Les scientifiques ont couronné le plus long dinosaure du monde – un supersaurus plus long que 3 autobus scolaires

Un rendu d’un Supersaurus.

Sean Fox/Crates de fossiles

  • Supersaurus était probablement le plus long dinosaure du monde – environ 41 mètres du nez à la queue.
  • Le paléontologue Brian Curtice a décerné le titre après avoir analysé des os de Supersaurus dans le Colorado.
  • Les ossements étaient auparavant classés à tort comme appartenant à trois dinosaures différents.
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Avec une tête de la taille d’un cheval et des muscles de la hanche aussi gros qu’une voiture, Supersaurus était l’un des plus grands dinosaures du monde. Maintenant, de nouvelles recherches suggèrent qu’il s’agissait également du plus long dinosaure du monde, mesurant en moyenne 41 mètres du nez à la queue, l’équivalent de trois grands autobus scolaires alignés bout à bout.

Un autre groupe de dinosaures, les titanosaures, étaient auparavant candidats au titre de dinosaure le plus long – c’est-à-dire jusqu’à ce que Brian Curtice, paléontologue au Musée d’histoire naturelle de l’Arizona, découvre des preuves qui semblaient régler le débat.

Curtice a analysé une collection d’os géants de la carrière de dinosaures de Dry Mesa, un site de 55 acres dans le Colorado, et a déterminé que les fossiles devaient appartenir à un Supersaurus, car ils correspondaient à la taille et à la structure d’autres squelettes de Supersaurus.

Avant l’analyse de Curtice, un travailleur sur le terrain nommé Jim Jensen avait classé les os comme appartenant à trois sauropodes différents (dinosaures à long cou et queue) : Supersaurus, Ultrasauros et Dystylosaurus.

« Traditionnellement, tout le monde considérait Dry Mesa comme cette salade d’os », a déclaré Curtice à Insider.

Cartographier les ossements l’a aidé à se rendre compte que la fosse contenait un seul gros animal, pas plusieurs. Les plus gros os étaient tous situés dans la même poche de la carrière, a-t-il dit, ce qui était logique : la plupart des os de Supersaurus auraient été trop lourds pour être soulevés ou emportés par le vent.

« Une fois que nous avons commencé à le tracer sur la carte, les pièces du puzzle se sont mises en place », a déclaré Curtice.

Après avoir mesuré les os, il a déterminé que Supersaurus avait des omoplates d’au moins 2,4 mètres de long, des jambes de plus de 12,6 mètres de long, un cou d’au moins 15 mètres de long et une queue d’au moins 18 mètres de long. Bien que ses recherches soient toujours en attente d’un examen par les pairs, Curtice a présenté ses conclusions lors de la réunion annuelle de la Society of Vertebrate Paleontology plus tôt ce mois-ci.

Les os ressemblaient à deux autres squelettes de Supersaurus, Goliath et Jimbo

Curtice a déclaré que la théorie de Jensen selon laquelle les os appartenaient à trois dinosaures différents n’avait jamais été vérifiée.

« Il a été pris dans le moment », a déclaré Curtice. « Il n’avait pas de formation classique. »

Les paléontologues se demandent maintenant si Ultrasauros et Dystylosaurus étaient des types de dinosaures distincts, ou si les noms classent simplement mal d’autres restes de dinosaures. Mais ils sont convaincus que Supersaurus parcourait le Colorado et le Wyoming d’aujourd’hui il y a environ 150 millions d’années.

Les paléontologues ont identifié deux squelettes partiels de Supersaurus en plus de celui de Dry Mesa. UNE papier de 2008 a décrit un Supersaurus nommé « Jimbo » trouvé dans le Wyoming environ une décennie plus tôt. Les chercheurs ont également identifié un tout nouveau squelette de Supersaurus nommé « Goliath », bien que leurs résultats n’aient pas été publiés dans une revue à comité de lecture.

Curtice a déclaré que les squelettes de Jimbo et Goliath l’avaient aidé à reconnaître les os de Supersaurus dans le Colorado.

Brian Curtice travaillant à la carrière de dinosaures Dry Mesa, où le Supersaurus a été trouvé à l’origine.

Brian Curtice/Crates de fossiles

« Jimbo nous a permis d’éclairer notre compréhension de Supersaurus, alors quand nous sommes retournés à la carrière de dinosaures Dry Mesa, nous avons pu dire: » Oh, ça ressemble à ça. Et ça ressemble à ça «  », a déclaré Curtice. « Maintenant, Goliath valide Jimbo. »

Mais calculer la longueur des os était toujours délicat sans un squelette complet.

« Il devrait avoir 15 ou 16 os du cou et nous en avons six », a déclaré Curtice. « Donc, le grand défi est ‘Attendez, quels six avons-nous?’ Ils ne viennent pas avec des chiffres dessus. »

Curtice comprit, au moins, que les os suivaient un schéma : ils diminuaient d’un certain pourcentage à mesure que vous vous éloigniez de l’os le plus long, ce qui lui permettait d’estimer la longueur des os manquants.

Supersaurus à côté d’un humain.

Daniel Berrera Guevara/Crates de fossiles

Si deux des dinosaures devaient toucher le nez, a découvert Curtice, ils pourraient s’étendre sur presque tout un terrain de football – une estimation prudente, a-t-il ajouté.

« Ce qui me choque, c’est à quel point Goliath et Jimbo sont proches », a déclaré Curtice. « Si vous avez trois animaux à quelques mètres l’un de l’autre, nous savons maintenant : « OK, c’est la moyenne. » »

Le dinosaure a probablement utilisé sa longue et puissante queue comme une arme

Il y a une raison pour laquelle la queue et le cou constituent l’essentiel de la longueur du Supersaurus.

Curtis soupçonne que le Supersaurus a utilisé sa queue – une longue chaîne d’os épais enveloppés de muscles et d’écailles lourdes – pour matraquer les prédateurs. La queue aurait également pu être utile comme béquille, permettant à l’animal de se dresser sur ses pattes arrière et d’atteindre la nourriture dans les grands arbres.

Curtis a comparé son cou à un aspirateur géant : « Si vous vous tenez à un endroit et que vous balayez ensuite votre cou d’un côté à l’autre, vous avez une énorme quantité de terrain que vous pouvez couvrir pour attraper de la nourriture. »

En fin de compte, a-t-il ajouté, peu de dinosaures étaient à la hauteur de la force brute et de la masse expansive du Supersaurus. Son cou à lui seul aurait pu soulever un prédateur à six mètres du sol.

« Il avait une large portée », a déclaré Curtis, « donc s’il bougeait sa hanche et claquait sa queue, il pourrait frapper plusieurs prédateurs.

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