CHICAGO (Reuters) – Dan Digre, chef de MISCO Speakers, était nerveux avant que l'épidémie de coronavirus n'atteigne l'économie mondiale. Le paiement de centaines de milliers de dollars en tarifs chinois avait anéanti le bénéfice et diminué le solde de trésorerie du fabricant de haut-parleurs basé au Minnesota.

PHOTO DE DOSSIER: Le président américain Donald Trump descend la colonnade de l'aile ouest jusqu'au bureau ovale avant une entrevue sur la Chine, la nouvelle pandémie de coronavirus (COVID-19) et d'autres sujets à la Maison Blanche à Washington, États-Unis, le 29 avril 2020. REUTERS / Carlos Barria

Maintenant, Digre est aux prises avec une baisse des ventes et des retards de paiement. Avec de l'argent de plus en plus difficile à trouver, il doit débourser de l'argent pour les tarifs de 25% du président Donald Trump sur les pièces que Digre importe de Chine pour les haut-parleurs utilisés dans tout, des systèmes de transport en commun et des appareils de jeu aux ventilateurs et équipements militaires essentiels.

Il n'est pas seul. Alors que l'aggravation de la récession économique assèche leurs sources de revenus, des centaines de grandes et petites entreprises tributaires des importations trouvent qu'il est plus difficile de survivre à la pandémie en raison des coûts tarifaires.

"Vous êtes pris dans une double contrainte", a déclaré Digre. «Vous avez besoin de liquidités pour gérer votre entreprise. En même temps, vous ne recevez pas d'argent. »

Malgré un accord de «phase 1», 370 milliards de dollars de produits chinois importés aux États-Unis sont toujours soumis à des tarifs pouvant aller jusqu'à 25%. De même, des droits de douane de 25% sur l'acier étranger et un droit de 10% sur les importations d'aluminium restent en place – des taxes sur les entreprises américaines en période de faibles revenus.

"Les entreprises paient des taxes sur les produits qu'elles ne peuvent pas vendre pour le moment pour les commandes à domicile", a déclaré Jonathan Gold, porte-parole d'Americans for Free Trade – une large coalition de groupes industriels américains qui militent contre les tarifs.

Depuis mars 2018, Trump utilise des tarifs dans le cadre d'une politique commerciale restrictive pour réécrire les termes qui, selon lui, ont détruit l'industrie et les emplois américains.

Le maintien des tarifs sur les produits chinois, dit-il, maintiendrait un effet de levier sur la Chine pour un accord commercial de phase 2. Un assouplissement supplémentaire des tarifs sur les métaux pourrait mettre en danger les producteurs nationaux, selon certains sidérurgistes américains.

Le fabricant d'athlétisme basé à San Diego, Vivacity Sportswear, a payé un tarif de 25% sur un tiers de ses matières premières provenant de Chine, entraînant une baisse de 15% des bénéfices l'année dernière, a déclaré le PDG Vivian Sayward.

Au cours des deux derniers mois, les revenus de l'entreprise ont chuté de 80% et les stocks ont augmenté de 60%. La diminution des marges bénéficiaires et la baisse de la demande l'ont obligée à arrêter temporairement toute fabrication.

La baisse de la demande a également incité MISCO à arrêter toutes les nouvelles expéditions en provenance de Chine. Cela réduira ses dépenses tarifaires – mais l'entreprise doit trouver de l'argent pour payer les marchandises qui sont sur le point d'arriver ou qui ont atteint les États-Unis.

AUCUNE COUVERTURE DE COUVERTURE

Dans une lettre adressée à la Maison Blanche le mois dernier, des dirigeants de plus de 350 entreprises américaines, dont le fabricant d'équipement agricole CNH Industrial (CNHI.MI), les détaillants Macy’s Inc (M.N), Gap Inc (GPS.N) et J.C.Penney Co Inc (JCP.N), a exhorté Trump à retarder la perception des droits de 90 à 180 jours pour les aider à préserver les flux de trésorerie pendant la pandémie.

Les appels à un allègement général n'ont pas réussi à gagner du terrain.

En mars, le Bureau du représentant américain au commerce a retiré certains produits médicaux chinois de la liste tarifaire. Il a également demandé aux entreprises de déposer des demandes d'exemption de droits pour les fournitures qui peuvent être efficaces pour lutter contre le coronavirus.

Plus tôt ce mois-ci, l'administration Trump a permis aux importateurs confrontés à des difficultés financières «importantes» en raison du virus de retarder le paiement des droits de douane de 90 jours pour les marchandises importées en mars et avril. Toutefois, l'allégement ne sera pas accordé aux importateurs de produits chinois et d'acier et d'aluminium.

L'USTR n'a pas répondu à une demande de commentaires.

Pendant ce temps, Gap a averti qu'il pourrait ne pas survivre intact au cours des 12 prochains mois, et J.C.Penney a omis un paiement d'intérêts au milieu des craintes de faillite.

J.C.Penney a refusé de commenter cette histoire. CNH Industrial, Gap et Macy’s n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

«Cette (la pandémie) est une menace existentielle non (vue) depuis la Grande Dépression», a déclaré Kip Eideberg, vice-président directeur des relations gouvernementales et industrielles à l'Association of Equipment Manufacturers (AEM), qui représente plus de 1 000 entreprises, dont Caterpillar Inc (CAT.N) et Deere & Co (TANIÈRE).

Depuis mars 2018, les importateurs américains ont été facturés environ 59 milliards de dollars en tarifs chinois et métalliques, selon les douanes et la protection des frontières des États-Unis. Les données compilées par le cabinet de conseil Trade Partnership Worldwide, pour le groupe commercial Tariffs Hurt the Heartland, montrent que la suspension des tarifs ou le report de leurs paiements libérerait jusqu'à 3 milliards de dollars de liquidités par mois pour les entreprises américaines.

BESOIN EN ARGENT

Le président de la MISCO, Digre, a demandé une exemption tarifaire pour les pièces utilisées dans les appareils audio des ventilateurs, mais n'a toujours pas eu de nouvelles du gouvernement. MISCO est l'une des rares sociétés à avoir conservé la production américaine longtemps après que d'autres concurrents aient déplacé la production en Asie, principalement en Chine.

Cependant, les tarifs de 25% sur les composants chinois de MISCO ont désavantagé l'entreprise par rapport aux enceintes entièrement fabriquées en Chine et pouvant être importées avec un droit de 7,5%.

Cette anomalie a rendu plus difficile de répercuter entièrement la hausse des coûts tarifaires sur les clients. MISCO a dépensé 300 000 $ l'année dernière pour les tarifs, mais a été forcée d'absorber la majeure partie de l'augmentation des coûts.

Depuis l’épidémie de virus aux États-Unis au début du mois de mars, de nombreux clients de MISCO, tels que les sociétés de jeux et les fabricants d’avions basés à Las Vegas, ont demandé de suspendre toutes les livraisons jusqu’à nouvel ordre. Certains clients demandent des délais de paiement plus longs, ce qui entraîne des retards de paiement entre 30 et 90 jours. En conséquence, Digre affirme que les besoins de trésorerie de la MISCO ont triplé.

Jusqu'à présent, Digre a essayé d'éviter les licenciements. Au lieu de cela, la semaine de travail de 40 heures a été réduite à 32 heures et les dépenses en capital ainsi que la publicité ont été réduites.

Un prêt de protection des salaires financé par le gouvernement a également aidé. Mais si l'entreprise ne rebondit pas et qu'il n'y a pas d'allégement tarifaire, Digre dit qu'il sera «très difficile» d'opérer au-delà de juin.

Sayward n'est pas non plus certain de l'avenir de Vivacity après la fin de sa trésorerie en juin et la possibilité d'obtenir un prêt aux petites entreprises parrainé par le gouvernement reste difficile.

"Si les choses ne changent pas et que nous n’obtenons pas d’argent, nous envisageons de conclure", a déclaré Sayward.

Reportage de Rajesh Kumar Singh à Chicago; Montage par Caroline Stauffer et Matthew Lewis

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