Les scientifiques utilisent des satellites pour compter les éléphants depuis l’espace pour la première fois

Compter les éléphants depuis l’espace, c’est un peu comme chercher une aiguille dans une botte de foin. Mais une équipe de scientifiques dirigée par l’Unité de recherche sur la conservation de la faune de l’Université d’Oxford, WildCRU font juste cela.

En utilisant des images d’un satellite d’observation de la Terre, ils peuvent couvrir plus de 5 000 km² d’habitat des éléphants à étudier en une seule journée sans nuages.

Le projet était une collaboration entre WildCRU, le Machine Learning Research Group Département d’ingénierie et l’Université de Twente aux Pays-Bas.

Il utilise l’imagerie satellite la plus haute résolution actuellement disponible; Worldview 3 de Maxar Technologies (distribué par EU Space Imaging) et apprentissage en profondeur (API TensorFlow, Google Brain).

« La méthode traditionnelle pour compter les éléphants dans les environnements de savane utilise des avions habités », a déclaré Isla Duporge, chercheuse au doctorat au département de zoologie de l’Université d’Oxford à Euronews.

« Mais cela présente une nouvelle méthode qui peut être utilisée dans des paysages ouverts pour compter les éléphants. Elle fonctionne à la fois dans des environnements hétérogènes (diversifiés) et aussi dans des paysages plus homogènes où il est facile de les repérer », a déclaré Duporge.

Les éléphants sont comptés à l’aide de la technologie d’apprentissage automatique, qui a la même précision que les humains faisant le même tak, explique le Dr Olga Isupova, informaticienne à l’Université de Bath au Royaume-Uni, qui a créé l’algorithme qui a permis le processus de détection.

«Nous ne l’avons pas comparé aux données d’un avion habité, mais nous l’avons comparé aux performances humaines, car c’est la seule référence à laquelle nous pourrions penser, car personne n’a fait un apprentissage en profondeur sur l’imagerie satellitaire pour détecter les éléphants auparavant. Nous sommes donc sur un à égalité avec les observations humaines », a déclaré Isupova à Euronews.

Des animaux tels que les manchots et les baleines ont été détectés via des photos prises depuis l’espace auparavant, mais ce qui rend cela différent, c’est que les éléphants peuvent être comptés dans des paysages complexes, comme les forêts et les prairies.

«Le contexte varié rend cela différent», déclare Isupova. « Le Pays de Galles est dans l’océan et tout est bleu et les pingouins sont sur la glace, donc c’est aussi un arrière-plan uniforme. Mais nous détectons des espèces dans des zones complexes où il est difficile de les détecter. »

Il existe cependant des problèmes potentiels, tels que la couverture nuageuse. Mais comme l’explique Duporge: «Nous avons pu demander des images qui avaient moins de 10% de couverture nuageuse, mais la plupart des environnements où nous voulons compter les éléphants, il n’y a pas beaucoup de couverture nuageuse.

« Il y a aussi le problème de la concurrence sur les satellites et le coût des images. Mais il y a beaucoup d’avantages par rapport à l’utilisation d’aéronefs pilotés; vous pouvez couvrir des zones transfrontalières et vous pouvez répéter des levés assez facilement car le temps de retour des satellites peut ne durer que quelques jours. Et vous pouvez couvrir des zones plus vastes que possible avec des aéronefs pilotés traditionnels. « 

Cette innovation pourrait être un pas en avant important dans le suivi des populations d’espèces menacées.

«Nous avons été contactés par le bureau de recherche de l’armée américaine», déclare George. «Ils font beaucoup de travail anti-braconnage, il est donc possible de détecter les carcasses et cela pourrait fournir des informations sur les zones des parcs nationaux où les incidents de braconnage sont plus élevés.

«Mais l’idée est que cela soit utilisé pour générer des chiffres de population plus précis.

« Rien ne peut remplacer le fait d’avoir des gardes d’animaux bien entraînés sur le terrain. Il s’agit d’un outil d’enquête et fait partie du puzzle pour aider à préserver cette espèce majestueuse.

Isla Duporge du département de zoologie de l’Université d’Oxford et Olga Isupovla, chargée de cours en intelligence artificielle à l’Université de Bath, expliquent plus en détail la technologie du lecteur vidéo ci-dessus.