week-ends de football sont vitaux.

"Je n'ai pas les réponses. Je ne vais pas prétendre comme je le fais », a déclaré Lucchesi. "Mon entreprise dépend de cela, de la saison de football et de tout."

À 800 kilomètres au sud d'Athènes, en Géorgie, Peter Dale attend avec impatience un mot sur les plans de saison pour l'Université de Géorgie gagnante du Sugar Bowl et ce que cela pourrait signifier pour ses trois restaurants – le National, Seabear et Maepole.

"Les gens commencent à peine à réfléchir à certaines des options, mais aucune n'est très bonne", a-t-il déclaré.

David Bradley, chef de la chambre de commerce locale, a estimé que 220 000 personnes de l'extérieur se sont rendues à Athènes – près de deux fois la population de la ville – pour la victoire acharnée des Bull Dogs sur le Notre Dame Fighting Irish en septembre dernier.

"Pour les matchs à domicile, vous parlez probablement d'un impact économique de 3 à 4 millions de dollars sur la communauté, d'un côté positif lorsque vous avez des jeux et du côté négatif lorsque vous n'en avez pas", a déclaré Bradley. "C'est donc vraiment un gros problème."

«LA RÉALITÉ MALHEUREUSE»

Comme les ligues professionnelles majeures, les programmes collégiaux évaluent les options pour sauver une saison, qui démarre généralement sérieusement en septembre. Les possibilités incluent obliger les fans à espacer dans les stades, organiser des matchs sans spectateurs, voire reporter la saison jusqu'au printemps.

Dans de nombreux cas, la décision de la saison de football dépend de la réouverture des campus aux étudiants. L'Université du Michigan, rivale de Penn State à la Big 10 Conference, ne mettra pas sur pied une équipe si les étudiants ne sont pas retournés sur le campus à l'automne, a déclaré son président au Wall Street Journal.

Les villes universitaires américaines à la traîne alors que le coronavirus menace la saison de football
PHOTO DU FICHIER: 27 sept. 2019; College Park, MD, États-Unis; Penn State Nittany Lions quarterback Will Levis (7) marque un touché contre les Maryland Terrapins au quatrième trimestre à Capital One Field au Maryland Stadium. Crédit obligatoire: Geoff Burke-USA TODAY Sports / File Photo

Il y a une incertitude quant au retour du football universitaire.

La NCAA a déclaré que les étudiants-athlètes peuvent reprendre leurs activités volontaires sur le campus dès le 1er juin, si les écoles et les lois locales ne les interdisent pas. Et cette semaine, les responsables du football universitaire et les réseaux de télévision ont repoussé au 1er juin l'objectif de déterminer les heures de début de match de la saison.

Interrogé sur la saison à venir, Penn State Athletics a déclaré qu'il continuerait «de planifier divers scénarios». Le directeur de l'athlétisme de la Géorgie a refusé de commenter les plans d'urgence pour la saison.

Pour les grands programmes, le football génère la part du lion des revenus sportifs, et toute perturbation se répercutera sur les budgets des universités et les économies locales où les écoles sont les principaux employeurs.

Selon son rapport financier annuel de la NCAA, plus de 100 millions de dollars des revenus d'exploitation de 164,5 millions de dollars du département d'athlétisme de Penn State provenaient du football au cours de l'exercice 2018-2019. Près de 37 millions de dollars provenaient de la vente de billets pour les matchs au Beaver Stadium de 106 000 places.

En Géorgie, il est encore plus important, le programme Grid Iron représentant 123 millions de dollars sur un total de 174 millions de dollars de recettes sportives. Les ventes de billets pour le match à domicile ont totalisé 34,6 millions de dollars.

Les pressions budgétaires d'une saison annulée forceront des décisions difficiles sur d'autres programmes qui comptent sur une part du gâteau du football, a déclaré Ken Rodgers, directeur de S&P. "C'est en quelque sorte la triste réalité."

Même pousser la saison de football au printemps présente des défis: après avoir perdu la fin de la saison lucrative de basket-ball en mars, de nombreux collèges et universités seront réticents à fouler aux pieds le calendrier de basket-ball cette saison.

«UN RITUEL SOCIAL»

Pour les personnes qui mesurent leur vie lors des premiers downs, l'incertitude est une pilule difficile à avaler.

"Je ne saurais même pas à quoi ressemblerait Penn State sans une saison de football", a déclaré Emily Sensale, une sénior de Penn State University, une serveuse des Champs qui assiste aux matchs depuis l'âge de 13 ans.

"Autant que je le souhaite, égoïstement, les 110 000 personnes présentes dans le stade", a déclaré Sensale, "personnellement, je ne sais pas comment cela affecterait la sécurité des gens."

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Diaporama (2 Images)

Brett Bawcum, directeur par intérim de la fanfare de Géorgie, Redcoat, a déclaré que la saison de football serait une expérience difficile à remplacer pour les quelque 430 étudiants sous sa direction, qui ont amené le stade de Sanford à ses pieds avec des interprétations de "Livin 'on a Prayer" et «N'arrêtez pas de croire» l'année dernière.

"Honnêtement, c'est aussi profond d'un rituel social que vous en trouverez partout", a déclaré Bawcum.

"Il y a des vies qui tournent autour."

Reportage d'Amy Tennery; Montage par Dan Burns, Noeleen Walder et Alistair Bell

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