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WASHINGTON (Reuters) – Deux sénateurs républicains ont été appelés vendredi à démissionner suite à des informations selon lesquelles ils auraient vendu des quantités importantes d'actions avant l'effondrement du marché mondial induit par les coronavirus après avoir reçu des informations à huis clos sur l'épidémie.

Le président du comité sénatorial du renseignement, Richard Burr, a vendu jusqu'à 1,7 million de dollars d'actions le 13 février dans 33 transactions distinctes après avoir donné l'assurance publique que le gouvernement était prêt à combattre le virus. Ses déclarations financières ont été signalées pour la première fois par ProPublica.

Le sénateur Kelly Loeffler a également vendu des millions de dollars d'actions dans les semaines qui ont suivi la première information du législateur sur le virus, selon des documents publics.

Les reportages des médias sur Burr et Loeffler, qui ont nié les actes répréhensibles, les ont incités à quitter leurs fonctions s'ils s'avéraient avoir enfreint la loi de personnes aussi disparates qu'un législateur démocrate progressiste et un commentateur conservateur.

En tant que président du comité du renseignement, Burr a reçu régulièrement des mises à jour classifiées sur l'épidémie.

Burr a fait des commentaires publics en accord avec les premières assurances du président républicain Donald Trump que le pays pourrait facilement gérer la situation. Mais le sénateur a déclaré lors d'un déjeuner privé à Washington deux semaines après la vente des actions que le coronavirus était beaucoup plus agressif dans sa transmission "que tout ce que nous avons vu dans l'histoire récente", selon un enregistrement obtenu par la National Public Radio.

Les commentaires ont précédé la vente massive de Wall Street.

Vendredi, dans une déclaration, Burr a déclaré qu'il ne s'appuyait que sur les informations publiques pour guider sa décision sur la vente d'actions du 13 février.

"Comprenant l'hypothèse que beaucoup pourraient émettre avec le recul, cependant, j'ai parlé ce matin avec le président du Comité sénatorial d'éthique et lui ai demandé d'ouvrir un examen complet de la question en toute transparence", a déclaré Burr.

Le président du Comité sénatorial d'éthique, James Lankford, a refusé de commenter les rapports des ventes des sénateurs.

«RIDICULEUX ET SANS BASE»

Loeffler a vendu 1,28 million à 3,1 millions de dollars d'actions du 24 janvier à la mi-février, comme le rapporte le Daily Beast. Le rapport indique que les ventes ont commencé le jour où son comité de santé a organisé une séance d'information privée sur les coronavirus pour les sénateurs.

Loeffler, qui a une fortune estimée à 500 millions de dollars, a écrit sur Twitter qu'elle avait été informée des transactions trois semaines après leur survenance.

«Il s'agit d'une attaque ridicule et sans fondement», a-t-elle écrit, ajoutant qu'elle et son mari ne sont pas impliqués dans les décisions d'investissement pour son portefeuille.

Son mari, Jeffrey Sprecher, est président de la Bourse de New York. Il n'a pas pu être joint immédiatement pour commenter.

Les sénateurs américains font face à des appels à démissionner pour rejeter leurs stocks avant le crash du coronavirus
Le sénateur Kelly Loeffler (R-GA), qui a vendu des millions de dollars en stock après une séance d'information sur les coronavirus, attend une interview pour commencer après avoir assisté à un déjeuner républicain du Sénat pour conclure les travaux sur la législation d'aide économique sur les coronavirus pour empêcher la propagation du coronavirus (COVID-19) à Washington, États-Unis, 20 mars 2020. REUTERS / Mary F. Calvert

Trump a déclaré que les sénateurs devraient "éventuellement" faire l'objet d'une enquête.

«Ils ont dit qu'ils n'avaient rien fait de mal. Je les trouve, tout le groupe, des gens très honorables », a-t-il déclaré aux journalistes.

AVOIR UNE EXPLICATION

Les critiques des deux extrémités du spectre politique ont appelé Burr et Loeffler à envisager de démissionner ou au moins à expliquer les ventes.

"Le sénateur Burr doit une explication aux Carolini du Nord", a écrit son collègue le Carolinien du Nord et le sénateur républicain Thom Tillis sur Twitter. "Son auto-renvoi au Comité d'éthique pour leur examen est approprié, il doit y avoir une enquête professionnelle et bipartite sur cette question."

La représentante démocrate Alexandria Ocasio-Cortez a tweeté: "Il est épouvantable que les premières réflexions de ces sénateurs à un briefing #COVID désastreux et classifié aient été de savoir comment profiter de cette crise." Ocasio-Cortez est un membre éminent de l’aile progressiste du parti.

Le commentateur du Conservative Fox News Tucker Carlson a déclaré aux téléspectateurs jeudi: «Peut-être y a-t-il une explication honnête à ce que (Burr) a fait. Si tel est le cas, il devrait le partager avec nous tous immédiatement. Sinon, il doit démissionner du Sénat et faire face à des poursuites pour délit d'initié. »

Le sénateur républicain James Inhofe et le sénateur démocrate Dianne Feinstein ont également vendu des actions, selon les documents, mais tous deux ont déclaré qu'ils n'étaient pas impliqués dans les transactions.

Inhofe a démenti un rapport du New York Times selon lequel il avait vendu des actions après avoir assisté à un briefing de janvier pour les sénateurs. "Je ne participe pas à mes décisions d'investissement", a-t-il déclaré dans un communiqué.

Feinstein a déclaré dans un communiqué que son argent était dans une fiducie aveugle et qu'elle n'avait pas assisté au briefing de janvier.

Burr, dans son troisième mandat de six ans au Sénat, a déclaré qu'il ne se présenterait pas aux élections en 2022. Loeffler se présente à nouveau pour terminer les deux années restantes d'un mandat pour lequel elle a été nommée.

FORFAIT DE SECOURS

La controverse a tourbillonné lorsque les sénateurs des deux parties ont rencontré des responsables de l'administration Trump pour essayer d'élaborer un plan de sauvetage d'une économie ébranlée par le coronavirus, après que les républicains aient fait une offre d'ouverture de 1 billion de dollars.

Le forfait comprend des chèques allant jusqu'à 1 200 $ chacun pour de nombreux Américains et des centaines de milliards de dollars de prêts pour les petites entreprises et les industries. Cela permettrait également aux Américains de déposer leurs impôts avant le 15 juillet au lieu du 15 avril normal.

Le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, a promis que le Sénat ne s'ajournerait pas tant qu'il n'aurait pas adopté un projet de loi et l'a envoyé à la Chambre des représentants. Les responsables de l'administration et les dirigeants du Congrès espèrent envoyer une loi que Trump signera au début de la semaine prochaine.

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Les démocrates ont déclaré qu'ils étaient prêts à parler mais qu'ils se méfiaient également, notant qu'ils n'étaient pas impliqués dans la rédaction du plan.

«Le projet de loi du sénateur McConnell n'est pas du tout pro-travailleur. Il fait passer les entreprises avant les gens. Nous avons d'abord besoin de travailleurs », a déclaré aux journalistes le leader démocrate du Sénat, Chuck Schumer.

Rapports de Doina Chiacu, Susan Cornwell, Richard Cowan, Susan Heavey, David Morgan et Patricia Zengerle; Écriture de David Morgan et Patricia Zengerle; Montage par Scott Malone et Jonathan Oatis

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