Les seuls téléphones payants vivants à New York

SURFAÇAGE

À un moment donné, vous ne pouviez pas marcher 30 pieds sur un bloc de New York sans rencontrer un téléphone public. Un regard sur les derniers.

Anne Chen et

George Etheredge, Geoffrey Hagray, Sara Messinger et

Alors qu’une foule curieuse s’est rassemblée à Times Square lundi, une scie électrique a coupé la base d’un téléphone public à l’angle sud-ouest de la septième avenue et de la 50e rue. Selon le communiqué de presse de la ville, il s’agissait du « dernier téléphone payant public de la ville de New York ».

Au début des années 2000, il y avait près de 30 000 téléphones publics publics enregistrés auprès de la ville – selon Stanley Shor, qui a été commissaire adjoint supervisant les téléphones publics – couvrant les cinq arrondissements dans des cabines, des piédestaux, des bulles et des piliers. Mais depuis sept ans, la ville les supprime discrètement. À présent, les seuls téléphones payants officiels dans les rues de New York seront quatre cabines téléphoniques maintenues à perpétuité dans l’Upper West Side de Manhattan.

À l’ère du smartphone, il peut être difficile de se souvenir de l’importance des téléphones publics dans la vie quotidienne des New-Yorkais – mais à un moment donné, vous ne pouviez pas marcher 30 pieds dans un pâté de maisons sans en rencontrer un, autour du début des années 2000, lorsqu’il y a eu une augmentation des téléphones payants côté rue. Comme l’explique Lilly Tuttle, conservatrice au City Museum de New York : « New York est une ville dense et piétonne. Ce n’est que dans les années 1940 que même la moitié des Américains avaient un téléphone. Si vous avez besoin de passer un appel en déplacement, le téléphone public était vraiment nécessaire. »

Myles MacLaren, qui était présent lors du retrait du téléphone lundi à Times Square, a grandi à proximité dans les années 1970. Il se souvenait bien des téléphones. “Nous vivions dans un appartement d’une chambre avec six personnes, deux chiens, quatre chats et deux poissons rouges”, a-t-il déclaré. La vie privée était difficile à trouver dans la maison MacLaren, “donc le téléphone public du coin m’a sauvé la vie au lycée.”

Avant les années 1980, les compagnies de téléphone avaient le monopole de l’installation, de l’exploitation et de l’entretien des téléphones publics dans les rues et les trottoirs de la ville, mais cela s’est avéré une entreprise majeure. En 1970, le vandalisme et le vol – sous forme de brouillage ou de bourrage des fentes à monnaie des téléphones publics avec des objets tels que du chewing-gum, des couvertures de boîtes d’allumettes déchirées et des morceaux de sacs en plastique – signifiaient qu’un téléphone public sur dix dans la ville ne fonctionnait pas.

En 1984, les téléphones payants ont été déréglementés à l’échelle nationale, ouvrant le marché à des milliers de petits entrepreneurs indépendants qui se sont précipités pour participer au jeu. John Porter a lancé son entreprise d’exploitation de téléphones payants à New York en 1997. Porter se souvient de cette époque comme d’une sorte de ruée vers l’or. “Auparavant, vous pouviez simplement percer des trous dans le trottoir”, a-t-il déclaré. “C’était une entreprise libre, les gens mettaient juste des téléphones payants sur n’importe quel point d’accès qu’ils pouvaient.”

Mais la nostalgie n’a pas suffi à lutter contre l’omniprésence croissante des téléphones portables. Les téléphones payants étaient de plus en plus considérés comme un «fléau» visuel et un gaspillage de précieux terrains sur les trottoirs. En 2014, la fin des téléphones payants de rue était pratiquement finalisée lorsque CityBridge a commencé à installer des kiosques LinkNYC. À ce moment-là, la plupart des entreprises qui exploitaient des téléphones payants à New York ont ​​soit fait faillite, soit vendu leurs avoirs, laissant souvent leurs téléphones traîner dans la ville sans tonalité, comme des organes vestigiaux.

Alors que les téléphones payants ont joué un rôle vital dans des situations d’urgence plus récentes comme le 11 septembre et l’ouragan Sandy – lorsque les pannes d’électricité et les pannes limitées du service de téléphonie mobile les ont ramenés à une utilisation d’urgence – ils sont plus ou moins incongrus avec la façon dont les gens communiquent aujourd’hui. Les cabines LinkNYC permettent non seulement des appels téléphoniques gratuits vers n’importe quel numéro aux États-Unis, mais fournissent également le Wi-Fi et la recharge des appareils. “Tout comme nous sommes passés du cheval et du buggy à l’automobile, et de l’automobile à l’avion”, a expliqué Matthew Fraser, directeur de la technologie de la ville, dans un communiqué envoyé par e-mail, “l’évolution numérique est passée des téléphones publics aux accélérer les kiosques Wi-Fi pour répondre aux exigences de nos besoins de communication quotidiens en constante évolution. »

Même Thomas, qui a passé des décennies à documenter et à explorer ces éléments d’infrastructure révolus, comprend qu’il n’y a pas beaucoup d’amour perdu dans les suppressions de téléphones payants. “Les gens en parlent aujourd’hui comme s’il s’agissait de ces cabines magiques d’intimité et d’isolement, mais les gens ne les aimaient vraiment pas”, a-t-il déclaré, ajoutant que les téléphones publics étaient souvent claustrophobes et exigus et utilisés alternativement comme urinoirs ou poubelles. « Je pense que l’instinct de la plupart des gens était de foutre le camp dès qu’ils le pouvaient. Je pense que c’est la véritable histoire des cabines téléphoniques.

Mis à part les anciennes cabines téléphoniques de rue qui auraient pu passer entre les mailles du filet bureaucratique, il ne reste que les cicatrices physiques dans le tissu urbain marquant l’emplacement des cabines téléphoniques : des taches décolorées de béton frais sur le trottoir, des trous de vis révélateurs en ruine, des rectangles taches de peinture dépareillées sur les côtés des bâtiments.

À la fin de la conférence de presse de lundi, un camion à plate-forme transportant le téléphone public s’est arrêté dans la circulation et est parti. Cet abri téléphonique particulier a été acquis par le Musée de la ville de New York, mais Steve Flinchbaugh, membre de l’équipe de déménagement, a déclaré que la plupart des cabines téléphoniques supprimées se sont retrouvées dans la cour de son employeur. « Les pièces en tôle se détachent et sont mises au rebut. Mais à part ça, ils n’ont aucune valeur. Ils sont juste en acier inoxydable.


Ann Chen est artiste, éducatrice, chercheuse et cinéaste. Aaron Reiss est journaliste multimédia, chercheur et cartographe.

Surfacing est une colonne visuelle qui explore l’intersection de l’art et de la vie, produite par Alicia DeSantis, Jolie Ruben, Tala Safie et Josephine Sedgwick.