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(Reuters) – De nombreux investisseurs évitent les recoins les plus risqués du marché américain des prêts aux grandes entreprises en raison de craintes de dégradation des notations de crédit, mettant un frein à une série de rachats par emprunt et de dividendes financés par endettement.

Les tensions sur le marché des prêts indésirables signalent la fin de la frénésie liée au rachat

PHOTO DE FICHIER: des billets de banque de différentes devises sont photographiés à Francfort, en Allemagne, sur cette photo d'illustration prise le 7 mai 2017. REUTERS / Kai Pfaffenbach / Illustration / File Photo

La réaction contre la dette des entreprises les plus risquées montre que la Réserve fédérale n'a pas réussi à dissiper les craintes d'une récession de l'année prochaine qui provoquerait un resserrement de la trésorerie des entreprises lourdement endettées, ont déclaré des financiers et des analystes.

Les taux d’intérêt les plus bas ont alimenté une explosion des prêts notables, le marché américain ayant triplé pour atteindre 1 300 milliards de dollars depuis 2010, alors que les investisseurs pariaient sur des actifs plus risqués, permettant aux sociétés de capital-investissement de vendre leur rendement et de poursuivre des acquisitions encore plus importantes.

Certaines de ces opérations de fusion et acquisition semblent toutefois moins faisables compte tenu du malaise ressenti par le marché des prêts.

Exploitant de la chaîne de pharmacies Walgreens Boots Alliance Inc (WBA.O), par exemple, a obtenu une réponse sceptique de la part des sociétés de capital investissement face à son potentiel de rachat avec effet de levier de plus de 70 milliards de dollars, a annoncé Reuters plus tôt ce mois-ci.

Les investisseurs en capital-investissement ont recours à des emprunts à effet de levier pour financer l’achat de sociétés fortement endettées, ce qui permet d’obtenir des cotes de crédit moins élevées.

Mais l’esprit plus prudent du marché quant à l’orientation de l’économie américaine a incité les investisseurs en prêts à exiger des conditions plus strictes, notamment des taux d’intérêt plus élevés.

Cela pourrait à terme restreindre l'accès au capital des entreprises les plus endettées, les empêchant de refinancer leur dette, ont déclaré des experts des marchés financiers.

«Il n’est pas clair qu’une récession s’annonce l’année prochaine, mais le marché des prêts se positionne comme s’il en arrivait une», a déclaré Rizwan Akhter, directeur général de la société d’investissement en crédit York Capital Management.

La période de dix mois la plus basse d'octobre a été la plus lente de ce type pour les émissions de prêts américains à ordre croissant depuis 2015, avec des volumes en baisse de près d'un troisième sur un an, selon le fournisseur de données du secteur financier, Dealogic.

Cela pèse sur le deal. Les acquisitions par emprunt ont atteint leur plus bas niveau d'activité au cours des dix premiers mois de cette année depuis 2016, tandis que les dividendes financés par la dette ont chuté à leur plus bas niveau depuis 2010, selon les données de Refinitiv.

Le boom des prêts à effet de levier a entraîné un glissement des normes de souscription, de sorte que les ratios des dettes sur les bénéfices des transactions des dernières années ont tendance à être plus élevés et comportent souvent des clauses «covenant-lite», offrant aux investisseurs moins de protection en cas de défaillance.

Si les conditions économiques se détérioraient, ces prêts seraient plus vulnérables aux dégradations de notations, ce qui pourrait créer des problèmes pour les gestionnaires de prêts.

«Les investisseurs en prêts restent préoccupés par les déclassements potentiels et les sociétés risquant de manquer des estimations, ce qui pourrait conduire à des défauts de paiement plus importants», a déclaré Art de Pena, responsable du syndicat de crédit et de la distribution chez Mitsubishi UFJ Financial Group (8306.T).

APPÉTIT POUR LE RISQUE

L'appétit décroissant des investisseurs pour les prêts les plus risqués complique la tâche des banques qui cherchent principalement à vendre leurs prêts une fois qu'ils ont été contractés.

Aux États-Unis, Bank of America (BAC.N), JP Morgan (JPM.N) et Wells Fargo & Co (WFC.N) étaient les trois plus gros émetteurs de prêts à effet de levier au cours des 10 premiers mois de 2019, selon les données de Refinitiv.

Les représentants des trois banques ont refusé de commenter.

Les prêts à effet de levier, contrairement aux obligations, ont un taux d’intérêt variable, qui est moins intéressant dans un contexte de baisse des taux d’intérêt. Les obligations «junk», en revanche, ont été épargnées par le malaise du marché des prêts parce qu’elles sont des instruments à taux fixe.

Les émissions d’obligations mal notées ont progressé d’environ 20% en 2019, sous l’effet de la baisse des taux d’intérêt américains et de l’abandon des emprunts. Mais pour les entreprises à la recherche de liquidités, cela n’a pas suffi à compenser la chute des prêts sans valeur.

Dans le cadre de récents rachats par emprunt, tels que ceux de la maison de vente aux enchères Sotheby’s et du fabricant de vannes et soudeurs Colfax Corp (CFX.N), les banques ont dû ajuster leurs conditions pour attirer les acheteurs de la dette. Cela comprend, par exemple, la limitation de la capacité d’un emprunteur à verser des dividendes ou à créer une entreprise.

"Nous ne regarderions même pas les prêts B3 / B- nouveaux emprunts sauf si le prix correspond au libor +400 ou plus, alors que l'année dernière, les transactions se faisaient systématiquement au libor +350 ou +375", a déclaré Akhter. Le Libor est un taux de référence pour des milliards de dollars de dette.

Dans les classements des notations de crédit, les dettes notées B3 / B- sont considérées comme de qualité spéculative et sont considérées comme plus vulnérables aux conditions défavorables.

Les investisseurs sont également de plus en plus sceptiques face aux améliorations attendues des flux de trésorerie d’une entreprise, ce qui a récemment permis aux détenteurs de capitaux privés d’endetter davantage les entreprises qu’ils achètent.

OBLIGATIONS DE PRET COLLATERALISEES

Les investisseurs qui évitent les prêts aux entreprises les plus risqués sont des gestionnaires d’obligations de prêt garanties (CLO). Ce sont des fonds qui achètent les prêts, les conditionnent et ensuite vendent différentes pièces aux investisseurs en fonction de leur appétit pour le risque.

Les gestionnaires de CLO sont réticents à acheter des emprunts notés B3 / B- car ceux-ci seraient déclassés par les agences de notation de crédit au niveau «C» en période de récession.

En règle générale, les CLO plafonnent le montant de la dette notée C qu'ils peuvent détenir, ce qui équivaut à 7,5% de leur actif total. Si les CLO dépassent cette limite, ils peuvent être forcés de subir des pertes, ce qui les incitera à vendre des prêts sous-performants.

PHOTO DE FICHIER: Photo de la Réserve fédérale américaine sur la Constitution Avenue à Washington, États-Unis, le 19 mars 2019. REUTERS / Leah Millis / File Photo

La pression est forte, étant donné que plus de 18% de l'exposition sur le marché des CLO concernait des prêts notés B à fin juin 2019, soit plus du double à fin 2017, selon S & P Global.

Une vente de prêts par les CLO pourrait restreindre encore davantage l'offre de prêts notés par les banques, ce qui risquerait d'entraîner une augmentation de l'endettement, ont déclaré les investisseurs.

«Le risque le plus important est le risque de liquidité», a déclaré Michael Terwilliger, gestionnaire de portefeuille chez Resource Credit Income Fund.

Reportage de Joshua Franklin à New York. Reportage supplémentaire de Chibuike Oguh à New York. Édité par Greg Roumeliotis et Jane Merriman

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