Les tendances de la mode sont souvent recyclées. Maintenant, plus de vêtements peuvent être, aussi.

Cet article fait partie de notre nouvelle série, Courants, qui examine comment les progrès rapides de la technologie transforment nos vies.

La durabilité dans l’industrie de la mode était autrefois le centre d’intérêt d’une poignée de designers comme Stella McCartney et d’entreprises de vêtements de plein air comme Patagonia.

Mais les marques traditionnelles et nouvelles tentent d’améliorer une chaîne d’approvisionnement de plus en plus critiquée pour sa contribution aux décharges et son origine d’autres formes de pollution tout au long du processus de fabrication.

De la collaboration à la création de biofibres à la fabrication d’attaches pour étiquettes respectueuses de l’environnement, certains dans le secteur de l’habillement travaillent avec des start-ups technologiques pour nettoyer les placards du monde.

Le plus gros problème réside dans le volume de vêtements indésirables qui se retrouvent dans les décharges. Selon le Fondation Ellen MacArthur, qui œuvre pour favoriser la durabilité, la production mondiale de vêtements a pratiquement doublé entre 2000 et 2015. Au cours de la même période, le nombre de fois qu’un vêtement a été porté a diminué de 36%. Tout compte fait, «l’équivalent d’un camion à ordures rempli de vêtements est brûlé ou jeté dans une décharge toutes les secondes», selon leur rapport.

Sur à peu près la même période, selon le Forum économique mondial, 60% de vêtements en plus ont été achetés, mais les consommateurs ne les ont conservés que la moitié de la durée.

Mais certaines entreprises, comme H&M, essaient d’améliorer leur propre durabilité tout en encourageant les consommateurs à garder les vêtements hors de la poubelle. Dans le magasin phare de H&M à Stockholm, par exemple, les clients peut payer un montant nominal pour que les vêtements indésirables soient transformés en nouveaux vêtements grâce à un processus qui décompose les anciennes fibres et les combine avec de nouvelles.

Le processus en huit étapes est conçu pour faire valoir un point, pas un profit. «Nous voulons engager nos clients et leur faire comprendre que leurs propres vêtements ont de la valeur», a déclaré Pascal Brun, responsable du développement durable chez H&M.

Mais le recyclage mécanique traditionnel, largement utilisé, a ses limites. «Aussi brillante que soit l’industrie de la mode à l’extérieur, la chaîne d’approvisionnement s’est souvent appuyée sur des équipements du XIXe siècle», a déclaré Stacy Flynn, fondateur de Evrnu, une start-up basée à Seattle. Des entreprises comme Mme Flynn cherchent à réduire les fibres en leurs composants chimiques de base et à les reconstituer avec moins d’impact.

Le premier produit d’Evrnu, dont Mme Flynn a dit qu’elle espérait devenir disponible dans le commerce cette année, convertit le coton des vêtements en lyocell, une fibre de cellulose qui est maintenant fabriquée uniquement à partir de bois.

Le processus, appelé NuCycl, mettra à jour l’étape de recyclage initiale du tri, du classement et du déchiquetage du tissu en ajoutant une caméra qui peut identifier plus précisément la composition d’un tissu. Les garnitures décoratives, le contenu de l’étiquette ou même le fil utilisé peuvent réduire la teneur en coton jusqu’à 20%.

«C’est comme la différence entre la cuisson et la pâtisserie – vous pouvez être plus lâche avec les ingrédients lors de la cuisson, mais avec la cuisson, vous devez être précis», a déclaré Mme Flynn. «C’est la même chose avec le recyclage chimique – si vous savez ce que vous avez, vous pouvez optimiser le processus.»

Le cœur de la technologie réside dans l’étape suivante, à l’usine de pâte, où le tissu déchiqueté est dissous et transformé en pâte. Cette pâte devient un papier épais, à expédier à la partie suivante de la chaîne d’approvisionnement textile, les producteurs de fibres. Là, il est repolymérisé pour fabriquer du lyocell.

Evrnu s’est associé à plusieurs marques, dont Adidas et Mme McCartney, pour utiliser les fibres recyclées dans leurs tissus. «Lorsque le consommateur en a fini avec ou si la marque est coincée avec un chien, ces vêtements peuvent tous revenir dans le système, être repolymérisés et transformés en quelque chose de nouveau», a déclaré Mme Flynn.

Un autre domaine d’intérêt concerne les nouvelles fibres et matériaux qui reposent sur des produits que l’on trouve dans la nature mais non d’origine animale.

Plusieurs entreprises, par exemple, développent des alternatives au cuir, car les peaux sont particulièrement problématiques, des vaches productrices de méthane qui le produisent aux méthodes de tannage qui impliquent souvent des produits chimiques toxiques comme le chrome. Le cuir végétalien, malgré son nom écologique, n’est pas meilleur car il utilise du plastique, a déclaré Theanne Schiros, scientifique des matériaux et professeure adjointe au Fashion Institute of Technology de New York.

Une alternative est le cuir de champignon, qui repose sur le mycélium, ou les racines de champignon, pour produire une alternative sans animaux. Le mycélium a été utilisé pendant des milliers d’années de différentes manières, a déclaré le Dr Schiros, même pour panser les plaies, mais les entrepreneurs et les concepteurs ont fixé leurs objectifs plus haut.

En plus de Bolt Threads, un producteur de fibres et de matériaux qui a attiré l’attention l’automne dernier lorsqu’il a annoncé son produit et sa collaboration avec plusieurs designers, d’autres entreprises, comme Mycoworks, développent des «cuirs» à partir de mycélium.

Le directeur général de Mycowork, Matthew Scullin, a déclaré que, tandis que la société explorait les utilisations dans le rembourrage automobile, l’accent était actuellement mis sur les vêtements et les chaussures.

Le Dr Schiros de FIT fait partie d’une équipe de l’Université de Columbia travaillant sur une alternative au biocuir; le dernier prototype, a-t-elle dit, est «une sneaker naturellement teintée et cultivée par des microbes qui fait partie de l’initiative One x One de Slow Factory», faisant référence à l’organisation à but non lucratif qui travaille sur les questions de durabilité et de climat.

La pandémie l’a forcée à travailler à domicile, plutôt que dans un laboratoire, mais elle a trouvé une solution de contournement intelligente.

Elle a utilisé son arrière-cour pour tester dans quelle mesure le biocuir qui avait été traité avec leur technologie de bronzage à base de plantes se décomposait – dans ce cas, la décomposition est une bonne chose. Après avoir enterré l’échantillon, elle a testé la masse du matériau, ainsi que le pH et les nutriments du sol, pendant 60 jours.

Son expérience à domicile, a-t-elle dit, a révélé qu’après sept jours, les «échantillons s’étaient visiblement détériorés, étaient de plus petite taille et avaient perdu plus de 70% de leur masse».

Le Dr Schiros est également cofondateur et directeur scientifique de Werewool, qui développe une alternative à la fibre de laine. Lancée par trois de ses anciens étudiants à la FIT, l’entreprise cherche à créer des fibres biodégradables à partir de l’ADN de protéines qui existent déjà dans la nature.

Le Dr Schiros a également travaillé sur un fil à base d’algues également commencé à l’école, qui fait partie de l’Université d’État de New York. La recherche est effectuée en collaboration avec Columbia, où le Dr Schiros a un poste de chercheur scientifique.

Les entreprises qui espèrent fournir des solutions «du berceau au berceau» – le terme utilisé pour les processus qui visent à maintenir les matériaux dans une économie circulaire, en tenant compte de l’état final des matériaux au début du processus de conception. C’est l’idée derrière Mille tombé, un fabricant de chaussures qui utilise principalement des matériaux recyclés, a déclaré la cofondatrice de la société Chloe Songer.

Thousand Fell souhaite également permettre aux consommateurs de recycler plus facilement leurs chaussures. «Vous pouvez faire un bon design thinking et une excellente production, mais si vous n’êtes pas configuré pour collecter activement les produits, c’est un peu en vain, a déclaré Stuart Ahlum, co-fondateur de la société. À cette fin, en novembre, Thousand Fell s’est associé à UPS pour offrir aux consommateurs un moyen plus simple de recycler leurs chaussures usées.

En fin de compte, ces développements transformeront le monde de la mode tant que les clients y adhéreront. L’aspect et la convivialité – ainsi que le prix – doivent fonctionner. «Si nous pouvions fabriquer une chaussure pour 400 $ mais que personne ne l’achète, cela irait à l’encontre de l’objectif», a déclaré M. Ahlum.

De plus, être respectueux de l’environnement ne suffit pas. Comme l’a déclaré le Dr Scullin de Mycoworks: «On s’attend à ce que les consommateurs soient prêts à sacrifier la qualité pour la durabilité. Mais ils ne le sont pas.